Rover chino encuentra glóbulos de vidrio translúcido en la Luna


Los científicos dicen que el rover Yutu-2 de China, parte de la misión Chang’E-4, ha encontrado varios pequeños glóbulos de vidrio en el otro lado de la luna. Si bien se han encontrado pequeñas cuentas de vidrio en muestras lunares traídas por los astronautas del Apolo, las encontradas por Yutu-2 son mucho más grandes y translúcidas.

Dos glóbulos de vidrio confirmados (fila superior) y dos posibles (fila inferior) encontrados a lo largo de la ruta de Yutu-2. Crédito: vehículo móvil Yutu-2; Administración Nacional del Espacio de China.

El descubrimiento fue realizado por el Dr. Zhiyong Xiao, uno de los principales miembros del equipo científico de la misión Chang’E-4. Las cuentas se encontraron mirando imágenes panorámicas tomadas por el rover. Dado que el rover no tiene capacidades de muestreo y no es una misión de retorno de muestras como su hermano mayor, la misión Chang-E-5, no hay datos de composición en las perlas de vidrio, solo evidencia observacional.
En el artículo publicado en el Science Bulletin, Xiao dijo que, teniendo en cuenta el lugar donde se encontró el vidrio, en la cuenca Atkien del Polo Sur en el otro lado de la luna, y el contexto local de lo que se sabe sobre esa región, creen que las cuentas son como muy probablemente el resultado de grandes impactos en la luna.
El documento detalla el descubrimiento de varios glóbulos vítreos esféricos translúcidos y con forma de mancuerna que varían en tamaño, pero miden hasta 4 centímetros (1,5 pulgadas). Se encontraron en la superficie de la luna y son transparentes a translúcidos, y algunos exhiben un color marrón claro.
«Los vidrios transparentes y translúcidos en la luna tienen menos de 1 mm de diámetro, y los más grandes son oscuros y opacos», escribió el equipo en su artículo. «Los glóbulos de vidrio de tamaño macro descubiertos hasta ahora en la luna (hasta 4 cm de diámetro) son vidrio de impacto opaco».

En las muestras de Apolo, se encontraron diminutas cuentas de vidrio en varias de las misiones, pero eran increíblemente pequeñas, de menos de 1 milímetro. Los estudios de esas cuentas indicaron que eran de origen volcánico y que tienen diferentes colores, dependiendo de su composición química. Por ejemplo, los científicos encontraron perlas verdes en el suelo lunar recolectado por los astronautas en la misión Apolo 15 en 1971, y el famoso «suelo naranja» del Apolo 17 en 1972 estaba coloreado con perlas de vidrio.
Tanto los cristales volcánicos como los de impacto en la luna se forman por el enfriamiento del regolito que ha experimentado un calor extremo. Las esferas de vidrio pueden registrar información importante sobre la composición del manto y la historia del vulcanismo lunar y la formación de cráteres de impacto.

El suelo anaranjado (de perlas de vidrio volcánico) es claramente visible en esta imagen del Apolo 17. Crédito: NASA

En el caso del vidrio naranja del Apolo 17, el análisis en la Tierra reveló que el vidrio volcánico se formó cuando la lava fundida del interior de la luna hizo erupción, hace unos 3 a 4 mil millones de años, escupiendo sobre la superficie sin aire y en el vacío del espacio. A medida que la lava quedó expuesta al vacío, se separó en pequeños fragmentos y se congeló, formando pequeñas gotas de vidrio volcánico en colores naranja y negro. Un análisis posterior reveló un contenido de agua mensurable en las perlas.

Pero el vidrio encontrado por Yutu-2 es diferente, dicen los investigadores, y concluyen que «su morfología única y el contexto local sugieren que lo más probable es que sean vidrios de impacto (derretimientos de impacto anortosíticos apagados producidos durante eventos de formación de cráteres) en lugar de ser de origen volcánico o entregados desde otros cuerpos planetarios», dijeron los investigadores.
Xiao y su equipo predicen que los glóbulos de vidrio serían abundantes en las tierras altas lunares, proporcionando objetivos de muestreo prometedores para futuras misiones que podrían revelar la historia de los primeros impactos de la luna.
Chang’e-4 se lanzó el 8 de diciembre de 2018 e hizo un aterrizaje suave en el cráter Von Karman en el Polo Sur-Cuenca Aitken en el lado oculto de la luna el 3 de enero de 2019. Hasta ahora, Yutu-2 Ha recorrido más de 1.000 metros.

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