Para encontrar vida extraterrestre en Marte hay que cavar más profundo


La búsqueda de vida, incluso vida antigua, en Marte es más complicada de lo que pensábamos. En un estudio reciente publicado en la revista Astrobiology, los investigadores determinaron que el Mars Perseverance (Percy) Rover de la NASA tendrá que excavar dos metros (6,6 pies) debajo de la superficie marciana para encontrar rastros de vida antigua. Esto se debe a que la superficie de Marte está constantemente bombardeada con niveles extremos de radiación solar que, según la hipótesis de los científicos, degradaría rápidamente moléculas pequeñas como los aminoácidos. La razón de este nivel extremo de radiación se debe a la ausencia de un campo magnético, que los científicos creen que se eliminó hace miles de millones de años cuando el núcleo externo líquido del planeta dejó de producir la dínamo que creó el campo.

El rover Curiosity Mars de la NASA tomó esta selfie en un lugar apodado «Mary Anning» en honor a un paleontólogo inglés del siglo XIX. Curiosity enganchó tres muestras de roca perforada en este sitio en su salida de la región de Glen Torridon, que los científicos creen que era un sitio donde las condiciones antiguas habrían sido favorables para sustentar la vida, si es que alguna vez estuvo presente. (Créditos: NASA/JPL-Caltech/Malin Space Science Systems)

«Nuestros resultados sugieren que los aminoácidos son destruidos por los rayos cósmicos en las rocas y el regolito de la superficie marciana a un ritmo mucho más rápido de lo que se pensaba», dijo Alexander Pavlov, del Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA en Greenbelt, Maryland. “Las misiones actuales del rover de Marte profundizan hasta aproximadamente dos pulgadas (alrededor de cinco centímetros). A esas profundidades, se necesitarían solo 20 millones de años para destruir completamente los aminoácidos. La adición de percloratos y agua aumenta aún más la tasa de destrucción de aminoácidos”. Dado que se cree que Marte tuvo agua líquida, y posiblemente vida, hace miles de millones de años, explorar a estas profundidades poco profundas podría hacer que encontrar evidencia de tal vida sea discutible.

El equipo de investigación sometió varios tipos de aminoácidos a condiciones simuladas en el Planeta Rojo, para incluir condiciones de vacío y temperaturas variables. La razón de esto es que Marte exhibe condiciones muy diferentes a las de la Tierra, incluyendo una presión atmosférica literalmente una fracción de la nuestra y temperaturas mucho más frías. Para este estudio, los investigadores expusieron algunas de las muestras a temperatura ambiente, que es la más cálida que hay en el Planeta Rojo, mientras que otras muestras se expusieron a una temperatura mucho más fría, menos 55 grados Celsius (menos 67 grados Fahrenheit). Una vez establecidas las condiciones climáticas, las muestras se bombardearon con varios niveles de radiación gamma, simulando una dosis de rayos cósmicos equivalente a unos 80 millones de años de exposición en las rocas de la superficie marciana. Para simular el regolito marciano, las muestras de aminoácidos se mezclaron tanto en sílice como en sílice hidratada, la última de las cuales es una combinación de sílice y perclorato.

Los resultados del estudio sugieren que incluso los aminoácidos de bajo peso molecular presentes en los 10 centímetros superiores (4 pulgadas) del regolito de la superficie marciana podrían degradarse tan rápido como aproximadamente 20 millones de años, lo que está muy lejos de la hipótesis actual de que la vida podría haber existido en el Planeta Rojo hace miles de millones de años. Los resultados también sugieren que la degradación ocurre aún más rápido con la presencia de cantidades elevadas de materiales de silicato hidratado y percloratos.

“Nuestro trabajo es el primer estudio integral en el que se estudió la destrucción (radiólisis) de una amplia gama de aminoácidos bajo una variedad de factores relevantes para Marte (temperatura, contenido de agua, abundancia de perclorato) y se compararon las tasas de radiólisis”, dijo. Pavlov. “Resulta que la adición de silicatos y particularmente de silicatos con percloratos aumenta en gran medida las tasas de destrucción de los aminoácidos”.

Si bien el material de la superficie de Marte a menudo se denomina «suelo», es importante tener en cuenta que la nomenclatura apropiada es «regolito», que también se encuentra aquí en la Tierra, pero que a menudo también se encuentra mezclado con el suelo. El «suelo» con el que estamos familiarizados en la Tierra contiene los nutrientes y minerales adecuados para permitir que las plantas crezcan, mientras que no hemos encontrado tal material en otros planetas, todavía.

Hace unos tres mil millones de años, el planeta Marte era un lugar mucho más hospitalario. Tenía una atmósfera mucho más espesa junto con un fuerte campo magnético que repelía la castigadora radiación solar para que tanto el agua líquida como posiblemente la vida pudieran sobrevivir en la superficie. Ríos y arroyos fluían a través de la superficie del planeta que llenaba estanques e incluso lagos que eran mucho más grandes de lo que vemos en la Tierra actual. Desafortunadamente, esto no estaba destinado a durar, ya que Marte tiene aproximadamente la mitad del tamaño de la Tierra y, como resultado, perdió su calor interno mucho más rápido que nuestro animado planeta azul a largo plazo. Esta pérdida de calor provocó la pérdida del campo magnético protector, y esto permitió que la radiación solar estallara en la superficie, evaporando toda el agua y, con ella, cualquier resto de posible vida en la superficie.

¿Encontraremos restos de vida antigua en Marte, y todavía hay vida presente hoy? ¡Solo el tiempo lo dirá, y es por eso que somos científicos!

Con información de Universetoday

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