Agujero negro deambula en nuestra galaxia y podría estar muy cerca de la Tierra


Un agujero negro rebelde que deambula por las rutas espaciales de nuestra galaxia, la Vía Láctea, podría ser el agujero negro más pequeño encontrado hasta ahora, según una estimación de su masa.

A principios de este año, los astrónomos dirigidos por Kailash Sahu del Instituto de Ciencias del Telescopio Espacial en Baltimore, Maryland, anunciaron el descubrimiento del primer agujero negro aislado de masa estelar conocido.

Ilustración artística de un agujero negro a la deriva a través de la Vía Láctea. (Crédito de la imagen: FECYT, IAC)

El agujero negro está a 5.000 años luz de distancia y fue descubierto gracias al poder de su gravedad para actuar como una lente gravitatoria, magnificando la luz de una estrella de fondo a 19.000 años luz de distancia. Inicialmente fue detectado por dos estudios terrestres, el Experimento de lente gravitacional óptica (OGLE) dirigido por Polonia, que utiliza principalmente el Observatorio Las Campanas en Chile, y el proyecto Observaciones de microlente en astrofísica (MOA) en el Observatorio de la Universidad Mount John en Nueva Zelanda.

El equipo de Sahu usó el Telescopio Espacial Hubble para dar seguimiento al descubrimiento, y el grado de lente gravitacional les permitió concluir que el agujero negro tiene una masa aproximadamente 7,1 veces mayor que la masa del sol.

Sin embargo, un segundo equipo ahora ha presentado un cálculo de masa diferente. El grupo, dirigido por Casey Lam de la Universidad de California, Berkeley, concluyó que el objeto tiene una masa entre 1,6 y 4,4 veces la masa del sol. Si es correcto, entonces esto podría tener implicaciones intrigantes.

Los agujeros negros de masa estelar son producto de las supernovas de estrellas con masas 20 veces mayores que la del Sol. Por otro lado, cuando las estrellas con entre 8 y 20 masas solares se convierten en supernovas, dejan en su lugar una estrella de neutrones.

En teoría, las estrellas de neutrones pueden tener masas de hasta aproximadamente 2,3 masas solares. Las observaciones de agujeros negros de masa estelar detectables en sistemas binarios no han arrojado ninguno con menos de 5 masas solares, creando una brecha entre las estrellas de neutrones más masivas y los agujeros negros menos masivos. Si el agujero negro está en el extremo superior del rango de masas de Lam, ayudaría a llenar este vacío. (También se han detectado varios eventos de ondas gravitacionales candidatos que involucran objetos que caen en esta brecha de masa).

Una imagen compuesta capturada por el telescopio espacial Hubble muestra el
cambio en el brillo de una estrella causado por un agujero negro en primer plano a la deriva
en frente de eso. El aparente brillo de la estrella de fondo es causado
por lentes gravitacionales.
(Crédito de la imagen: NASA, ESA, Kailash Sahu (STSCI) PROCESAMIENTO DE IMÁGENES:
Joseph DePasquale (STSCI))

«Sea lo que sea, el objeto es el primer remanente estelar oscuro descubierto deambulando por la galaxia sin estar acompañado por otra estrella», dijo Lam en un comunicado de la NASA.

Aunque las estrellas con más de 20 masas solares representan solo el 0,1% de todas las estrellas de la Vía Láctea, hay tantas estrellas en la Vía Láctea (se estima que entre 100 y 200 mil millones) y la Vía Láctea es tan antigua (aproximadamente 13 mil millones de años) que ahora debería haber 100 millones o más de agujeros negros de masa estelar en nuestra galaxia.

Muchos de estos se encuentran en sistemas binarios, donde su presencia es evidente por su atracción gravitatoria sobre su estrella compañera y la acumulación de materia de su vecina. Incluso se ha encontrado uno dentro de un cúmulo estelar, NGC 1850 en la Gran Nube de Magallanes. Sin embargo, muchos otros estarán deambulando entre las estrellas, pasando desapercibidos hasta que una alineación casual con una estrella de fondo significa que los detectamos creando una lente gravitatoria.

Este descubrimiento es solo la punta del iceberg. El telescopio espacial Nancy Grace Roman de la NASA, cuyo lanzamiento está previsto para 2027, estudiará grandes extensiones de la Vía Láctea y se espera que identifique varios miles de eventos de microlente, muchos de los cuales podrían ser agujeros negros.

Ambos artículos del equipo de Sahu (se abre en una pestaña nueva) y del equipo de Lam (se abre en una pestaña nueva) se publican en línea.

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