Cráter meteoro: el agujero del que sigue dándonos interés


El enorme cráter del meteorito en forma de cuenco en Arizona que se formó hace unos 50.000 años continúa arrojando nueva información, y sorprendentemente.

Además, es un lugar de referencia para preparar a las tripulaciones de Artemis sobre cómo explorar la luna, como lo hizo ese lugar una vez para entrenar a los astronautas del Apolo para tareas lunares en la década de 1960.

Los beneficios de la investigación del cráter del meteorito fuera de este mundo están en curso, dijo David Kring, científico principal del Instituto Lunar y Planetario de la Asociación de Investigación Espacial de las Universidades en Houston, Texas. Ha llevado a cabo capacitación e investigación de campo en el sitio de Winslow, Arizona durante una década.

Completando detalles

«Por lo general, tenemos de dos a tres proyectos en curso en el cráter cada año», dijo Kring a Space.com, ya sean estudios centrados en la deformación de la pared del cráter o en la evaluación de la plataforma de escombros arrojados que rodea el cráter de impacto. «Cada año que volvemos, estamos mapeando alguna característica nueva en el cráter y completando algunos de los detalles que simplemente no existen en ningún otro lugar de la Tierra», dijo.

«El manto de eyección es casi 10 veces más grande en área que el cráter», dijo Kring. El asteroide que formó la característica era un meteorito de hierro, tipo IAB, agregó, que se cree que es un fragmento de un cráter de impacto en un asteroide que luego llegó a la Tierra y formó otro cráter de impacto.

Envejecimiento del cráter

¿Cuál es la verdadera edad del cráter en sí? «En realidad, la incertidumbre está creciendo», dijo Kring. Anteriormente, tres métodos independientes produjeron el mismo número, fijándolo en 50.000 años.

«Pero en los últimos años nos hemos dado cuenta de que la calibración de dos de esos métodos tenía más incertidumbre de lo que se pensaba», dijo Kring. «Existe la posibilidad de que el cráter sea unos miles de años más antiguo de lo que a menudo dijimos. Todavía es durante la última epopeya glacial. Es cuando los mamuts y los mastodontes pastaban en esa área».

Kring y sus colegas han recuperado polen de los sedimentos del lago que llenaron el cráter Meteor y han podido reconstruir cómo era la vegetación en el momento del impacto.

Del mismo modo, el rumbo del impactador aún no está claro. «Puedo defender casi cualquier dirección, aunque creo que la mayor parte de la evidencia apunta de norte a sur. El ángulo es probablemente del orden de 45 grados, más o menos un poco, para producir una forma casi circular o simétrica. en forma de cráter. Y eso es lo que tenemos», dijo Kring.

El astrogeólogo Gene Shoemaker en el cráter del meteorito con los astronautas del Apolo durante un viaje de campo en mayo de 1967. (Crédito de la imagen: NASA)

Entrenamiento básico

A lo largo de los años, Kring ha entrenado a astronautas activos y candidatos en Meteor Crater. Hacerlo continúa con un legado de enseñanza y aprendizaje que tuvo el difunto astrogeólogo Eugene «Gene» Shoemaker del Servicio Geológico de los Estados Unidos (USGS) y otros geólogos que educaron a los astronautas de la era Apolo sobre cómo «leer» el paisaje lunar. «Hacemos su entrenamiento básico en el cráter. He propuesto que necesitamos tener un entrenamiento más avanzado en el cráter del meteorito y otros sitios de impacto si vamos a realizar las expediciones de Artemis con éxito», dijo.

La primera razón para entrenar en sitios de impacto como Meteor Crater es exponer a los astronautas al tipo de terreno en el que van a operar y operar allí de manera segura, dijo Kring.

