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miércoles, diciembre 7, 2022
Iniciosistema solar¿Titán finalmente responderá: '¿Estamos solos?'

¿Titán finalmente responderá: ‘¿Estamos solos?’

Recientemente examinamos cómo y por qué la luna de Júpiter, Europa, podría responder a la pregunta de larga data: ¿Estamos solos? Si bien este pequeño mundo helado brinda muchas razones para creer por qué podríamos, y deberíamos, encontrar vida dentro de sus profundidades acuáticas, resulta que nuestro sistema solar alberga una gran cantidad de lugares donde podríamos encontrar vida. Al igual que las misiones Voyager nos dieron los primeros indicios de un océano interior arremolinándose debajo de la capa helada exterior de Europa, era lógico que la Voyager 1 también nos diera los primeros indicios del potencial de vida en la luna más grande de Saturno, Titán.

«Titán es fascinante porque está tan lejos de la Tierra, es tan frío y está hecho de materiales tan diferentes en la superficie que debería ser imposible de entender», dice la Dra. Jani Radebaugh, profesora del Departamento de Ciencias Geológicas de Brigham. Young University cuya investigación se centra en Titán. “Pero descubrimos que los paisajes similares a la Tierra están allí en abundancia: ríos, lagos, montañas, desiertos azotados por el viento y mi favorito, dunas gigantes como en el desierto del Sahara”.

Imagen compuesta infrarroja de Titán tomada por Cassini en noviembre de 2015. (Crédito: NASA/JPL/Universidad de Arizona/Universidad de Idaho)

A pesar de que las cámaras de la Voyager 1 no pudieron penetrar la espesa atmósfera de Titán, recopilaron con éxito datos sobre la temperatura y la presión del aire en la superficie de Titán, y algunos científicos conjeturaron previamente que Titán podría contener lagos de hidrocarburos líquidos debido a las temperaturas extremadamente frías de la luna y la abundancia de metano. Si bien este conocido componente de carbono e hidrógeno existe en forma gaseosa aquí en la Tierra, el metano también puede existir en forma líquida en temperaturas extremadamente frías, y quizás en Titán. La Voyager también confirmó que Titán contenía trazas de etano, propano, acetileno y otras moléculas orgánicas, con su atmósfera compuesta principalmente de nitrógeno. Las moléculas orgánicas se consideran los componentes básicos simples de la vida, razón por la cual Titán es tan intrigante para el campo de la astrobiología y para encontrar vida más allá de la Tierra.

Si bien la nave espacial Cassini de la NASA nos proporcionó imágenes infrarrojas de la superficie de Titán, que revelaron mares de hidrocarburos y dunas de arena en movimiento, no fue hasta que la sonda Huygens de la Agencia Espacial Europea (ESA) aterrizó en la superficie de Titán en enero de 2005 que obtuvimos nuestro primer -vistas cercanas de la superficie de esta luna misteriosa. Fue a través de estas imágenes que confirmamos evidencia de actividad líquida superficial reciente debido a la abundancia de guijarros redondeados dentro de las imágenes.

“Como mínimo, creemos que la vida requiere: (1) energía, (2) agua y (3) carbono”, dice el Dr. Jason Barnes, profesor en el Departamento de Física de la Universidad de Idaho. “La energía solar y geotérmica abunda en todo el sistema solar, por lo que la parte energética no es rara. Solíamos pensar que el agua era escasa, pero ahora reconocemos varios Ocean Worlds en el sistema solar exterior con océanos voluminosos. El carbono, sin embargo, parece ser bastante raro, al menos en forma utilizable (es decir, no CO2). La complejidad de la química del carbono de Titán es superada solo por la de la Tierra, ¡y aún no sabemos su alcance!

Tanto la sonda Cassini de la NASA como la sonda Huygens de la ESA brindaron a los científicos un tesoro de datos sobre Titán para los próximos años, pero es la próxima misión Dragonfly de la NASA la que promete ser el verdadero cambio de juego en la búsqueda de vida en la luna más grande de Saturno. El objetivo de este cuadricóptero dual será literalmente «saltar» a varios lugares de Titán en busca de firmas biológicas en su gélida superficie a lo largo de su misión de dos años, cuyo lanzamiento está programado para 2027 y llegará a Titán en 2034.

El Dr. Barnes, quien también es el Investigador Principal Adjunto de Dragonfly, dice que no podría estar más emocionado por la misión.

“Va a ser una aventura única en la vida”, dice. “La mayor contribución de Dragonfly a nuestro conocimiento de la habitabilidad de Titán provendrá de nuestras mediciones químicas. Las mediciones de Cassini de la química de Titán terminaron en un peso molecular de 100, no porque las moléculas de Titán terminaran allí, sino porque el rango de masas de nuestros instrumentos terminó allí. Y eso también estaba muy arriba en la atmósfera, no en la superficie. Entonces, Dragonfly aterrizará en la superficie e ingerirá (1) sedimentos orgánicos y (2) hielo de agua. Juntos, esperamos saber cuánto ha progresado la química orgánica en Titán y, de hecho, si ha progresado hasta el punto de la química prebiótica o de la vida misma”.

