¿Cuánto tiempo duran los buenos sitios de aterrizaje en los cometas?


A veces, las sondas espaciales que han dejado de enviar datos desde hace mucho tiempo aún pueden marcar el comienzo de nuevos descubrimientos. Ese fue el caso recientemente cuando los científicos utilizaron datos de Rosetta, una sonda que finalmente se estrelló contra el cometa 67P/Churyumov-Gerasimenko en 2016, para comprender qué cambios ocurren en la superficie de un cometa a medida que continúa su giro alrededor del Sol.

Publicado en la edición del 26 de agosto de The Planetary Science Journal, el artículo de los investigadores de Cornell se inspiró en la necesidad de encontrar un área de aterrizaje segura para una futura misión potencial de retorno de muestras. La idea no era solo encontrar un lugar específico en 67P/Churyumov-Gerasimenko, sino comprender mejor cómo los procesos geológicos de la órbita de un cometa alrededor del Sol afectan su superficie.

Había un montón de datos para mirar. Rosetta pasó más de dos años orbitando el cometa e incluso envió un módulo de aterrizaje, Philae, hasta él. Dio la vuelta a 67P/Churyumov-Gerasimenko mientras el cometa alcanzaba su perihelio, la parte de su órbita más cercana al Sol y el período geológicamente más activo de su órbita.

El aumento de las temperaturas en la superficie del cometa a fines de 2015 provocó cambios significativos en 16 regiones planas diferentes en la superficie que Rosetta estaba observando. La sublimación es el proceso por el cual el hielo que normalmente cubre el cuerpo del cometa se transforma directamente en gas por el calor del Sol. Los cambios en la región también incluyeron la erosión de algunos de los bordes de las depresiones en la superficie y otro material que volvió a asentarse sobre ella.

Cambios como este dificultarían que cualquier lancha de desembarco encuentre un sitio estable utilizando metodologías de detección remota. El propio Philae tuvo problemas cuando rebotó en la superficie del cometa y terminó en una orientación extraña que dificultó el resto de su misión. Tales son los peligros de aterrizar en un cuerpo donde la gravedad es 1/10000 de lo que es en la Tierra.

Sin embargo, incluso esos desafíos no son suficientes para evitar que los científicos los exploren. Muchos creen que los cometas son los que sembraron la Tierra con los químicos necesarios para la vida, incluida el agua. Se formaron durante el nacimiento del sistema solar y no han cambiado mucho desde entonces, por lo que brindan una visión única de cómo era el sistema solar antes de la formación de los planetas.

67P/Churyumov-Gerasimenko podría incluso esperar otro visitante, ya que es uno de los cometas de más fácil acceso. Su período orbital de 6,45 años significa que recorre toda la gama de entornos que experimentan los cometas en un tiempo relativamente corto. Y ya es uno de los mejor observados, con Philae y Rosetta enviando cientos de fotografías.

Si alguna vez volvemos o no, todavía está en el aire, pero sin duda volveremos para visitar más cometas. Una mejor comprensión de cómo se forman sus superficies y lo que eso significa para aterrizar en ellas sin duda resultará útil a largo plazo.

Con información de UniverseToday.com

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