La NASA quiere recolectar agua en la Luna y en Marte, y los estudiantes creen que pueden ayudar


En las profundidades de la superficie de arcilla roja de Marte se encuentran antiguos océanos ahora congelados en capas de hielo. La luna de la Tierra también tiene depósitos de agua ocultos, bolsillos incrustados profundamente dentro de sus rocas.

Es el tipo de tesoro líquido que los científicos de la NASA esperan extraer algún día utilizando herramientas de perforación especializadas en la Luna o Marte.

Mientras la NASA busca nueva tecnología para usar en el espacio, la agencia está extrayendo un tesoro diferente para ayudar a desarrollar esas herramientas: el ingenio de los estudiantes de ingeniería.

Con ese fin, 10 equipos de estudiantes de universidades de todo el país, incluido un equipo de Virginia Tech, se reunieron el viernes en el Centro de Convenciones de Hampton Road para compartir prototipos de máquinas perforadoras controladas a distancia durante el “Desafío de prospección y hielo de la Luna a Marte”. El evento fue una competencia de tres días que comenzó el jueves y terminó el sábado.

Los prototipos de los estudiantes intentaron extraer y recolectar la mayor cantidad de agua del hielo enterrado dentro de paisajes lunares y marcianos simulados (tierra, arcilla, arena) empaquetados dentro de tinas azules gigantes. Es una tecnología que la NASA necesita. En lugar de enviar toneladas de agua al espacio con los astronautas, es más fácil y ahorra millones extraer el agua allí.

“Lo más interesante de esto es que tiene que ser completamente independiente. Tiene que hacerse en su mayor parte de forma autónoma”, dice Shlok Agarwal, un senior de 21 años que dirige el equipo de Virginia Tech. “Esto nos ayuda a explorar la superficie de Marte y obtener agua allí. Pero si enviáramos esto sin astronautas, podríamos controlar todo en esa plataforma desde la Tierra”.

El agua es necesaria para el sustento de la vida y para producir combustible de cohetes para llevar a los astronautas a casa.

Se necesita mucha masa para las misiones a Marte, dijo el ingeniero aeroespacial del Centro de Investigación Langley de la NASA, Chris Jones, y reducir eso es un objetivo principal. Si los astronautas pueden fabricar el combustible o los bienes de soporte vital, como agua y oxígeno, ayudará a aligerar su carga de envío.

“Por cada libra que pueda tener en la superficie de Marte, podría tomar de 20 a 30, incluso más veces ese (peso) lanzamiento desde la Tierra para llegar allí”, dijo Jones. “Ahorrar unas 1,000 libras de combustible en Marte podría muy fácilmente se convierten en decenas o cientos de miles de libras que salen de la Tierra “.

Rick Davis, director asistente de ciencia y exploración de la NASA, los científicos descubrieron evidencia de agua en la Luna y Marte en los últimos 15 años.

En la luna, los depósitos de agua se mezclan en el suelo, probablemente debido a que los cometas impactan la superficie de la luna, dijo. Además, la luna tiene cráteres que no reciben luz solar y, como resultado, permanecen extremadamente fríos. Si el agua se deposita en un cráter, permanece allí.

Pero debido a que hace tanto frío en la luna, la mayoría de las máquinas no funcionan bien.

“Acceder (al agua) es algo muy complicado”, dijo Davis.

Hace miles de millones de años. había océanos y glaciares en Marte similares a la Tierra, dijo Davis. Pero a medida que el planeta rojo comenzó a perder su atmósfera y se volvió más congelado, algunos océanos se evaporaron. Algunos todavía están allí, pero cuando la NASA lanzó satélites orbitadores para buscar lagos subterráneos, la agencia encontró algo inesperado.

“Encontramos todas estas capas de hielo”, dijo Davis.

Para la competencia, los estudiantes están siendo juzgados por la cantidad de agua que pueden extraer sus plataformas, ya sea en forma de chips, líquido o vapor, dijo Jones. También serán juzgados por su proceso y qué tan realista es su concepto para su uso en la Luna y en Marte.

El equipo ganador se anunciará el lunes, dijeron funcionarios de la NASA Langley.

Agarwal dijo que ha estado trabajando en este proyecto desde su segundo año y creó el equipo que nombró y ahora dirige: el Equipo de análisis del subsuelo marciano o MSAT. Este año escolar, recibió 80 solicitudes de estudiantes que quieren unirse.

Anaya Acharya, de 21 años, miembro del equipo que se especializa en ingeniería eléctrica en Tech, dijo que su madre, que tiene una maestría en física, la animó a dedicarse a la ingeniería.

“Ella siempre tuvo esta pequeña culpa de no hacer ingeniería. Fue una de mis modelos de apoyo”, dijo Acharya. “Hay esperanza para ingenieros muy jóvenes que pueden venir y desarrollar algo para la sociedad”.

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