Una nueva explicación para el polo norte rojizo de la luna de Plutón, Caronte


Un trío de investigadores de la Universidad de Purdue ha desarrollado una nueva teoría para explicar por qué la luna de Plutón, Caronte, tiene un polo norte rojizo. En su artículo publicado en la revista Nature Communications, Stephanie Menten, Michael Sori y Ali Bramson describen su estudio de las superficies rojizas de muchos objetos helados en el Cinturón de Kuiper y cómo podrían relacionarse con el polo rojizo de Caronte.

Investigaciones anteriores han demostrado que muchos objetos helados en el cinturón de Kuiper están total o parcialmente cubiertos por material de color marrón rojizo. Investigaciones anteriores también han demostrado que el material es una especie de tolina, compuestos que se forman cuando los químicos orgánicos se rocían con radiación. Pero eso ha planteado la cuestión de dónde pueden haber venido los compuestos orgánicos. En este nuevo esfuerzo, los investigadores teorizan que proviene del metano liberado por los criovolcanes.

Para probar su teoría, los investigadores recurrieron a la luna Caronte de Plutón, cuyo polo norte está cubierto de tolina. Señalan que investigaciones anteriores sugieren que los gases que escapan de Plutón son responsables del polo rojizo. Pero investigaciones anteriores también han demostrado que la luna alguna vez estuvo cubierta por un océano líquido que contenía muchos materiales, incluido el metano.

Cuando el océano se congeló, el metano habría quedado atrapado en el hielo, señalan los investigadores. También señalan que a medida que el agua se presurizó, se habrían formado grietas, lo que provocaría erupciones ocasionales. Tales erupciones criovolcánicas, sugieren, podrían haber liberado cierta cantidad de gas metano. Y si parte de ese gas metano lograra desplazarse hasta el polo norte, se habría congelado y caído a la superficie. Y si cayera a la superficie, habría estado sujeto a millones de años de radiación del sol, haciéndolo rojo.

Los investigadores crearon simulaciones de moléculas de metano a la deriva en la atmósfera de Caronte, calculando cuánto metano podría haber escapado en tal escenario y cuánto podría haber llegado al polo norte. Descubrieron que aproximadamente 1000 billones de toneladas métricas de gas podrían haber llegado al polo norte, más que suficiente para crear una gorra roja.

Con información de Nature

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