Se acerca el final de la línea para el módulo de aterrizaje InSight Mars de la NASA


Después de unos cuatro años de sondear el interior de Marte, el módulo de aterrizaje InSight de la NASA probablemente se retirará este verano ya que el polvo acumulado en sus paneles solares agota su energía.

Sin embargo, el módulo de aterrizaje dejará un legado de datos que los científicos de todo el mundo aprovecharán en los próximos años, lo que ayudará a mejorar nuestra comprensión de la formación de planetas, dijo la NASA, mientras anunciaba el martes el fin inminente de las operaciones científicas de InSight.

Equipado con un sismómetro ultrasensible, InSight registró más de 1300 «marsquakes», incluido uno de magnitud 5 el 4 de mayo, el más grande hasta el momento.

Esta imagen del 6 de diciembre de 2018 proporcionada por la NASA muestra el módulo de aterrizaje InSight. La escena se armó a partir de 11 fotos tomadas con su brazo robótico. La nave espacial está perdiendo potencia debido a todo el polvo que se acumula en sus paneles solares. La NASA dijo el martes 17 de mayo de 2022 que seguirá usando el sismómetro de la nave espacial para detectar martemotos hasta que se agote su energía. Los funcionarios esperan que las operaciones cesen en julio, casi cuatro años después de la llegada de InSight a Marte. Crédito: NASA vía AP, Archivo

Pero alrededor de julio, el sismómetro se apagará.

El nivel de energía del módulo de aterrizaje se verificará una vez al día y aún se pueden tomar algunas fotografías. Luego, a fines de 2022, la misión se detendrá por completo.

La causa: la acumulación durante meses de polvo marciano en los dos paneles solares del módulo de aterrizaje, cada uno de los cuales mide unos siete pies (2,2 metros) de ancho.

InSight, que ya funciona con solo una décima parte de la energía que tenía al principio, pronto encontrará que sus baterías se agotaron.

La velocidad a la que se acumuló el polvo correspondía más o menos a lo estimado por la NASA.

El módulo de aterrizaje obtuvo una nueva oportunidad de vida hace aproximadamente un año, cuando su brazo robótico se puso en uso nuevo y no planificado para eliminar algo de polvo de los paneles solares, extendiendo la misión.

La maniobra, empleada seis veces con éxito, hizo que el brazo usara polvo para limpiar los paneles, mientras recogía un poco de tierra marciana y la dejaba caer suavemente sobre el robot para que la tierra volara sobre los paneles solares, limpiando partes de su superficie.

Se prescindió de agregar algo al módulo de aterrizaje específicamente para limpiar los paneles debido a los costos, explicó Bruce Banerdt, del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA, durante una conferencia de prensa el martes.

Tal mecanismo dejaría «menos para poner en los instrumentos científicos», dijo.

‘Tesoro’

InSight, una de las cuatro misiones que se encuentran actualmente en el Planeta Rojo, junto con los rovers estadounidenses Perseverance y Curiosity y el Zhurong de China, llegaron a Marte en noviembre de 2018.

Su sismómetro, fabricado en Francia, ha allanado el camino para grandes avances.

«El interior era una especie de signo de interrogación gigante», dijo Banerdt, quien ha trabajado en la misión InSight durante más de una década.

Pero gracias a InSight, «hemos podido trazar un mapa del interior de Marte por primera vez en la historia».

Las ondas sísmicas, que varían según los materiales que atraviesan, ofrecen una imagen del interior del planeta.

Por ejemplo, los científicos pudieron confirmar que el núcleo de Marte es líquido y determinar el grosor de la corteza marciana, menos densa de lo que se pensaba anteriormente y probablemente compuesta por tres capas.

El terremoto de magnitud 5 a principios de mayo fue mucho más grande que todos los registrados anteriormente y cercano a lo que los científicos pensaron que sería el máximo en Marte, aunque no se consideraría un gran temblor en la Tierra.

«Este terremoto realmente va a ser un tesoro de información científica cuando le pongamos los dientes», dijo Banerdt.

Los terremotos son causados ​​en particular por la tectónica de placas, explicó. Pero también pueden desencadenarse cuando la corteza terrestre se mueve debido a anomalías de temperatura provocadas por su manto.

Es este tipo de vibración con el que los científicos creen que están lidiando en Marte.

Sin embargo, no todas las operaciones científicas de InSight han ido bien, como cuando su sonda de calor tuvo problemas para enterrarse con éxito bajo la superficie para medir la temperatura del planeta debido a la composición del suelo donde aterrizó el robot.

Independientemente, a la luz del éxito del sismómetro, la NASA está considerando usar la técnica en otros lugares en el futuro, dijo Lori Glaze, directora de la División de Ciencias Planetarias de la NASA.

«Realmente nos gustaría establecer una red completa en la luna para entender realmente lo que está pasando allí».

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