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miércoles, diciembre 7, 2022
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La Vía Láctea está rodeada por un vasto cementerio de estrellas muertas

Todo muere al final, incluso las estrellas más brillantes. De hecho, las estrellas más brillantes son las que viven vidas más cortas. Consumen todo el hidrógeno que tienen en unos pocos millones de años y luego explotan como supernovas brillantes. Su núcleo permanece colapsado en una estrella de neutrones o un agujero negro. Estos pequeños objetos oscuros ensucian nuestra galaxia, como un cementerio cósmico.

Distribución de restos estelares en la Vía Láctea. Crédito: Universidad de Sydney

Tanto las estrellas de neutrones como los agujeros negros estelares son difíciles de detectar. Las estrellas de neutrones tienen solo unos quince kilómetros de diámetro y, a menos que sus polos magnéticos estén alineados de manera que las veamos como púlsares, normalmente se las pasaría por alto. Los agujeros negros estelares son aún más pequeños y no emiten luz propia. Algunos aparecen como microquásares cuando consumen la masa de una estrella compañera, pero la mayoría solo se verían cuando pasan entre nosotros y una estrella más distante, por lo que podrían detectarse mediante microlentes.

No hemos observado suficientes restos estelares para crear un mapa observado de su ubicación general, pero un estudio reciente de Monthly Notices of the Royal Astronomical Society ha modelado dónde podríamos encontrarlos. Observaron la distribución de estrellas en nuestra galaxia actual y simularon cómo las interacciones estelares podrían tirar y desviar los restos estelares. Dado que estas «estrellas de cementerio» suelen ser más antiguas que las estrellas actuales de la galaxia, han tenido más tiempo para moverse a nuevos caminos orbitales.

Como era de esperar, los restos estelares experimentan estadísticamente una especie de efecto de desenfoque en sus posiciones. La distribución de estas estrellas es en un plano tres veces más grueso que el de la Vía Láctea visible. Pero el equipo encontró un aspecto de su distribución que fue bastante sorprendente. Alrededor de un tercio de estas viejas estrellas muertas están siendo expulsadas de la galaxia. En su modelo, un tercio de las estrellas han experimentado un encuentro estelar cercano que les ha dado tal impulso de velocidad que eventualmente escaparán de la atracción gravitatoria de la Vía Láctea. Dicho de otra manera, los fantasmas están abandonando el cementerio.

El tamaño de una estrella de neutrones y un agujero negro de masa estelar. Crédito: Todd Thompson, Universidad Estatal de Ohio

Esto significa que, con el tiempo, la Vía Láctea se está «evaporando» o perdiendo masa, lo cual es inesperado. Sabemos que los pequeños cúmulos de estrellas, como los cúmulos globulares, pueden evaporarse, pero la Vía Láctea es mucho más masiva, por lo que pensaría que la evaporación a largo plazo sería mínima.

Otro aspecto sorprendente del modelo es que estos restos estelares están distribuidos de manera bastante uniforme a lo largo de la Vía Láctea. La mayoría de las estrellas deberían tener un remanente estelar dentro de los cien años luz de ellas. Para el Sol, la distancia más probable del remanente estelar más cercano es de unos 65 años luz. Entonces podríamos tener un fantasma celestial en nuestro patio trasero y ni siquiera saberlo.

A medida que se conecten más observatorios de estudio del cielo, como el Observatorio Rubin, es probable que detectemos eventos de microlente y descubramos dónde están realmente estos restos estelares. Entonces finalmente podremos ver el inframundo galáctico a nuestro alrededor.

Con información de UniverseToday.com

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Homer Dávila. Máster en geología. Miembro de la International Meteor Organization. Astronomía, radioastronomía, cosmología y ciencia planetaria.
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