Con la sonda Huygens congelada en la superficie de Titán, sus baterías duraron solo 90 minutos y Cassini se quemó intencionalmente en la atmósfera de Saturno al final de su misión respectiva en 2017, por ahora esperamos que Dragonfly despegue en la historia. Pero mientras esperamos, nos preguntamos.

Imagen coloreada de la superficie de Titán tomada originalmente por la sonda Huygens después de aterrizar en la superficie en enero de 2005. Los glóbulos que se ven están (posiblemente) hechos de hielo de agua y varían en tamaño de 10 a 15 cm (4 a 6 pulgadas). (Crédito: ESA/NASA/JPL/Universidad de Arizona; procesado por Andrey Pivovarov)

Nos preguntamos qué tipo de vida podríamos encontrar en Titán, ya sea en su superficie o en las profundidades de sus lagos de metano líquido.

“Debido a que Titán contiene todos los ingredientes moleculares correctos para la vida, junto con la presencia de energía térmica solar o interna y agua líquida de volcanes o cráteres de impacto, puede ser el lugar perfecto para que se haya formado la vida”, explica el Dr. Radebaugh. “Dado que aún no hemos visto esto fuera de la Tierra, es difícil saber exactamente qué se requiere para que la vida tenga éxito, pero si comenzamos con esas premisas de requisitos básicos y luego simplemente echamos un vistazo, aprenderemos mucho sobre la viabilidad. de la vida en el sistema solar y en todo el universo”.

“Como mínimo, creemos que la vida requiere: (1) energía, (2) agua y (3) carbono”, dice el Dr. Jason Barnes, profesor en el Departamento de Física de la Universidad de Idaho. “La energía solar y geotérmica abunda en todo el sistema solar, por lo que la parte energética no es rara. Solíamos pensar que el agua era escasa, pero ahora reconocemos varios Ocean Worlds en el sistema solar exterior con océanos voluminosos. El carbono, sin embargo, parece ser bastante raro, al menos en forma utilizable (es decir, no CO2). La complejidad de la química del carbono de Titán es superada solo por la de la Tierra, ¡y aún no sabemos su alcance!

Tanto la sonda Cassini de la NASA como la sonda Huygens de la ESA brindaron a los científicos un tesoro de datos sobre Titán para los próximos años, pero es la próxima misión Dragonfly de la NASA la que promete ser el verdadero cambio de juego en la búsqueda de vida en la luna más grande de Saturno. El objetivo de este cuadricóptero dual será literalmente «saltar» a varios lugares de Titán en busca de firmas biológicas en su gélida superficie a lo largo de su misión de dos años, cuyo lanzamiento está programado para 2027 y llegará a Titán en 2034.

El Dr. Barnes, quien también es el Investigador Principal Adjunto de Dragonfly, dice que no podría estar más emocionado por la misión.

Interpretación artística de la Libélula de la NASA explorando la superficie de Titán. (Crédito: NASA)

“Va a ser una aventura única en la vida”, dice. “La mayor contribución de Dragonfly a nuestro conocimiento de la habitabilidad de Titán provendrá de nuestras mediciones químicas. Las mediciones de Cassini de la química de Titán terminaron en un peso molecular de 100, no porque las moléculas de Titán terminaran allí, sino porque el rango de masas de nuestros instrumentos terminó allí. Y eso también estaba muy arriba en la atmósfera, no en la superficie. Entonces, Dragonfly aterrizará en la superficie e ingerirá (1) sedimentos orgánicos y (2) hielo de agua. Juntos, esperamos saber cuánto ha progresado la química orgánica en Titán y, de hecho, si ha progresado hasta el punto de la química prebiótica o de la vida misma”.

Con la sonda Huygens congelada en la superficie de Titán, sus baterías duraron solo 90 minutos y Cassini se quemó intencionalmente en la atmósfera de Saturno al final de su misión respectiva en 2017, por ahora esperamos que Dragonfly despegue en la historia. Pero mientras esperamos, nos preguntamos.

Nos preguntamos qué tipo de vida podríamos encontrar en Titán, ya sea en su superficie o en las profundidades de sus lagos de metano líquido.

“Debido a que Titán contiene todos los ingredientes moleculares correctos para la vida, junto con la presencia de energía térmica solar o interna y agua líquida de volcanes o cráteres de impacto, puede ser el lugar perfecto para que se haya formado la vida”, explica el Dr. Radebaugh. “Dado que aún no hemos visto esto fuera de la Tierra, es difícil saber exactamente qué se requiere para que la vida tenga éxito, pero si comenzamos con esas premisas de requisitos básicos y luego simplemente echamos un vistazo, aprenderemos mucho sobre la viabilidad. de la vida en el sistema solar y en todo el universo”.

Imagen destacada: Imagen en color natural de Titán tomada por Cassini en enero de 2012. (Crédito: NASA/JPL-Caltech/Space Science Institute)

Con información de UniverseToday.com

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Skycr_editorhttps://hdavila.com/
Homer Dávila. Máster en geología. Miembro de la International Meteor Organization. Astronomía, radioastronomía, cosmología y ciencia planetaria.
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