La característica esculpida por el viento en Marte es una extensa fábrica de polvo


Esta imagen del Mars Express de la ESA muestra parte de la que posiblemente sea la mayor fuente de polvo en Marte: una característica esculpida por el viento conocida como Formación Medusae Fossae, o MFF.

La formación Medusae Fossae. Crédito: ESA/DLR/FU Berlín, CC BY-SA 3.0 IGO

El MFF no es solo una verdadera fábrica de polvo, sino también notablemente extenso: es el depósito sedimentario más grande del planeta y se extiende de forma discontinua durante más de 5.000 km, cubriendo un área del tamaño de la India. Lleva el nombre de la mitológica griega Gorgona Medusa, que podía convertir en piedra a quienes la miraban a los ojos, con el sufijo ‘fossae’ en latín para trincheras o huecos.
La formación se encuentra a lo largo del límite entre las tierras altas del sur y las tierras bajas del norte de Marte (conocida como la dicotomía marciana), y se encuentra entre las dos regiones volcánicas más prominentes del planeta (Tharsis y Elysium). También contiene la cadena montañosa Eumenides Dorsum, cuyos bordes se pueden ver en la suave elevación que se extiende desde la parte inferior derecha del marco (noreste).
Este cambio en la elevación se puede ver con especial claridad en el mapa topográfico adjunto de esta porción de la superficie marciana.
Fácilmente erosionado
Muchas características superficiales diferentes constituyen el MFF, que parece ser fácilmente erosionado por el viento. Su superficie alternativamente parece ser suave y suavemente ondulada, como se ve en la parte superior izquierda del marco (suroeste), esculpidas por el viento en crestas y surcos de un kilómetro de largo conocidos como yardangs, como se ve en el centro y en la parte inferior izquierda (sureste) , y picado con pequeñas depresiones en forma de media luna, visibles en la parte inferior derecha (noreste).

Medusae Fossae en contexto. Crédito: Equipo científico de NASA/MGS/MOLA

El viento es un poderoso escultor en el Planeta Rojo, así como aquí en la Tierra. Mars Express ha observado varios otros paisajes en Marte que han sido moldeados significativamente por el viento, como Nili Fossae, Arabia Terra, Syrtis Major, las dunas del sur y el cráter Schiaparelli.
De hecho, esta región probablemente se formó como resultado del viento que movía material en la superficie de Marte. Se cree que el MFF consiste en cenizas liberadas por los volcanes en la cercana región de Tharsis, incluido Olympus Mons, el volcán más grande del Sistema Solar, que se ha depositado a través del aire o a través de flujos de lava ‘piroclásticos’ de rápido movimiento. gas y escombros rocosos.

Remolinos y reventones
Las depresiones en forma de media luna antes mencionadas también son obra de los vientos marcianos. Estos huecos en forma de platillo o canal, conocidos como reventones, aparentemente están excavados en la arena por la erosión del viento. Para crear un reventón, el viento cargado de arena azota y erosiona la superficie lisa hasta que choca con un obstáculo, por ejemplo, un objeto enterrado como una roca o un parche de sedimento más resistente. Luego, el viento es forzado alrededor y debajo del objeto, creando un remolino, antes de finalmente regresar hacia arriba, levantando arena con él a medida que avanza.

Esta imagen estereoscópica muestra Medusae Fossae en Marte y fue generada a partir de los datos capturados por la cámara estéreo de alta resolución (HRSC) en el orbitador Mars Express de la ESA el 14 de mayo de 2021 durante la órbita 21948. El anaglifo, derivado de los datos adquiridos por el canal nadir y el canales estéreo del HRSC, ofrece una vista tridimensional cuando se ve usando lentes rojo-verde o rojo-azul. Crédito: ESA/DLR/FU Berlín, CC BY-SA 3.0 IGO

Se cree que la erosión eólica es la última etapa de los procesos erosivos que actúan sobre el MFF. Esto se evidencia por la falta general de cráteres vistos en la superficie de la formación; si la erosión eólica hubiera ocurrido hace mucho tiempo, esperaríamos ver cráteres más recientes sobre el terreno esculpido por el viento. En general, el hecho de que solo unos pocos cráteres sean visibles aquí, sentados junto a rocas más antiguas subyacentes que posteriormente se cubrieron y cubrieron con polvo, implica que la superficie de la región es joven.

Vista en perspectiva de Medusae Fossae. Crédito: ESA/DLR/FU Berlín, CC BY-SA 3.0 IGO

Explorar las características de la superficie y la geología de Marte es un objetivo clave de Mars Express. Lanzada en 2003, la nave espacial ha estado orbitando el Planeta Rojo durante casi dos décadas; desde entonces, se le ha unido el ExoMars Trace Gas Orbiter (TGO) de la ESA-Roscosmos, que llegó en 2016, mientras que el rover ExoMars Rosalind Franklin y la plataforma científica de superficie que lo acompaña están programados para lanzarse en 2022. Juntos, esta flota de exploradores marcianos está trabajando hacia una comprensión más completa de Marte y sus paisajes intrigantes.

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