Luz zodiacal: todo lo que necesita saber


Falso amanecer o falso anochecer
La luz zodiacal es un cono de luz misteriosa sobre el punto de salida o puesta del sol en el horizonte. Lo verá antes de que amanezca por la mañana o después de que termine el crepúsculo de la tarde. No importa dónde se encuentre en la Tierra, su mejor oportunidad de verlo en el este antes del amanecer es a fines del verano o principios del otoño (falso amanecer). Su mejor oportunidad de verlo en el oeste al anochecer es a fines del invierno o principios de la primavera (falso anochecer).

La luz parece una pirámide nebulosa. Aparece en el cielo justo antes de que el verdadero amanecer ilumine el cielo. Es comparable en brillo a la Vía Láctea, pero aún más lechosa en apariencia. A diferencia del verdadero amanecer o anochecer, no hay un color rosado en la luz zodiacal. Los cielos rojizos al amanecer y al anochecer son causados ​​por la atmósfera de la Tierra. Pero la luz zodiacal se origina lejos de nuestra atmósfera.

Cuanto más oscuro sea el cielo, mayores serán sus posibilidades de ver la luz zodiacal. Lo mejor que puedes hacer es elegir una noche en la que la luna no esté en el cielo, aunque es posible, y muy hermoso, ver una delgada luna creciente en medio de esta extraña pirámide de luz lechosa.

Luz zodiacal sobre el telescopio Faulkes en el volcán Haleakala en Maui, Hawai’i. La luz zodiacal es a menudo visible en latitudes tropicales. Eso se debe a que la eclíptica, la ruta del sol y la luna, golpea el horizonte en un ángulo pronunciado desde esta parte del mundo durante todo el año. Imagen a través de Rob Ratkowski.

Más visible alrededor de los equinoccios

Tal vez ya hayas visto la luz zodiacal en el cielo y no te hayas dado cuenta. Tal vez lo vislumbró mientras conducía por una autopista o un camino rural. Suponga que conduce hacia el este, en la hora oscura antes del amanecer, a fines del verano o principios del otoño. Es posible que vea lo que cree que es la luz de un pueblo cercano, justo sobre el horizonte. Pero puede que no sea una ciudad. Podría ser la luz zodiacal.

La luz zodiacal es más visible alrededor de los equinoccios. Eso se debe a que la luz sigue la eclíptica o la trayectoria del sol, la luna y los planetas. Y la eclíptica forma sus ángulos más extremos con el horizonte alrededor de los equinoccios. Hace su ángulo más pronunciado en las tardes de primavera (mañanas de otoño). Hace su ángulo más estrecho en las tardes de otoño (mañanas de primavera).

Por la misma razón, debido a que sigue la eclíptica, la luz zodiacal es a menudo visible desde las latitudes tropicales de la Tierra. Eso se debe a que la eclíptica, la ruta del sol y la luna, golpea el horizonte en un ángulo pronunciado desde esta parte del mundo durante todo el año.

Pero la luz zodiacal puede ser extremadamente brillante y fácil de ver desde latitudes cercanas a los trópicos. Es muy fácil de ver en cielos oscuros en el sur de EE. UU., Por ejemplo. A veces, también escuchamos a observadores del cielo en el norte de EE. UU. O Canadá que capturaron imágenes de la luz zodiacal.

Necesitará una ubicación en el cielo oscuro para ver la luz zodiacal, en algún lugar donde las luces de la ciudad no oscurezcan las luces naturales del cielo.

¿Primavera? ¿Otoño? ¿Cuándo debería mirar?

Para ambos hemisferios, la primavera es el mejor momento para ver la luz zodiacal por la noche. El otoño es el mejor momento para verlo antes del amanecer.

No importa dónde viva en la Tierra, busque la luz zodiacal en el este antes del amanecer en la época de su equinoccio de otoño. Búscalo en el oeste después de la puesta del sol en la época de tu equinoccio de primavera.

