La NASA anuncia retraso en el lanzamiento de la misión Psyche Asteroid hasta 2023 (y podría cancelarse)


La misión Psyche de la NASA, diseñada para visitar un asteroide rico en metales, se enfrenta a un futuro incierto después de que problemas de prueba de software forzaron un retraso prolongado del lanzamiento que se espera que dure al menos hasta julio de 2023, anunciaron los administradores de la misión el viernes (24 de junio).

La NASA está convocando a una junta de revisión independiente para examinar «todas las opciones posibles para los próximos pasos, incluidos los costos estimados para cada una de las diversas posibilidades», dijo Lori Glaze, directora de la división de ciencia planetaria de la NASA en la sede de la agencia en Washington, en un noticiero transmitido en vivo. conferencia.

Una ilustración muestra la sonda acercándose a Psyche. (Crédito de la imagen: NASA/JPL-Caltech/Universidad Estatal de Arizona./Space Systems Loral/Peter Rubin)

Cuando Space.com le preguntó, Glaze insinuó que estas opciones podrían incluir la cancelación de la misión, en la que la NASA ha gastado $ 717 millones hasta la fecha, según un comunicado de la agencia (se abre en una nueva pestaña). Pero no se ha tomado una decisión final en este momento, enfatizó Glaze, ya que requiere una investigación para los próximos pasos. La nave espacial también está sana, hasta donde saben los miembros del equipo; lo que está en juego es la falta de tiempo disponible para validar el software.

«Esta será una revisión de continuación/terminación que analizará los resultados de la revisión independiente y las recomendaciones presentadas por el proyecto», dijo Glaze. «Esa evaluación se realizará considerando todo el rango y las implicaciones para Psyche, el programa Discovery y para la cartera planetaria». (El programa Discovery abarca misiones científicas planetarias de tamaño mediano, incluida la misión de asteroides Lucy).

Se suponía que Psyche se lanzaría entre el 20 de septiembre y el 11 de octubre para examinar un asteroide rico en metales de 140 millas de ancho (225 kilómetros). Los científicos están interesados ​​en descubrir si este pequeño mundo es el núcleo expuesto de un protoplaneta.

Los problemas de software ya habían retrasado el debut de la misión de búsqueda de asteroides de metal siete semanas hasta septiembre, desde una oportunidad de lanzamiento anterior en agosto. El software de guía, navegación y control (GNC) está en el centro del problema, ya que los miembros del equipo se quedaron sin tiempo para validar su rendimiento antes del lanzamiento.

El banco de pruebas para el software de Psyche (esencialmente, una réplica del sistema de vuelo) se retrasó en la entrega; Si bien ahora está disponible para la preparación de la misión, la restricción de tiempo de lanzamiento significó que no hubo tiempo suficiente para completar la validación antes del lanzamiento en 2022, dijeron funcionarios de la NASA.

Se requiere GNC para controlar la posición de la nave espacial en el espacio y para apuntar la antena de Psyche hacia la Tierra para enviar datos y recibir comandos, dijo la NASA en un comunicado (se abre en una nueva pestaña) sobre la decisión. También se pronosticó que el software proporcionaría información de trayectoria para el sistema de propulsión eléctrica solar de la nave espacial aproximadamente 70 días después del lanzamiento.

La NASA caracterizó el banco de pruebas como único y complejo, ya que incluye elementos de prueba heredados del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en California junto con un entorno de prueba Maxar. (Maxar suministró el autobús de la nave espacial, que contiene todas las cargas útiles e instrumentos científicos).

Con una decisión inminente sobre qué hacer a continuación, que podría tener implicaciones para otras misiones de clase Discovery en la cartera, los factores en la decisión de Psyche de ir o no incluirán estimaciones de costos adjuntas a las diversas opciones de misión.

La revisión aún no se ha lanzado formalmente y la planificación del proceso comenzará en breve, dijo Glaze. Tampoco hay un cronograma disponible para completar la revisión, ya que Glaze dijo que quieren asegurarse de que el equipo tenga «toda la mejor información disponible». Dicho esto, la agencia espera «hacer eso tan pronto como podamos».

Glaze enfatizó que «no hay una decisión de ninguna manera» sobre el futuro de Psyche, ya que eso depende de lo que encuentre la revisión.

Representación de un artista del asteroide Psyche, rico en metales. (Crédito de la imagen: NASA/JPL-Caltech/ASU)

«Analizaremos toda la información», agregó. “Discutiremos entre la dirección de misiones científicas y otras partes interesadas dentro de la NASA, para comprender cuáles son todas las implicaciones de las diferentes decisiones antes de tomar cualquier decisión en el futuro”.

Lindy Elkins-Tanton, investigadora principal de la misión de Psyche en la Universidad Estatal de Arizona, dijo que el equipo estaba trabajando tan duro como podía para hacer la fecha del vuelo y que la nave espacial goza de buena salud después de las pruebas realizadas hasta el momento. Por ejemplo, Psyche pasó una serie de procedimientos de «batir y hornear» en el JPL a principios de la primavera y recibió un certificado de buena salud en ese momento.

«No tenemos deficiencias inherentes en el diseño o la capacidad de la nave espacial para cumplir la misión planificada y, de hecho, no tenemos problemas conocidos con el… software», dijo. «Simplemente no hemos podido probar».

El retraso de la misión tendrá un efecto en cascada en dos pequeños satélites que componían una misión llamada Janus y se suponía que habían volado por dos sistemas de asteroides binarios diferentes, siguiendo una serie de asistencias de gravedad de la Tierra.

El equipo de la misión de esos satélites pequeños ya había dicho en junio, cuando el lanzamiento de Psyche se retrasó inicialmente, que perderán la oportunidad de ver a los astronautas seleccionados originalmente, 1991 VH y 1996 FG3, y tienen una lista alternativa de mundos para visitar bajo consideración. La lista no ha sido publicada.

La NASA dijo el viernes que se requerirá una revisión independiente sobre el futuro de Psyche antes de evaluar cómo se llevará a Janus al espacio, dado que las opciones para Psyche aún no están finalizadas.

«Las implicaciones futuras para Janus y ese proyecto se considerarán una vez que tengamos un camino claro para Psyche», dijo Glaze.

La NASA eligió a Psyche para el vuelo en enero de 2017, junto con otra misión de ciencia planetaria de clase Discovery llamada Lucy. Lucy se lanzó en octubre de 2021 y está en una larga ruta para visitar los asteroides troyanos de Júpiter. Inicialmente, se propuso que Psyche se lanzara en 2023, pero la NASA decidió adelantar el lanzamiento para llegar antes al asteroide.

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