El último acto de una estrella moribunda fue destruir todos sus planetas


Cuando las enanas blancas se vuelven locas, sus planetas sufren el caos resultante. La evidencia aparece más tarde dentro y alrededor de la atmósfera de la estrella moribunda después de que engulle los desechos planetarios y cometarios. Esa es la conclusión a la que llegó un equipo de astrónomos de la UCLA después de estudiar con gran detalle la cercana enana blanca G238-44. Encontraron un caso de canibalismo cósmico en esta estrella moribunda, que se encuentra a unos 86 años luz de la Tierra.

La vista de un artista de una enana blanca extrayendo escombros de mundos destrozados en su sistema planetario. Cortesía de NASA/ESA, Joseph Olmstead (STScI

Si esa estrella estuviera en el lugar de nuestro Sol, ingeriría los restos de planetas, asteroides y cometas hacia el Cinturón de Kuiper. Ese buffet expansivo hace que este acto de canibalismo estelar sea uno de los más extendidos jamás vistos.

«Nunca hemos visto estos dos tipos de objetos acrecentándose en una enana blanca al mismo tiempo», dijo el investigador principal Ted Johnson, graduado en física y astronomía de la UCLA. “Al estudiar estas enanas blancas, esperamos obtener una mejor comprensión de los sistemas planetarios que aún están intactos”.

La evolución de nuestro Sol como una estrella moribunda para convertirse en una gigante roja, luego formar una nebulosa planetaria y finalmente terminar como una enana blanca. Ese proceso evolutivo también afecta a mundos y otros objetos en su sistema. Crédito de la imagen: ESO/S. Steinhofel

Encontrar evidencia de caos en una estrella moribunda

Johnson formó parte de un equipo de UCLA, UC San Diego y la Universidad de Kiel en Alemania que trabajaba para estudiar los elementos químicos detectados en y alrededor de la atmósfera de la enana blanca. Utilizaron datos del explorador espectroscópico ultravioleta lejano retirado de la NASA, el espectrómetro Echelle de alta resolución del Observatorio Keck en Hawái y el espectrógrafo de orígenes cósmicos y el espectrógrafo de imágenes del telescopio espacial del telescopio espacial Hubble. El equipo encontró y midió la presencia de nitrógeno, oxígeno, magnesio, silicio y hierro, además de otros elementos.

La lenta destrucción del sistema planetario de G238-44, con la diminuta enana blanca en el centro, rodeada por un tenue disco de acreción formado por fragmentos de cuerpos destrozados que caen sobre la estrella muerta. Cualquier asteroide restante forma una fina corriente de material que rodea a la estrella moribunda. Todavía pueden existir planetas gigantes gaseosos más grandes en el sistema, y mucho más lejos hay un cinturón de cuerpos helados como los cometas. El proceso de engullir los restos de sus mundos comenzó poco después de que la estrella entrara en su fase de enana blanca. Cortesía: NASA, ESA, Joseph Olmsted (STScI)

El hierro es particularmente interesante ya que forma los núcleos de planetas rocosos como la Tierra o Marte. Su presencia es una pista de que los mundos de tipo terrestre alguna vez orbitaron G238-44. La presencia de altas cantidades de nitrógeno implica que el sistema también tenía una piscina de cuerpos helados.
Cuando atacan las enanas blancas

A medida que las estrellas como el Sol entran en una edad muy avanzada, dejan atrás núcleos quemados llamados enanas blancas. Durante miles de millones de años, estos restos de estrellas moribundas se enfrían lentamente. Sin embargo, antes de llegar a ese punto, la agonía real puede ser bastante violenta y desordenada. Ahí es cuando canibalizan los mundos que los rodean. El descubrimiento de los «restos» de esos planetas, cometas y asteroides en la atmósfera de G238-44 pinta una imagen ominosa del futuro de nuestro sistema solar.

Deja una respuesta

Introduce tus datos o haz clic en un icono para iniciar sesión:

Logo de WordPress.com

Estás comentando usando tu cuenta de WordPress.com. Salir /  Cambiar )

Imagen de Twitter

Estás comentando usando tu cuenta de Twitter. Salir /  Cambiar )

Foto de Facebook

Estás comentando usando tu cuenta de Facebook. Salir /  Cambiar )

Conectando a %s

Este sitio usa Akismet para reducir el spam. Aprende cómo se procesan los datos de tus comentarios.