Por supuesto, la primavera y el otoño caen en meses diferentes para los hemisferios norte y sur de la Tierra.

La inclinación de la eclíptica hacia el horizonte cambia a lo largo del año. Su inclinación determina cómo aparecen los planetas altos o bajos o la luna, o la luz zodiacal, en un cielo crepuscular matutino o vespertino. Imagen a través de Dominic Ford / In-The-Sky.org.

Entonces, si se encuentra en el hemisferio norte, busque la luz zodiacal antes del amanecer desde aproximadamente fines de agosto hasta principios de noviembre.

En esos mismos meses, si se encuentra en el hemisferio sur, busque la luz por la noche.

Del mismo modo, si se encuentra en el hemisferio norte, busque la luz zodiacal vespertina desde finales de febrero hasta principios de mayo. Durante esos meses, desde el hemisferio sur, busque la luz de la mañana.

¿Qué es la luz zodiacal?

La gente solía pensar que la luz zodiacal se originó en la atmósfera superior de la Tierra. Pensaron que era un fenómeno meteorológico (relacionado con el clima). Pero hoy entendemos la luz zodiacal como la luz solar que se refleja en los granos de polvo que orbitan alrededor del sol en el sistema solar interior. Se cree que estos granos son restos del proceso que creó nuestra Tierra y los otros planetas de nuestro sistema solar hace 4.500 millones de años.

¿Ves la tenue concentración de luz hacia el centro de esta imagen? Ese es el escurridizo gegenschein, también conocido como contraluz, un punto difuso visible en el cielo más oscuro, centrado en el punto directamente opuesto al sol. La luz solar que se refleja en el polvo interplanetario lo provoca. Imagen a través de Project Nightflight.

Estos granos de polvo en el espacio se extienden desde el sol en el mismo disco plano del espacio habitado por Mercurio, Venus, la Tierra, Marte y los otros planetas de la familia de nuestro sol. Este espacio plano alrededor del sol, el plano de nuestro sistema solar, se traduce en nuestro cielo a un camino estrecho llamado eclíptica. Este es el mismo camino que recorren el sol y la luna mientras viajan por nuestro cielo.

El camino del sol y la luna fue llamado el zodíaco o camino de los animales por nuestros antepasados, en honor a las constelaciones que se ven más allá. La palabra zodiacal proviene de la palabra zodíaco.

La luz zodiacal es más fácil de ver a medida que te acercas al ecuador de la Tierra. Pero también se puede vislumbrar desde latitudes septentrionales. Aquí está la luz zodiacal vista por el amigo en Facebook, Jim Peacock, en la noche del 5 de febrero de 2013, sobre el lago Superior en el norte de Wisconsin. ¡Gracias, Jim!

Luz zodiacal y gegenschein

Los granos de polvo que crean la luz zodiacal son como mundos diminutos. Van desde el tamaño de un metro hasta el tamaño de una micra. Son más densos alrededor de las inmediaciones del sol y se extienden más allá de la órbita de Marte. La luz del sol brilla sobre estos granos de polvo para crear la luz que vemos. Dado que se encuentran en la hoja plana de espacio alrededor del sol, podríamos, en teoría, verlos como una banda de polvo en todo nuestro cielo. Si pudiéramos verlos, marcarían el mismo camino que sigue el sol durante el día. Y de hecho, hay fenómenos celestes asociados con esta banda de polvo, como el gegenschein, un punto iluminado, que se puede vislumbrar en un cielo nocturno oscuro, centrado en el punto directamente opuesto al sol (el punto antisolar).

Pero ver fenómenos celestiales tan esquivos como el gegenschein es difícil. La mayoría de nosotros solo vemos la parte más obvia de esta banda de polvo, la luz zodiacal, ya sea en primavera o en otoño.

¡Es hora de buscar esta luz esquiva! Esperamos que lo veas y lo disfrutes. Si lo ve, ¡avísenos! Y si captura una foto, envíela aquí.

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