Telescopio Webb casi listo para explorar el sistema solar


A medida que el telescopio espacial James Webb de la NASA avanza en las fases finales de la puesta en marcha de sus instrumentos científicos, también hemos comenzado a trabajar en las operaciones técnicas del observatorio. Mientras el telescopio se mueve por el espacio, encontrará constantemente estrellas y galaxias distantes y las apuntará con extrema precisión para adquirir imágenes y espectros. Sin embargo, también planeamos observar planetas y sus satélites, asteroides y cometas en nuestro sistema solar, que se mueven a través de las estrellas de fondo de nuestra galaxia.

Webb necesita poder bloquear estos objetos y rastrearlos con suficiente precisión para obtener imágenes y espectros. El equipo de Webb completó recientemente la primera prueba para rastrear un objeto en movimiento. La prueba verificó que Webb podía realizar ciencia de objetivos en movimiento. A medida que avanzamos en la puesta en marcha, probaremos otros objetos que se mueven a varias velocidades para verificar que podemos estudiar objetos con Webb que se mueven por todo el sistema solar.

Resultados de espectroscopia simulada de las columnas de Europa. Este es un ejemplo de los datos que podría devolver el telescopio Webb que podrían identificar la composición del océano subterráneo de esta luna. Crédito: NASA-GSFC/SVS, Telescopio Espacial Hubble, Stefanie Milam, Geronimo Villanueva

Hoy, le pedimos a Heidi Hammel, científica interdisciplinaria de Webb para observaciones del sistema solar, que nos cuente sobre sus planes para estudiar a los vecinos más cercanos de la Tierra:

«Estoy realmente entusiasmado con el próximo primer año de operaciones científicas de Webb. Dirijo un equipo de astrónomos igualmente entusiasmados ansiosos por comenzar a descargar datos. Webb puede detectar la tenue luz de las primeras galaxias, pero mi equipo observará mucho más cerca de casa. Usarán a Webb para desentrañar algunos de los misterios que abundan en nuestro propio sistema solar.

«Una de las preguntas que me hacen con frecuencia es por qué necesitamos un telescopio poderoso como Webb para estudiar nuestro sistema solar cercano. Los científicos planetarios usamos telescopios para complementar nuestras misiones in situ (misiones que enviamos para volar, orbitar o aterrizar en Un ejemplo de esto es cómo se usó el Hubble para encontrar el objetivo posterior a Plutón para la misión New Horizons, Arrokoth. También usamos telescopios cuando no tenemos planeadas misiones in situ, como para los distantes gigantes de hielo Urano y Neptuno o para realizar mediciones de grandes poblaciones de objetos, como cientos de asteroides o Kuiper Belt Objects (pequeños mundos de hielo más allá de las órbitas de Neptuno, incluido Plutón), ya que solo podemos enviar misiones a unos pocos de estos.

«El equipo de Webb ya ha utilizado un asteroide dentro de nuestro sistema solar para realizar pruebas de ingeniería de la capacidad de ‘objetivo móvil’ (MT). El equipo de ingeniería probó esta capacidad en un pequeño asteroide en el cinturón principal: 6481 Tenzing, llamado así por Tenzing Norgay , el famoso guía de montaña tibetano que fue una de las primeras personas en llegar a la cima del monte Everest. Bryan Holler, del Instituto de Ciencias del Telescopio Espacial, tuvo la opción de elegir entre unos 40 posibles asteroides para probar el seguimiento del MT, pero, como dijo nuestro equipo, «Dado que todos los objetos eran prácticamente idénticos, elegir el que tenía un nombre relacionado con el éxito parecía una obviedad». Nos gusta ese tipo de cosas.

«Mi papel con Webb como ‘científico interdisciplinario’ significa que mi programa utiliza todas las capacidades de este telescopio de vanguardia. Las necesitamos todas para comprender verdaderamente el sistema solar (y el universo).

«Nuestro sistema solar tiene muchos más misterios de los que mi equipo tuvo tiempo de resolver. Nuestros programas observarán objetos en todo el sistema solar: tomaremos imágenes de los planetas gigantes y los anillos de Saturno; exploraremos muchos objetos del cinturón de Kuiper; analizaremos la atmósfera de Marte; ejecutaremos estudios de Titán y mucho más. También hay otros equipos que planean observaciones; en su primer año, el 7% del tiempo de Webb se centrará en objetos dentro de nuestro sistema solar.

«Un programa emocionante y desafiante que planeamos hacer es observar mundos oceánicos. Hay evidencia del Telescopio Espacial Hubble de que la luna Europa de Júpiter tiene columnas esporádicas de material rico en agua. Planeamos tomar imágenes de alta resolución de Europa para estudiar su superficie y buscar la actividad del penacho y los procesos geológicos activos Si localizamos un penacho, utilizaremos la espectroscopia de Webb para analizar la composición del penacho.

«Tengo una debilidad en mi corazón por Urano y Neptuno. De hecho, fue la falta de una misión a estos mundos tan distantes lo que me involucró en Webb hace tantas décadas. El equipo de Urano espera vincular definitivamente la química y la dinámica. desde la atmósfera superior (detectable con Webb) hasta la atmósfera más profunda que hemos estado estudiando con otras instalaciones durante muchas décadas. Pasé los últimos 30 años usando los telescopios más grandes y mejores que la humanidad haya construido para estudiar estos gigantes de hielo, y ahora agregaremos Webb a esa lista.

«Hemos estado planificando las observaciones de Webb durante más de veinte años, y eso se ha acelerado ahora que estamos lanzados, desplegados y enfocados. Señalaré que casi todos los datos del sistema solar de mi equipo estarán disponibles gratuitamente para el amplio comunidad científica planetaria de inmediato Tomé esa decisión para permitir más descubrimientos científicos con Webb en futuras propuestas.

«Me complace haber podido trabajar con el equipo durante todo este tiempo, y quiero agradecer especialmente a las miles de personas que colectivamente han habilitado esta increíble instalación para la astrofísica y las comunidades planetarias. Gracias; ad astra».

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