Cometa cercano al Sol fue rostizado a muerte


Utilizando una flota de telescopios líderes en el mundo en tierra y en el espacio, los astrónomos han capturado imágenes de un cometa rocoso cercano al sol periódico que se separa. Esta es la primera vez que un cometa de este tipo ha sido atrapado en el acto de desintegrarse y podría ayudar a explicar la escasez de tales cometas periódicos cercanos al Sol.

El sistema solar es un lugar peligroso. En los libros de texto vemos figuras de cuerpos celestes que orbitan alrededor del sol en órbitas ordenadas. Pero eso se debe a que si la órbita de un objeto no se ajusta a este patrón, los efectos gravitatorios de otros objetos desestabilizan la órbita.

Objeto cercano al Sol 323P/SOHO observado por el telescopio Subaru el 21 de diciembre de 2020 (izquierda) y CFHT el 11 de febrero de 2021 (derecha). 323P/SOHO en su camino hacia el perihelio se ve como una fuente puntual en el centro de la imagen de la izquierda; después del perihelio, el cometa ha desarrollado una cola larga y estrecha, como se ve en la imagen de la derecha. Crédito: Telescopio Subaru/CFHT/Man-To Hui/David Tholen

Un destino común para tales cuerpos eyectados es convertirse en cometas en órbitas cercanas al sol donde eventualmente se sumergirán en el sol. Debido a que estos cometas pasan tan cerca del sol, son difíciles de detectar y estudiar.

La mayoría se han descubierto por accidente en las observaciones del telescopio solar. Pero incluso teniendo en cuenta esta dificultad, hay muchos menos cometas cercanos al sol de lo esperado, lo que indica que algo los está destruyendo antes de que tengan la oportunidad de hacer su fatal último descenso al sol.

Para comprender mejor estos cometas, un grupo de astrónomos de Macao, EE. UU., Alemania, Taiwán y Canadá observaron un escurridizo cometa cercano al sol llamado 323P/SOHO con múltiples telescopios, incluido el Telescopio Subaru, el Telescopio Canadá Francia Hawai (CFHT), el telescopio Gemini North, el telescopio Discovery de Lowell y el telescopio espacial Hubble. La órbita de 323P/SOHO estaba mal restringida, por lo que el grupo no sabía exactamente dónde buscarlo, pero el amplio campo de visión del Telescopio Subaru les permitió lanzar una amplia red y encontrar el cometa a medida que se acercaba al sol. . Esta fue la primera vez que un telescopio terrestre capturó 323P/SOHO. Con estos datos, los investigadores pudieron restringir mejor la órbita, sabían hacia dónde apuntar los otros telescopios y estaban esperando cuando 323P/SOHO comenzó a alejarse del sol nuevamente.

Para su sorpresa, los investigadores encontraron que 323P/SOHO había cambiado notablemente durante su paso cercano por el sol. En los datos del Telescopio Subaru, 323P/SOHO era solo un punto, pero en los datos de seguimiento tenía una larga cola de cometa de polvo expulsado. Los investigadores creen que la intensa radiación del sol hizo que partes del cometa se rompieran debido a la fractura térmica, de forma similar a como se rompen los cubos de hielo cuando se vierte una bebida caliente sobre ellos. Este mecanismo de pérdida de masa podría ayudar a explicar qué sucede con los cometas cercanos al Sol y por qué quedan tan pocos.

Pero los resultados del equipo generaron más preguntas de las que respondieron. Descubrieron que 323P/SOHO gira rápidamente, tardando poco más de media hora por revolución, y que su color no se parece a ningún otro en el sistema solar. Se necesitan observaciones de otros cometas cercanos al sol para ver si también comparten estos rasgos.

«No podríamos haber hecho este descubrimiento sin las observaciones de los telescopios en Maunakea, que fueron posibles gracias a la Universidad de Hawái», dice Man-To Hui, quien era investigador de la Universidad de Hawái en el momento de las observaciones. y ahora profesor asistente de la Universidad de Ciencia y Tecnología de Macao, «Las observaciones del Telescopio Subaru fueron el iniciador, reduciendo las incertidumbres de la órbita y haciendo posibles las observaciones de seguimiento. CFHT proporcionó los mejores datos de cobertura y Gemini proporcionó los puntos de datos más densos».

Estos resultados aparecieron en The Astronomical Journal.

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