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miércoles, febrero 8, 2023
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Algo muy lejano en la constelación del Dragón ayuda a los astrónomos a medir el universo

A diferencia del espectáculo lleno de dragones «House of the Dragon», el calor brillante de este monstruo celestial visto por el Telescopio Espacial Hubble no es nada que temer. De hecho, es una herramienta muy útil que ayuda a medir la expansión del universo.

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La galaxia espiral UGC 9391, a 130 millones de años luz de la Tierra, es vista por la Cámara de Campo Amplio 3 del Telescopio Espacial Hubble en esta imagen publicada el 30 de septiembre de 2022. (Crédito de la imagen: ESA/Hubble y NASA, A. Riess et al)

La galaxia espiral UGC 9391 se encuentra dentro de la constelación de Draco (el dragón), una larga franja de cielo serpenteante que nunca aparece en el cielo del sur debido a su ubicación cerca del polo norte celeste. Los astrónomos han observado esta franja de cielo entre la Osa Mayor y la Osa Menor porque la luz de ciertas estrellas dentro de la galaxia UGC 9391 son balizas especiales. Una imagen recientemente publicada del telescopio espacial Hubble muestra UGC 9391 contra un fondo de galaxias ultra distantes, y una descripción de la imagen del 30 de septiembre lo llama «solitario».

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Lo que le falta en compañía lo compensa en carácter. Según la descripción de la Agencia Espacial Europea (ESA), que administra el icónico observatorio junto con la NASA, la galaxia UGC 9391 está repleta de dos fuentes de luz fascinantes: estrellas variables cefeidas y una supernova de tipo IA. Estos ayudan a los astrónomos a calcular distancias en el espacio.

Esta vista completa de la galaxia espiral UGC 9391 vista por el telescopio espacial Hubble muestra la galaxia aislada contra un fondo estrellado. Las estrellas cercanas brillantes tienen picos de difracción con galaxias de fondo como remolinos distantes. (Crédito de la imagen: ESA/Hubble y NASA, A. Riess et al)

«Esta imagen es de un conjunto de observaciones del Hubble que los astrónomos usaron para construir la ‘Escalera de distancia cósmica’, un conjunto de medidas conectadas que permiten a los astrónomos determinar qué tan lejos están los objetos astronómicos más distantes», escribe la ESA en la descripción.

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Las estrellas variables son aquellas con brillo cambiante. Las cefeidas son un tipo llamado intrínseco, lo que significa que no es que, digamos, un objeto orbite alrededor de la estrella y bloquee su luz ocasionalmente. Más bien, estas extrañas estrellas cambian de tamaño y brillo por sí mismas, y es un fenómeno bien conocido. Y así, su brillo es un activo confiable para luego determinar qué tan lejos está la galaxia.

Galaxia UGC 9391 también presentó una supernova peculiar llamada Tipo Ia, donde un cadáver estelar llamado enana blanca se alimenta como un zombi de su estrella compañera viva. El sistema binario continúa siendo estresado por la estrella blanca que se atiborra, hasta que los muertos vivientes acumulan alrededor de un sol y medio de masa. Estas situaciones se vuelven supernovas de la misma manera en todos los ámbitos, por lo que nuevamente, los astrónomos pueden usar el brillo del evento como un punto de referencia confiable para la distancia de la galaxia.

UGC 9391 se ve claramente desde 130 millones de años luz de distancia a través de la cámara de campo ancho 3 del Hubble. El Hubble no se lanzó con él en 1990. Más bien, la misión de servicio STS-125 del transbordador espacial Atlantis de la NASA lo agregó al espacio. observatorio en 2009. Wide Field Camera 3 puede estudiar objetos celestes en un rango a lo largo del espectro electromagnético que va desde el ultravioleta, pasando por la luz visible y hasta el infrarrojo cercano.

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Gracias al Telescopio Espacial Hubble, los astrónomos pueden investigar un fenómeno que también lleva el nombre del astrónomo Edwin Hubble: la tasa de expansión hacia el exterior del universo, también llamada constante de Hubble. Y esta galaxia en el dragón del cielo del norte ha ayudado a iluminar el camino.

Con información de Space.com

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Skycr_editorhttps://hdavila.com/
Homer Dávila. Máster en geología. Miembro de la International Meteor Organization. Astronomía, radioastronomía, cosmología y ciencia planetaria.
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