Estudio arroja más luz sobre las poblaciones estelares de NGC 6822


Utilizando el telescopio Subaru, un equipo internacional de astrónomos realizó observaciones fotométricas multibanda profundas de una galaxia enana irregular conocida como NGC 6822. Los resultados de la campaña de observación, presentados el 30 de mayo en arXiv.org, brindan información importante sobre las poblaciones estelares de esta galaxia.

A una distancia de unos 1,63 millones de años luz, NGC 6822 (también conocida como galaxia de Barnard) es una galaxia irregular enana del Grupo Local. Es una de las galaxias más cercanas a la Vía Láctea, pero se encuentra justo fuera de su radio virial. La galaxia tiene unos 7.000 años luz de diámetro y alberga un sistema espacialmente extendido de cúmulos globulares (GC).

NGC 6822 del Wide Field Imager de ESO en el Observatorio La Silla. Crédito: ESO.

NGC 6822 es un excelente objetivo de observación ya que su posición en el cielo es tal que se puede observar tanto desde el hemisferio norte como desde el sur. Su modesta distancia permite muchas investigaciones multibanda que van desde la óptica hasta el infrarrojo cercano (NIR) y el infrarrojo medio (MIR). Además, su composición química media de metales intermedios y la identificación de trazadores estelares sólidos jóvenes, de edad intermedia y viejos y su aparente aislamiento hacen de NGC 6822 un laboratorio muy interesante para la evolución y la pulsación estelar.

Es por eso que un grupo de astrónomos dirigido por Maria Tantalo de la Universidad de Roma Tor Vergata en Italia, ha realizado una fotometría multibanda precisa de NGC 6822 con la Hyper-Suprime-Cam (HSC) en el Telescopio Maunakea Subaru. El conjunto de datos HSC se complementó con imágenes multibanda recopiladas con el generador de imágenes de campo amplio MegaPrime disponible en el Telescopio Canadá-Francia-Hawaii (CFHT), con la Cámara de Energía Oscura (DECam) en el telescopio Blanco en el Observatorio Interamericano Cerro Tololo ( CTIO), y con la Cámara de Campo Amplio (WFC) montada en el Telescopio Isaac Newton (INT) en La Palma.

«Este es el primer artículo de una serie destinada a estudiar el contenido estelar de NGC 6822 aprovechando la fotometría óptica recopilada con generadores de imágenes de campo amplio disponibles en los telescopios de clase de 4 a 8 m», escribieron los investigadores.

Como resultado, el equipo de Tantalo obtuvo un conjunto de datos fotométricos que cubría un área de dos grados cuadrados en el centro de NGC 6822 con tres bandas fotométricas diferentes. En total, en estas tres bandas fotométricas, realizaron alrededor de 40 millones de mediciones fotométricas de objetos en todo el campo de visión. El catálogo final incluye más de 1 millón de estrellas con al menos una medida en dos bandas fotométricas diferentes. Esto lo convierte en el conjunto de datos fotométricos más amplio y homogéneo jamás recopilado para una galaxia irregular enana cercana, con la excepción de las Nubes de Magallanes.

El estudio encontró que las estrellas jóvenes, intermedias y viejas en NGC 6822 muestran diferentes distribuciones radiales. La antigua población estelar parece estar distribuida esféricamente y se extiende a distancias radiales mayores que las estimadas previamente (alrededor de 1 grado). Cuando se trata de la población joven, muestra una barra bien definida y una distribución en forma de disco que está descentrada en comparación con la población mayor.

Además, la investigación encontró que las estrellas ricas en carbono en NGC 6822 están más concentradas centralmente y tienen parámetros estructurales similares a los trazadores estelares jóvenes y viejos. Los astrónomos también estimaron una proporción media de población entre estrellas de carbono y de tipo M que resultó ser de 0,67. Esto sugiere que las estrellas de la rama gigante asintótica (AGB) de la galaxia tienen una abundancia media de hierro de aproximadamente -1,25.

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