Estudio descarta vida en Marte en meteorito hallado en la Antártida


Un meteorito de Marte de 4.000 millones de años que causó una salpicadura aquí en la Tierra hace décadas no contiene evidencia de vida marciana antigua y primitiva después de todo, informaron científicos el jueves.

El meteorito etiquetado como ALH84001 se encuentra en una cámara en un laboratorio del Centro Espacial Johnson en Houston, el 7 de agosto de 1996. Los científicos dicen que han confirmado que el meteorito de Marte no contiene evidencia de vida marciana antigua. La roca causó revuelo hace 25 años cuando un equipo dirigido por la NASA anunció que sus compuestos orgánicos podrían haber sido dejados por criaturas vivas, por primitivas que fueran. Los investigadores socavaron esa teoría durante décadas. Un equipo de científicos dirigido por Andrew Steele de la Institución Carnegie publicó sus hallazgos el jueves 13 de enero de 2022. Credit: AP Photo/David J. Phillip

En 1996, un equipo dirigido por la NASA anunció que los compuestos orgánicos en la roca parecían haber sido dejados por criaturas vivas. Otros científicos se mostraron escépticos y los investigadores socavaron esa premisa durante décadas, más recientemente por un equipo dirigido por Andrew Steele de la Carnegie Institution for Science.

Pequeñas muestras del meteorito muestran que los compuestos ricos en carbono son en realidad el resultado del agua, probablemente agua salada o salobre, que fluye sobre la roca durante un período prolongado, dijo Steele. Los hallazgos aparecen en la revista Science.

Durante el pasado húmedo y temprano de Marte, al menos dos impactos ocurrieron cerca de la roca, calentando la superficie circundante del planeta, antes de que un tercer impacto rebotara en el planeta rojo y lo llevara al espacio hace millones de años. La roca de 4 libras (2 kilogramos) fue encontrada en la Antártida en 1984.

Esta imagen del 10 de febrero de 2021 tomada por la sonda «Amal» o «Esperanza» de los Emiratos Árabes Unidos, publicada el domingo 14 de febrero de 2021, muestra Marte. Los científicos dicen que han confirmado que el meteorito de Marte no contiene evidencia de vida marciana antigua. La roca causó revuelo hace 25 años cuando un equipo dirigido por la NASA anunció que sus compuestos orgánicos podrían haber sido dejados por criaturas vivas, por primitivas que fueran. Los investigadores socavaron esa teoría durante décadas. Un equipo de científicos dirigido por Andrew Steele de la Institución Carnegie publicó sus hallazgos el jueves 13 de enero de 2022. Credit: Centro Espacial Mohammed bin Rashid/Agencia Espacial de los EAU, vía AP

El agua subterránea que se movía a través de las grietas en la roca, mientras aún estaba en Marte, formó las pequeñas gotas de carbono que están presentes, según los investigadores. Lo mismo puede suceder en la Tierra y podría ayudar a explicar la presencia de metano en la atmósfera de Marte, dijeron.

Pero dos científicos que participaron en el estudio original discreparon con estos últimos hallazgos y los calificaron de «decepcionantes». En un correo electrónico compartido, dijeron que mantienen sus observaciones de 1996.

«Si bien los datos presentados se suman gradualmente a nuestro conocimiento (del meteorito), la interpretación no es novedosa ni está respaldada por la investigación», escribieron Kathie Thomas-Keprta y Simon Clemett, investigadores de astromateriales en el Centro Espacial Johnson de la NASA en Houston.

«La especulación sin fundamento no hace nada para resolver el enigma que rodea el origen de la materia orgánica» en el meteorito, agregaron.

La roca de Marte Allan Hills 84001, descubierta en 1984, se muestra en una conferencia de prensa de la NASA, el 7 de agosto de 1996, en Washington. Los científicos dicen que han confirmado que el meteorito de Marte no contiene evidencia de vida marciana antigua. La roca causó revuelo hace 25 años cuando un equipo dirigido por la NASA anunció que sus compuestos orgánicos podrían haber sido dejados por criaturas vivas, por primitivas que fueran. Los investigadores socavaron esa teoría durante décadas. Un equipo de científicos dirigido por Andrew Steele de la Institución Carnegie publicó sus hallazgos el jueves 13 de enero de 2022. Credit: AP Photo/Doug Mills, archivo

Según Steele, los avances tecnológicos hicieron posibles los nuevos hallazgos de su equipo.

Elogió las mediciones de los investigadores originales y señaló que su hipótesis de vida «era una interpretación razonable» en ese momento. Dijo que él y su equipo, que incluye a científicos de la NASA, alemanes y británicos, se preocuparon por presentar sus resultados «por lo que son, que es un descubrimiento muy emocionante sobre Marte y no un estudio para refutar» la premisa original.

Este hallazgo «es enorme para nuestra comprensión de cómo comenzó la vida en este planeta y ayuda a refinar las técnicas que necesitamos para encontrar vida en otros lugares de Marte, Encelado y Europa», dijo Steele en un correo electrónico, refiriéndose a las lunas de Saturno y Júpiter con océanos subterráneos. .

La única forma de probar si Marte alguna vez tuvo o todavía tiene vida microbiana, según Steele, es traer muestras a la Tierra para su análisis. El rover Perseverance Mars de la NASA ya ha recolectado seis muestras para regresar a la Tierra en una década más o menos; se desean tres docenas de muestras.

Millones de años después de viajar a la deriva por el espacio, el meteorito aterrizó en un campo de hielo en la Antártida hace miles de años. El pequeño fragmento de color verde grisáceo recibió su nombre, Allan Hills 84001, de las colinas donde se encontró.

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