Curiosity encontró un raro mineral extraterrestre en Marte


El misterioso descubrimiento de un trozo concentrado de cuarzo mineral raro en la región del cráter Gale de Marte por el rover Curiosity en 2016 finalmente ha sido explicado por los investigadores.

Un equipo de científicos planetarios de la Universidad de Rice, el Centro Espacial Johnson de la NASA y el Instituto de Tecnología de California (CalTech) cree que la porción concentrada de tridimita fue arrojada al cráter Gale  por un volcán cuando aún estaba lleno de agua durante 1 hace mil millones de años.

El rover Curiosity de la NASA en Marte. (Crédito de la imagen: NASA, JPL-Caltech y MSSS)

El nuevo escenario sugiere que el Planeta Rojo tiene una historia volcánica más interesante y compleja de lo que se creía anteriormente.

La tridimita, que es extremadamente rara en la Tierra, es un tipo de cuarzo  —  una forma de sílice  —  generado bajo temperaturas extremas y bajas presiones, y cómo llegó al antiguo lecho de un lago ha preocupado a los investigadores durante años.

«El descubrimiento de tridimita en una piedra de barro en el cráter Gale es una de las observaciones más sorprendentes que el rover Curiosity ha hecho en 10 años de exploración de Marte», dijo Kirsten Siebach, profesora de la Universidad de Rice y miembro del equipo, en un comunicado (opens in new tab «La tridimita generalmente se asocia con sistemas volcánicos evolucionados, explosivos y formadores de cuarzo en la Tierra, pero la encontramos en el fondo de un antiguo lago en Marte, donde la mayoría de los volcanes son muy primitivos».

Para resolver este misterio, Siebach y sus colegas analizaron datos sobre la formación de tridimita en la Tierra. También consideraron modelos de vulcanismo en el Planeta Rojo, sus materiales volcánicos, así como evidencia sedimentaria recolectada del Cráter Gale   donde el rover Curiosity aterrizó en agosto de 2012.

Esto les permitió idear un nuevo escenario que sugiere que el magma marciano se había asentado durante más tiempo de lo habitual en una cámara debajo de un volcán. Esto permitió que se enfriara al menos parcialmente  —  un proceso llamado cristalización fraccionada (opens in new tab)  —  y aumentó la concentración de silicio del magma.

Una vista aérea del antiguo lecho del lago marciano ahora conocido como el cráter Gale, donde el rover Curiosity descubrió un mineral raro en 2016. (Crédito de la imagen: NASA/JPL-Caltech/ASU/UA)

Luego, una erupción masiva arrojó cenizas que contenían este silicio adicional en forma de tridimita al lago que eventualmente se convertiría en el cráter Gale, así como en los ríos circundantes. Esta ceniza volcánica luego fue descompuesta por el agua en el antiguo lago que también ayudó a clasificar los minerales que contenía la ceniza.

Esto habría concentrado la tridimita en consonancia con el descubrimiento de Curiosity de 2016. El escenario propuesto por los investigadores también ayudaría a explicar otros aspectos de la muestra, como sus silicatos opalinos y sus concentraciones reducidas de óxido de aluminio.

«En realidad, es una evolución directa de otras rocas volcánicas que encontramos en el cráter», dijo Siebach. «Argumentamos que debido a que solo vimos este mineral una vez, y estaba altamente concentrado en una sola capa, el volcán probablemente entró en erupción al mismo tiempo que el lago estaba allí. Aunque la muestra específica que analizamos no era exclusivamente ceniza volcánica, era ceniza que había sido erosionado y clasificado por el agua».

Los hallazgos también tienen implicaciones más amplias para la historia geológica de Marte. Significa que el Planeta Rojo debe haber sufrido un vulcanismo extremo y explosivo hace más de 3 mil millones de años. Esto habría sido en un momento en que Marte estaba cambiando de un mundo húmedo y cálido al planeta seco y árido con el que estamos familiarizados hoy.

«Hay amplia evidencia de erupciones volcánicas basálticas en Marte, pero esta es una química más evolucionada», concluyó Siebach. «Este trabajo sugiere que Marte puede tener una historia volcánica más compleja e intrigante de lo que hubiéramos imaginado antes de Curiosity».

Los hallazgos del equipo se publicaron en la revista Earth and Planetary Science Letters.

Con información de Space.com

Deja una respuesta

Introduce tus datos o haz clic en un icono para iniciar sesión:

Logo de WordPress.com

Estás comentando usando tu cuenta de WordPress.com. Salir /  Cambiar )

Imagen de Twitter

Estás comentando usando tu cuenta de Twitter. Salir /  Cambiar )

Foto de Facebook

Estás comentando usando tu cuenta de Facebook. Salir /  Cambiar )

Conectando a %s

Este sitio usa Akismet para reducir el spam. Aprende cómo se procesan los datos de tus comentarios.