«Yo estipularía que la mejor herramienta que podemos desplegar en la superficie lunar es un astronauta bien entrenado», aconsejó Kring. «Nos gustaría que fueran lo más productivos posible al abordar los objetivos científicos y de exploración. Comprender la formación de cráteres de impacto, los procesos que intervienen en su producción, la forma en que redistribuyen el material a través de la superficie lunar… la capacitación es esencial. He También señaló que los mejores espectrómetros del mundo son los ojos de astronautas bien entrenados».

Kring dijo que a pesar de lo impresionante que es Meteor Crater en primer lugar, aconseja a los futuros caminantes lunares que se paren en su borde y se queden boquiabiertos, pero luego les dice a todos que se den la vuelta e imaginen otro cráter justo a la izquierda y un tercer cráter justo a la derecha. .

“Ese es el tipo de terreno que les estamos pidiendo que exploren y entiendan cómo ser productivos en la superficie lunar”, concluyó Kring.

trabajo de detective

«Todavía queda mucha investigación por hacer», dice el detective del cráter del meteorito, Dan Durda, científico investigador sénior del Southwest Research Institute en Boulder, Colorado.

«Meteor Crater es un excelente análogo para nuestra exploración lunar», dijo Durda. «Sigue siendo el cráter más fresco y mejor conservado del planeta». Se remonta al trabajo de Gene Shoemaker en Meteor Crater para apreciar el proceso de formación de cráteres de impacto, excavación y depósitos de eyección.

«Esos marcadores están tan evidentemente disponibles y fácilmente visibles. Es el campo de entrenamiento perfecto para mostrar esos procesos a los astronautas de campo, para que entiendan qué es lo que están haciendo en la luna», dijo Durda.

Pero hay otro mensaje clave que sale del cráter del meteorito. «Está sacando a la luz todo el peligro de impacto cercano a la Tierra», dijo Durda. «Tuvimos que superar el factor de risa hace años. Meteor Crater ha ayudado a ilustrar qué tipo de devastación puede provocar incluso un impactador de tamaño muy moderado».

El astrogeólogo Gene Shoemaker en el cráter del meteorito con los astronautas del Apolo durante un viaje de campo en mayo de 1967. (Crédito de la imagen: NASA)

Entusiasmo contagioso

Durda ha estado en Meteor Crater demasiadas veces para contar. Pero su primer viaje al sitio fue en 1991, entonces era un estudiante de posgrado en Florida y estaba en su primer viaje al oeste.

«Mi primera experiencia con el cráter», dijo Durda, «fue mirarlo por primera vez en la televisión cuando era joven. Al ver programas como los realizados por National Geographic, estaba fascinado por este ‘chico geólogo’ que no dejaba de hablar sobre este cráter. Tenía un rifle y mostraba cómo disparas una bala en la arena y así es como se formó el cráter. Esa persona era Gene Shoemaker. Gene era el hombre… ¡y mi primera experiencia en el cráter fue con Gene!».

Con Shoemaker a su lado, Durda dijo que era imposible estar cerca de él y no salir entusiasmado con la geología. «Tenía un entusiasmo absolutamente contagioso por lo que estaba haciendo».

Rastro de astronauta

A los ojos y la mente de Durda en esa primera visita: «Santa vaca. Este es un agujero enorme y profundo en el suelo. Es asombroso». Shoemaker y Durda caminaron juntos por el «Sendero del astronauta», haciendo paradas de campo en el camino para conversar sobre aspectos de la estratigrafía del impacto y luego descendieron hasta el fondo del cráter.

«La vista real, la impresión real, el asombro y la majestuosidad reales están en el borde, mirando hacia afuera, hacia abajo y hacia abajo», agregó Durda.

Una vez más, Meteor Crater ofrece otra bonificación del espacio exterior. Durda es miembro activo de la Asociación Internacional de Artistas Astronómicos (IAAA). «Meteor Crater no es solo un análogo científico. No es solo un análogo de exploración. Es un análogo visual para contar la historia de otros lugares en el sistema solar que usan los artistas», dijo.

Con información de Space.com

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