Los asteroides están constantemente escupiendo fragmentos


Los asteroides comúnmente se consideran bolas sólidas de roca y metal, un lugar donde Bruce Willis puede aterrizar y colocar una bomba nuclear en el medio. Pero a medida que aprendemos más sobre ellos, se vuelve más evidente que muchos asteroides son solo montones de escombros que la gravedad mantiene sueltos. Por lo tanto, puede que no sea una gran sorpresa cuando algunos de esos escombros salgan volando del propio asteroide. Pero sorprendió a los científicos que observaron por primera vez los fenómenos en el asteroide Bennu cuando OSIRIS-REx lo visitó en 2019. Ahora, un equipo dirigido por investigadores del museo de campo encontró un meteorito que muestra signos de que pasó por el mismo proceso.

El meteorito, conocido como Aguas Zarcas por el pueblo de Costa Rica en el que se encontró, originalmente iba a ser estudiado para un proyecto de investigación separado. Pero cuando Phillip Heck y Xin Yang, su estudiante de posgrado, tuvieron algunos problemas. Usaron una técnica estándar para congelar el sistema con nitrógeno líquido y calentarlo rápidamente con agua tibia, lo que generalmente rompe el meteorito en pedazos lo suficientemente pequeños como para estudiarlos.

Pero partes de Aguas Zarcas no se desmoronarían. Eso sucede ocasionalmente y, por lo general, los científicos triturarían los nódulos más duros con un mortero y una maja. Pero algo en estos nódulos les pareció extraño a Heck y Yang, por lo que decidieron hacer lo que haría cualquier científico que se precie: hacerle una tomografía computarizada.

Sí, las tomografías computarizadas son útiles para otras cosas además de diagnosticar afecciones médicas. En este caso, los científicos descubrieron que estos nódulos no solo eran extraños porque no se romperían, sino que no eran completamente esféricos y estaban todos orientados en una dirección específica. Era como si algo los hubiera obligado a adoptar esa orientación.

Con eso en mente, el investigador había oído hablar de la experiencia de OSIRIS-REx con Bennu y cómo había observado guijarros que salían volando del asteroide. Hasta el momento, nadie había podido explicar por qué sucedió exactamente eso, pero la pareja parecía tener un ejemplo antiguo justo frente a ellos.

Sitio de muestreo de respaldo de OSIRIS-REx Osprey en el asteroide Bennu.
Crédito: NASA/GSFC

Entonces comenzaron a modelar. Descubrieron que, al igual que con tantos otros aspectos de la vida de un asteroide, las eyecciones de guijarros probablemente fueron causadas por un impacto, tanto en el caso de Bennu como en el de Aguas Zarcas, probablemente uno pequeño. Ese impacto deformó la parte del asteroide cerca de donde impactó. Esa roca quebradiza se sometió a una tensión aún mayor por la rotación del asteroide.

A medida que los asteroides giran, partes de su superficie miran alternativamente hacia el Sol o hacia él. Esto crea diferencias de temperatura sustanciales, que pueden convertir las rocas afectadas por el impacto en grava. Es muy probable que esa grava sea lo que OSIRIS-REx vio salir volando de Bennu. El proceso por el cual abandona la superficie del asteroide aún no se comprende, pero no se necesita mucha fuerza exactamente para empujar un asteroide. La expansión de las bolsas de gas y otras características que se encuentran en otras partes del sistema solar podría ser la solución.

Muchos de esos guijarros serían arrastrados hacia la superficie del asteroide, ya que la gravedad mínima que ejerce sobre los cuerpos cercanos sigue siendo mayor que la gravedad de cualquier otro cuerpo en el sistema solar. Los guijarros vistos en el meteorito de Aguas Zarcas parecen haber sido recogidos en la superficie y luego golpeados por otro impactador que hizo que los guijarros se fusionaran en el objeto que se convirtió en el meteorito. Hay una buena posibilidad de que el mismo impacto haya formado el meteorito.

Todo esto tiene muchas implicaciones para la geología y los procesos de formación de los asteroides. Y aunque los modelos físicos y un ejemplo son un comienzo, estas teorías están lejos de solidificarse. Pero, como señala el Dr. Heck, probablemente haya muchos más meteoritos con este tipo de guijarros incrustados en ellos. La gente simplemente no ha comenzado a buscarlos todavía.

Con información de UniverseToday.com

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