Astrónomos encuentran misterioso objeto polvoriento orbitando una estrella


El satélite de estudio de exoplanetas en tránsito, TESS, se lanzó en 2018 con el objetivo de descubrir pequeños planetas alrededor de las estrellas vecinas más cercanas al sol. TESS ha descubierto hasta ahora 172 exoplanetas confirmados y ha compilado una lista de 4703 exoplanetas candidatos. Su cámara sensible toma imágenes que abarcan un enorme campo de visión, más del doble del área de la constelación de Orión, y TESS también ha ensamblado un Catálogo de entrada de TESS (TIC) con más de mil millones de objetos. Los estudios de seguimiento de los objetos TIC han descubierto que son el resultado de pulsaciones estelares, choques de supernovas, planetas en desintegración, estrellas binarias gravitacionales con lentes propios, sistemas de estrellas triples eclipsantes, ocultaciones de discos y más.

Una imagen óptica / infrarroja cercana del cielo alrededor del objeto TIC 400799224 del Catálogo de entrada TESS (TIC) (la cruz marca la ubicación del objeto y el ancho del campo de visión se da en minutos de arco). Los astrónomos han concluido que las misteriosas variaciones periódicas en la luz de este objeto son causadas por un cuerpo en órbita que periódicamente emite nubes de polvo que ocultan la estrella. Crédito: Powell et al., 2021

Karen Collins, astrónoma del Centro Harvard-Smithsonian de Astrofísica (CfA), fue miembro de un gran equipo que descubrió el misterioso objeto variable TIC 400799224. Buscaron en el catálogo utilizando herramientas computacionales basadas en el aprendizaje automático desarrolladas a partir de los comportamientos observados de cientos de miles de objetos variables conocidos; el método ha encontrado previamente planetas en desintegración y cuerpos que emiten polvo, por ejemplo. La fuente inusual TIC 400799224 fue detectada por casualidad debido a su rápida caída en el brillo, en casi un 25% en solo unas pocas cuatro horas, seguida de varias variaciones bruscas de brillo que podrían interpretarse como un eclipse.

Los astrónomos estudiaron TIC 400799224 con una variedad de instalaciones, incluidas algunas que han estado mapeando el cielo durante más tiempo del que TESS ha estado operando. Descubrieron que el objeto es probablemente un sistema estelar binario, y que una de las estrellas pulsa con un período de 19,77 días, probablemente desde un cuerpo en órbita que periódicamente emite nubes de polvo que ocultan la estrella. Pero si bien la periodicidad es estricta, las ocultaciones de polvo de la estrella son erráticas en sus formas, profundidades y duraciones, y son detectables (al menos desde el suelo) solo alrededor de un tercio del tiempo o menos. La naturaleza del propio cuerpo en órbita es desconcertante porque la cantidad de polvo emitido es grande; si fuera producido por la desintegración de un objeto como el asteroide Ceres en nuestro sistema solar, sobreviviría sólo unos ocho mil años antes de desaparecer. Sin embargo, sorprendentemente, durante los seis años que se ha observado este objeto, la periodicidad se ha mantenido estricta y el objeto que emite el polvo aparentemente ha permanecido intacto.

El equipo planea continuar monitoreando el objeto e incorporar observaciones históricas del cielo para tratar de determinar sus variaciones durante muchas décadas.

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