La alineación del espejo Webb continúa con éxito


Webb continúa su camino para convertirse en un observatorio enfocado. El equipo ha trabajado con éxito en la segunda y tercera de las siete fases totales de alineación del espejo. Con la finalización de estas fases, denominadas Alineación de segmentos y Apilamiento de imágenes, el equipo ahora comenzará a realizar ajustes más pequeños en las posiciones de los espejos de Webb.

Esta matriz de imágenes hexagonales capturada por el instrumento NIRCam muestra el progreso realizado durante la fase de alineación de segmentos, alineando aún más los 18 segmentos del espejo primario y el espejo secundario de Webb mediante movimientos precisos comandados desde el suelo. Crédito: NASA/STScI

Después de mover lo que eran 18 puntos dispersos de luz estelar en la formación hexagonal característica de Webb, el equipo refinó la imagen de cada segmento del espejo haciendo ajustes menores, al mismo tiempo que cambiaba la alineación del espejo secundario de Webb. La finalización de este proceso, conocido como Segment Alignment, fue un paso clave antes de superponer la luz de todos los espejos para que puedan trabajar al unísono.

Una vez que se logró la alineación de segmentos, los puntos enfocados reflejados por cada espejo se apilaron uno encima del otro, entregando fotones de luz de cada segmento a la misma ubicación en el sensor de NIRCam. Durante este proceso, llamado Apilamiento de imágenes, el equipo activó conjuntos de seis espejos a la vez y les ordenó que volvieran a apuntar su luz para superponerse, hasta que todos los puntos de luz estelar se superpusieran entre sí.

This gif shows the “before” and “after” images from Segment Alignment, when the team corrected large positioning errors of its primary mirror segments and updated the alignment of the secondary mirror. Credit: NASA/STScI

“Todavía tenemos trabajo por hacer, pero estamos cada vez más satisfechos con los resultados que estamos viendo”, dijo Lee Feinberg, gerente de elementos del telescopio óptico para Webb en el Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA. “Años de planificación y pruebas están dando sus frutos, y el equipo no podría estar más emocionado de ver lo que traerán las próximas semanas y meses”.

During this phase of alignment known as Image Stacking, individual segment images are moved so they fall precisely at the center of the field to produce one unified image instead of 18. In this image, all 18 segments are on top of each other. After future alignment steps, the image will be even sharper. Credit: NASA/STScI

Aunque Image Stacking puso toda la luz de una estrella en un solo lugar en el detector de NIRCam, los segmentos del espejo siguen actuando como 18 telescopios pequeños en lugar de uno grande. Los segmentos ahora deben alinearse entre sí con una precisión menor que la longitud de onda de la luz.

El equipo ahora está comenzando la cuarta fase de alineación de espejos, conocida como fase gruesa, donde NIRCam se usa para capturar espectros de luz de 20 parejas separadas de segmentos de espejos. Esto ayuda al equipo a identificar y corregir el desplazamiento vertical entre los segmentos del espejo o las pequeñas diferencias en sus alturas. Esto hará que el único punto de luz estelar sea cada vez más nítido y enfocado en las próximas semanas.

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