Microbios extremos en el Ártico podrían ayudar a buscar vida en Marte


Los microbios nunca antes vistos que viven en las profundidades del permafrost en uno de los manantiales de agua más fríos y salados de la Tierra podrían proporcionar un modelo para la vida en Marte.

En Lost Hammer Spring, que se encuentra sobre el Círculo Polar Ártico en Nunavut, Canadá, el agua salada brota a través de 2000 pies (600 metros) de permafrost. El agua tiene una salinidad de alrededor del 24% y la sal actúa como anticongelante para permitir que el agua permanezca líquida incluso a temperaturas bajo cero. Pero es la falta de oxígeno libre (menos de 1 parte por millón) lo que hace que las condiciones allí sean verdaderamente extrañas.

Lost Hammer Spring, 560 millas (900 kilómetros) al sur del Polo Norte. (Crédito de la imagen: Elisse Magnuson)

De hecho, el ambiente frío, salado y libre de oxígeno hace de Lost Hammer Spring uno de los análogos más cercanos de la Tierra a Marte, que tiene extensos depósitos de sal dejados por agua antigua. Y algunos investigadores han argumentado que los cambios observados en los barrancos y las rayas oscuras en las laderas de las paredes del cráter podrían provenir del agua salada que brota del subsuelo, similar al manantial en Lost Hammer, aunque muchos científicos prefieren las avalanchas secas como quizás una explicación más probable.

Ahora, un equipo de científicos ha encontrado vida microbiana en las condiciones extremas de Lost Hammer Spring y ha secuenciado los genomas de unos 110 organismos que viven allí, revelando pistas sobre cómo la vida podría sobrevivir en el duro entorno de Marte.

Aunque antes se han descubierto microbios en la Tierra en condiciones similares a las de Marte, este es uno de los primeros estudios en encontrar que estos «extremófilos» están activos en un entorno tan inhóspito.

«Tomó un par de años trabajar con el sedimento antes de que pudiéramos detectar con éxito comunidades microbianas activas», dijo en un comunicado Elisse Magnuson, estudiante de doctorado en la Universidad McGill en Montreal y autora principal de un nuevo estudio que describe los hallazgos.

Para sobrevivir a las duras condiciones de Lost Hammer Spring, los microbios son anaeróbicos, lo que significa que no respiran oxígeno. En cambio, para impulsar sus metabolismos, consumen metano y otros compuestos inorgánicos, como dióxido de carbono, monóxido de carbono, sulfato y sulfuro, todos los cuales se encuentran en Marte.

En particular, la presencia de metano en Marte es un misterio sin resolver; los científicos están divididos sobre si su origen es geológico o biológico. El sedimento en el permafrost en Lost Hammer Spring emite continuamente gases que incorporan metano y podría proporcionar una pista más sobre el origen de las columnas de metano detectadas en Marte.

«Los microbios que encontramos y describimos en Lost Hammer Spring son sorprendentes porque, a diferencia de otros organismos, no dependen de la materia orgánica ni del oxígeno para vivir», dijo Lyle Whyte, quien dirigió el equipo de investigación y es presidente de investigación de Canadá en microbiología polar. en la Universidad McGill, dijo en el comunicado. «También pueden fijar [es decir, convertir en moléculas orgánicas] el dióxido de carbono y los gases de nitrógeno de la atmósfera, todo lo cual los hace altamente adaptados para sobrevivir y prosperar en entornos muy extremos en la Tierra y más allá».

Los resultados proporcionan un modelo genético de cómo la vida microbiana podría sobrevivir, hoy o en el pasado, en Marte. Los hallazgos son tan convincentes que los científicos que trabajan en el rover Rosalind Franklin ExoMars de la Agencia Espacial Europea están probando sus capacidades de detección de vida en muestras de los microbios encontrados en Lost Hammer Spring.

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