Psyche de la NASA obtiene enormes paneles solares para viajar a un asteroide rico en metales


Con sus paneles solares instalados, la nave espacial está cerca de su configuración final antes de un lanzamiento previsto para agosto.

Uno de los dos paneles solares de la nave espacial Psyche de la NASA se implementa con éxito en la sala limpia High Bay 2 del JPL. Los conjuntos gemelos impulsarán la nave espacial y sus instrumentos científicos durante una misión al cinturón de asteroides entre Marte y Júpiter. Crédito: NASA/JPL-Caltech

La misión Psyche de la NASA está casi lista para su momento en el Sol: un viaje de 2.400 millones de kilómetros (1.500 millones de millas) impulsado por energía solar hacia un misterioso asteroide rico en metales del mismo nombre. Se han unido paneles solares gemelos al cuerpo de la nave espacial, se han desplegado a lo largo y luego se han vuelto a colocar. Esta prueba acerca mucho más a la nave a su finalización antes de su lanzamiento en agosto.

«Ver la nave espacial completamente ensamblada por primera vez es un gran logro; es un gran orgullo», dijo Brian Bone, quien dirige las operaciones de ensamblaje, prueba y lanzamiento de la misión en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en el sur de California. «Esta es la parte verdaderamente divertida. Sientes que todo se une. Sientes que la energía cambia y cambia».

Con 800 pies cuadrados (75 metros cuadrados), los paneles solares en forma de cruz de cinco paneles son los más grandes jamás instalados en el JPL, que ha construido muchas naves espaciales durante décadas. Cuando las matrices se desplieguen por completo en vuelo, la nave espacial tendrá aproximadamente el tamaño de una cancha de tenis individual. Después de un crucero de tres años y medio impulsado por energía solar, la nave llegará en 2026 al asteroide Psyche, que tiene 173 millas (280 kilómetros) en su punto más ancho y se cree que es inusualmente rico en metal. La nave espacial pasará casi dos años haciendo órbitas cada vez más cercanas del asteroide para estudiarlo.

Este video muestra el despliegue de los tres paneles centrales en uno de los paneles solares gemelos de 37 pies de largo (11,3 metros de largo) en la nave espacial Psyche de la NASA. Debido a que son tan largos, solo se puede implementar una matriz a la vez en la sala limpia High Bay 2 de JPL. Crédito: NASA/JPL-Caltech
Aventurarse al cinturón de asteroides entre Marte y Júpiter, lejos del Sol, presenta desafíos para esta misión, que adaptó la tecnología satelital comercial estándar en órbita terrestre para su uso en el frío y la oscuridad del espacio profundo. Cerca de la Tierra, los paneles solares generan 21 kilovatios, suficiente electricidad para alimentar tres o cuatro hogares estadounidenses promedio. Pero en Psyche, producirán solo alrededor de 2 kilovatios, suficiente para poco más que un secador de pelo.

La tecnología subyacente no es muy diferente de los paneles solares instalados en una casa, pero los de Psyche son hipereficientes, livianos, resistentes a la radiación y capaces de proporcionar más energía con menos luz solar, dijo Peter Lord, director técnico de Psyche en Maxar Technologies en Palo. Alto, California, donde se construyeron los arreglos y el chasis de propulsión eléctrica solar. “Estas matrices están diseñadas para funcionar en condiciones de poca luz, lejos del Sol”, agregó.

Antes de una prueba de despliegue en una sala limpia en JPL, los ingenieros examinan uno de los dos paneles solares de Psyche. Los arreglos se pliegan y se guardan al ras del chasis, como se muestra aquí, antes del lanzamiento y luego se despliegan en vuelo. Crédito: NASA/JPL-Caltech

Después de la instalación y el despliegue exitosos de los tres paneles centrales dentro de una sala limpia en el JPL, las matrices de Psyche se plegaron contra el chasis y se guardaron para realizar pruebas adicionales en la nave espacial. Las matrices volverán a Maxar, que cuenta con equipos especializados para probar el despliegue de los dos paneles transversales perpendiculares. A finales de esta primavera, los conjuntos se reunirán con la nave espacial en el Centro Espacial Kennedy de la NASA en Florida y se almacenarán para su lanzamiento desde Cabo Cañaveral.

Aproximadamente una hora después del lanzamiento, los arreglos se desplegarán y encajarán en su lugar en un proceso que tomará siete minutos y medio por ala. Luego proporcionarán toda la energía para el viaje al asteroide Psyche, así como la energía necesaria para operar los instrumentos científicos: un magnetómetro para medir cualquier campo magnético que pueda tener el asteroide, generadores de imágenes para fotografiar y mapear su superficie y espectrómetros para revelar la composición de esa superficie. Los arreglos también impulsan la demostración de la tecnología de comunicaciones ópticas en el espacio profundo que pondrá a prueba las comunicaciones láser de alta velocidad de datos.

Lo que esos instrumentos transmitan a los científicos los ayudará a comprender mejor el misterioso asteroide. Una posible explicación del contenido de metal inusualmente alto de Psyche es que se formó temprano en la historia de nuestro sistema solar, ya sea como material central remanente de un planetesimal, uno de los componentes básicos de los planetas rocosos, o como material primordial que nunca se derritió. Esta misión tiene como objetivo descubrir y ayudar a responder preguntas fundamentales sobre el núcleo metálico de la Tierra y la formación de nuestro sistema solar.

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