La NASA bate récord de combustible en misión Artemis para viajar a la Luna


El lunes (20 de junio) fue un gran día para la misión Artemis 1 de la NASA.

El enorme cohete lunar nuevo de la agencia, el Sistema de Lanzamiento Espacial (SLS), concluyó una simulación de lanzamiento de más de 50 horas conocida como «ensayo general húmedo» el lunes por la noche (20 de junio). Luego de varios intentos fallidos en abril, los miembros del equipo de la misión pudieron recargar completamente el SLS por primera vez el lunes, concluyendo una serie de pruebas cruciales previas al lanzamiento.

Fue un gran hito para la misión lunar Artemis 1, pero hubo algunos inconvenientes en el camino.

Los equipos de tierra del Centro Espacial Kennedy (KSC) de la NASA en Florida pasaron el fin de semana revisando los procedimientos y las listas de verificación para el SLS de Artemis 1, la cápsula Orion y los sistemas terrestres de la misma manera que lo harían si se estuvieran preparando para un lanzamiento real.

SLS es la columna vertebral del programa Artemis de la NASA, una continuación de la nueva era del Apolo que la agencia espacial espera que ayude a establecer una presencia humana permanente en la luna. Y con un nuevo viaje a la luna viene un nuevo cohete lunar. SLS nunca ha volado, y se suponía que el reciente ensayo general húmedo sería su último obstáculo. Pero aún no está claro si Artemis 1 está realmente listo para volar ahora.

Las actividades del lunes se centraron principalmente en llenar los tanques de combustible criogénico del cohete. El SLS de dos etapas utiliza hidrógeno líquido (LH2) y oxígeno líquido (LOX) como propulsores hipergólicos. Tres intentos de alimentar el cohete durante un intento anterior de vestimenta húmeda en abril se vieron interrumpidos cuando los operadores encontraron problemas técnicos, incluida una fuga de hidrógeno en lo alto de la plataforma de lanzamiento móvil (MLP) de la pila Artemis 1.

Esos problemas se abordaron dentro del edificio de ensamblaje de vehículos (VAB) de KSC durante el mes pasado, pero los controladores se encontraron el lunes con otra fuga de hidrógeno mientras operaban el vestido mojado en la plataforma de lanzamiento. Sin embargo, esta nueva fuga apareció en una «desconexión rápida», un punto en el que los cables de alimentación que conectan el SLS al MLP están diseñados para separarse durante el lanzamiento.

Esta nueva filtración afectó a las actuaciones del lunes. Los esfuerzos de los técnicos para solucionar el problema no tuvieron éxito y su trabajo hizo retroceder la cuenta tres horas. Pero, con el SLS completamente lleno, los funcionarios de la NASA tomaron la decisión de enrutar un parche de software que les permitiera continuar con la cuenta regresiva simulada de todos modos.

El parche permitió que el secuenciador de lanzamiento en tierra básicamente omitiera las comprobaciones automáticas que habrían detectado la fuga, pero los sistemas de vuelo a bordo para SLS no pudieron pasar por el mismo bypass a prueba de fallas. Según lo planeado, el conteo de terminales avanzó hasta la segunda marca del T-33, momento en el cual las computadoras de tierra entregan el control de vuelo a los sistemas de SLS.

El conteo finalmente se detuvo en T-29 segundos. La NASA esperaba hacer funcionar el reloj hasta T-9 segundos, como se planeó originalmente, pero considera que el ensayo general húmedo fue en gran medida un éxito a pesar de todo.

«Diría que estamos en el percentil 90», dijo Mike Sarafin, gerente de la misión Artemis en la NASA, durante una llamada con los periodistas el martes (21 de junio).

«El recuento de terminales es un momento muy dinámico», explicó Charlie Blackwell-Thompson, director de lanzamiento de Artemis en el Programa de Exploración de Sistemas Terrestres en KSC.

Hay «muchos eventos de tiempo crítico que ocurren en el conteo de terminales, que se verifican tanto en el software de vuelo como en tierra, y en la interacción entre los dos», agregó.

Citando la fuga de desconexión rápida como el único contratiempo importante durante el hundimiento del lunes, Blackwell-Thompson y otros representantes de la NASA en la llamada acordaron que el vestido mojado era «extremadamente suave».

Ahora, los funcionarios de la agencia deben determinar si este vestido mojado fue lo suficientemente bueno. La filtración impidió que el conteo alcanzara el segundo objetivo T-9 para el aborto del lanzamiento del vestido húmedo, pero eso no significa que la NASA tendrá que hacer el ensayo general húmedo nuevamente antes de decidir lanzar la misión Artemis 1, que enviará un Orión sin tripulación en un viaje de aproximadamente un mes alrededor de la luna. Y para la llamada del martes, no se había decidido nada.

«Hay un par de cosas que no obtuvimos en el conteo de terminales», dijo Blackwell-Thompson. «Vamos a ver cuáles son. Veremos qué significa eso para nosotros, si hay formas de probarlos, y luego volveremos y haremos una recomendación».

«Realmente necesitamos sentarnos y… ver lo que hemos logrado, ver qué trabajo adicional podría ser necesario y echar un vistazo a la [desconexión rápida]», agregó Sarafin durante la llamada del martes, señalando que desde que los operadores de la NASA largo día el lunes, no se había hecho mucho trabajo todavía para analizar cualquiera de los datos de prueba.

Los funcionarios de la NASA en la llamada se mostraron optimistas sobre el camino a seguir, a pesar de que no se comprometieron con lo que sigue para Artemis 1 en el futuro inmediato. En la llamada, hubo una confianza compartida de que surgiría un camino más claro en unos días, después de que el equipo haya tenido la oportunidad de examinar la pila de Artemis 1 y los datos del vestido mojado.

«Tomaremos todos los datos de ayer y los incorporaremos la próxima vez que carguemos este vehículo», dijo Blackwell-Thompson. «Estoy seguro de que será tan suave como lo fue ayer la etapa central».

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