Ciudadanos ayudan a mapear redes de crestas en Marte


En las últimas dos décadas, los científicos han descubierto redes de crestas inusuales en Marte utilizando imágenes de naves espaciales que orbitan el Planeta Rojo. Se desconoce cómo y por qué se formaron las crestas y qué pistas pueden proporcionar sobre la historia de Marte.

Ejemplo de una red de crestas poligonales que muestra crestas intersecantes de aproximadamente 10 metros de espesor que encierran polígonos irregulares de 100 a 200 metros de lado. Crédito: NASA/JPL/MSSS/Caltech Murray Lab/Esri

Un equipo de científicos, dirigido por Aditya Khuller, de la Escuela de Exploración de la Tierra y el Espacio de la Universidad Estatal de Arizona, y Laura Kerber, del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA, se dispuso a aprender más sobre estas crestas mapeando una gran área de Marte con la ayuda de miles de ciudadanos. científicos.

Sus hallazgos, que se han publicado recientemente en Icarus, muestran que las crestas de Marte pueden contener registros fosilizados de aguas subterráneas antiguas que fluyen a través de ellas.

Cómo se formaron las redes de crestas en Marte sigue siendo un misterio desde que se encontraron desde la órbita. Los científicos han determinado que hubo tres etapas involucradas para crear las crestas, incluida la formación de fracturas poligonales, el relleno de fracturas y finalmente la erosión, que reveló las redes de crestas.

Para obtener más información sobre estas crestas, el equipo combinó datos de la cámara THEMIS del orbitador Mars Odyssey de la NASA y los instrumentos CTX y HiRISE del orbitador Mars Reconnaissance. Luego, implementaron su proyecto de científico ciudadano utilizando la plataforma Zooniverse.

Casi 14.000 científicos ciudadanos de todo el mundo se unieron en la búsqueda de las redes de crestas en Marte, centrándose en un área alrededor del cráter Jezero, donde aterrizó el rover Perseverance de la NASA en febrero pasado. Finalmente, con la ayuda de los científicos ciudadanos, el equipo pudo mapear la distribución de 952 redes de crestas poligonales en un área que mide aproximadamente una quinta parte de la superficie total de Marte.

«Los científicos ciudadanos jugaron un papel integral en esta investigación porque estas características son esencialmente patrones en la superficie, por lo que casi cualquier persona con una computadora e Internet puede ayudar a identificar estos patrones usando imágenes de Marte», dijo Khuller.

Mapa de redes de crestas poligonales (puntos negros) identificadas en el área de mapeo (contorno negro discontinuo), que cubre aproximadamente una quinta parte de la superficie total de Marte. El lugar de aterrizaje del rover Mars Perseverance se muestra en púrpura. Fondo: Mapa de elevación del altímetro láser del Orbitador de Marte. Crédito: NASA/JPL/GSFC.

La mayoría de las redes de crestas (91 %, o 864 de 952) que se analizaron están ubicadas en un terreno erosionado antiguo que tiene aproximadamente 4 mil millones de años. Durante este período de tiempo, se cree que Marte fue más cálido y húmedo, lo que podría estar relacionado con la forma en que se forman estas crestas.

Investigaciones anteriores en esta área han demostrado que aquellas crestas que no estaban cubiertas con capas de polvo mostraban firmas espectrales de arcillas. Dado que las arcillas se forman a partir de la meteorización en presencia de agua, esto sugirió al equipo de investigación que las crestas pueden haber sido formadas por agua subterránea. Si bien el abundante polvo superficial en estas regiones dificulta verificar si las redes de crestas recientemente mapeadas por Khuller y el equipo de Kerber también contienen arcillas, sus similitudes en forma y dimensión sugieren que podrían formarse a partir de procesos de agua subterránea similares.

Este descubrimiento ayuda a los científicos a «rastrear» las huellas del agua subterránea que corre a través de la antigua superficie marciana y determinar dónde era adecuado, durante ese tiempo hace 4 mil millones de años, que el agua líquida fluyera cerca de la superficie.

«Esperamos eventualmente mapear todo el planeta con la ayuda de científicos ciudadanos», dijo Khuller. «Si tenemos suerte, el rover Mars 2020 Perseverance podría confirmar estos hallazgos, pero el conjunto de crestas más cercano está a unos pocos kilómetros de distancia, por lo que es posible que solo se visiten en una posible misión extendida».

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