La misión Platón al exoplaneta recibe luz verde para la siguiente fase


Plato, la misión de búsqueda de planetas de próxima generación de la ESA, ha recibido luz verde para continuar con su desarrollo después de que la revisión de hitos críticos concluyera con éxito el 11 de enero de 2022.

Las nuevas y futuras misiones de exoplanetas de la ESA. Crédito: Agencia Espacial Europea

La revisión verificó la madurez del segmento espacial completo (plataforma de nave espacial y módulo de carga útil), confirmando la solidez de las interfaces de nave espacial a carga útil, el programa de carga útil con un enfoque particular en la producción en serie de las 26 cámaras y la robustez de la horario de la nave espacial. Plato utilizará las 26 cámaras para descubrir y caracterizar exoplanetas que orbitan estrellas similares a nuestro Sol.

La revisión del hito crítico se estableció específicamente para Plato en el momento de la adopción de la misión debido a los riesgos de desarrollo asociados con la producción en serie de las cámaras. La revisión se llevó a cabo durante el período comprendido entre julio y diciembre de 2021. Los equipos de revisión estaban formados por más de 100 personas de la ESA divididas en dos paneles (uno para la nave espacial y otro para la carga útil) que presentaron sus hallazgos a la junta.

La reunión de la junta de revisión se llevó a cabo el 11 de enero de 2022. Casi todos los aspectos de la producción, el montaje y las pruebas de las cámaras se han llevado a cabo con éxito con las pruebas de modelos estructurales, de ingeniería y de calificación de las unidades de cámara realizadas en varias instalaciones europeas. Las propiedades termoelásticas del banco óptico, que alberga las cámaras, se verificaron con una nueva técnica de prueba desarrollada por el contratista principal de la nave espacial, OHB System AG.

Plato payload module under integration in the cleanroom of OHB System AG in December 2021. Credit: OHB

Con el logro de este hito, puede comenzar la segunda fase del contrato industrial, liderado por OHB System AG como contratista principal con Thales Alenia Space en Francia y RUAG Space System Suiza como parte del equipo central.

El suministro de la carga útil Plato es responsabilidad de la Agencia Espacial Europea en colaboración con un consorcio europeo de institutos e industrias, el Consorcio de la Misión Plato (PMC), de conformidad con el Acuerdo Multilateral (MLA) establecido con la Agencia.

El próximo hito importante para Plato es la revisión crítica del diseño de la nave espacial en 2023, que verificará el diseño detallado de la nave espacial completa antes de proceder con su ensamblaje.

Banco óptico Platón ingresando al Simulador de Gran Espacio (ESTEC) para la prueba de deformación termoelástica (TED) en septiembre de 2021. Crédito: Agencia Espacial Europea

«Plato continúa una tradición europea de excelencia en todas las áreas de la ciencia espacial», dijo Filippo Marliani, gerente de proyecto de Plato en la ESA. “La misión servirá a la comunidad científica para recopilar un conocimiento invaluable de los planetas de nuestra galaxia, más allá de nuestro propio sistema solar. La finalización exitosa del hito crítico y el inicio formal de la segunda fase de esta extraordinaria misión constituyen un importante impulso de energía positiva. para los próximos desafíos que se abordarán con nuestros socios industriales, institucionales y académicos».

Después del lanzamiento, actualmente planificado para fines de 2026, Plato viajará al punto 2 de Lagrange en el espacio, 1,5 millones de kilómetros más allá de la Tierra en dirección opuesta al Sol. Desde este punto, el telescopio observará más de 200 000 estrellas durante su operación nominal de cuatro años, buscando caídas regulares en su luz causadas por el tránsito de un planeta a través del disco de la estrella. El análisis de estos tránsitos y de las variaciones de luz estelar permitirá determinaciones precisas de las propiedades de los exoplanetas y sus estrellas anfitrionas.

«Después de esta exitosa revisión, podemos continuar con la implementación de esta emocionante misión que revolucionará nuestro conocimiento de los exoplanetas hasta el tamaño de la Tierra y abrirá nuevos caminos en el estudio de la evolución de las estrellas», dijo Ana Heras, científica del proyecto Plato en la ESA.

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