Ubican espeluznante planeta parecido a la Tierra pero ubicado en «cementerio cósmico» con una estrella muerta


Los nuevos hallazgos muestran que los planetas del tamaño de la Tierra pueden tener incluso menos probabilidades de sobrevivir a las violentas condiciones al final de la vida de algunas estrellas de lo que se creía anteriormente. Esto significa que el primer exoplaneta descubierto fuera del sistema solar hace 30 años puede ser mucho más extraño de lo que creíamos.

Descubierto en 1992 por los astrónomos Alex Wolszczan y Dale Frail, el planeta PSR B1257+12B tiene una masa similar a la de la Tierra y orbita un tipo exótico de estrella muerta llamada púlsar. El descubrimiento fue seguido por la revelación de que el planeta está acompañado por al menos otros dos mundos. Estos otros planetas que orbitan alrededor del púlsar PSR B1257+12 también tienen tamaños similares a los mundos rocosos del sistema solar.

Sin embargo, el mayor estudio jamás realizado sobre púlsares y sus planetas ha demostrado que estas estrellas muertas rara vez poseen compañeros similares a la Tierra. Eso hace que este sistema, que la NASA describe (opens in new tab) como un «cementerio» después de la supernova que creó PSR B1257+1, sea una rareza.

Y las condiciones en el sistema,  ubicado a 2300 años luz de distancia de la Tierra, no se están volviendo más hospitalarias. El púlsar en su corazón gira cada 6,22 milisegundos, o unas 161 veces por segundo, lanzando a sus planetas un intenso haz de radiación letal que puede detectarse desde la Tierra.

PSR B1257+12B, el primer exoplaneta jamás descubierto, orbita una estrella muerta que la golpea con una poderosa radiación. (Crédito de la imagen: Catálogo de exoplanetas de la NASA)

No es de extrañar que el púlsar haya tomado el apodo de «Lich» en honor a una poderosa y malvada criatura no muerta del mismo nombre en la fantasía.

Un estudio de 800 púlsares realizado en los últimos 50 años por investigadores del Observatorio Jodrell Bank de Gran Bretaña ha revelado que solo el 0,5% de los púlsares albergan planetas con masas similares a la Tierra. Los resultados de los investigadores se publicaron (se abre en una pestaña nueva) en Monthly Notices of the Royal Astronomical Society.

El hallazgo profundiza el misterio de cómo los planetas pueden sobrevivir alrededor de púlsares que, como todas las estrellas de neutrones, se forman cuando las estrellas masivas alcanzan el final de la fusión nuclear y cesa la presión exterior que las sostiene contra el colapso gravitatorio.

El colapso resultante crea una explosión de supernova masiva, a menudo lo suficientemente poderosa como para eclipsar a todas las estrellas de la galaxia que las alberga. En última instancia, esto deja atrás una estrella de neutrones con una masa similar a la del sol dentro de un radio similar al de una ciudad en la Tierra. Las estrellas de neutrones consisten en la materia más densa conocida en el universo: solo una cucharadita de esta materia pesaría 3,6 mil millones de kilogramos.

Los púlsares son un tipo especial de estrella de neutrones que emite una brillante radiación de ondas de radio debido a su rápida rotación y sus poderosos campos magnéticos.

«[Los púlsares] producen señales que barren la Tierra cada vez que giran, de manera similar a un faro cósmico», Ph.D. de la Universidad de Manchester. dijo la estudiante Iuliana-Camelia Nițu en un comunicado (opens in new tab). «Estas señales luego pueden ser captadas por radiotelescopios y convertirse en una gran cantidad de ciencia asombrosa».

Si bien se ha descubierto que muchos púlsares albergan mundos exóticos diferentes a todo lo que se encuentra en el sistema solar, las condiciones violentas que rodean el nacimiento de los púlsares y su existencia continua parecen hacer que la formación de planetas similares a la Tierra a su alrededor sea poco probable.

Nițu formó parte de un equipo de astrónomos de la Universidad de Manchester que realizó la mayor búsqueda de planetas alrededor de púlsares hasta la fecha, centrándose en planetas con masas de hasta 100 veces la de la Tierra y períodos de tiempo orbital entre 20 días y 17 años.

Hicieron diez posibles detecciones de tales mundos, y el sistema con más probabilidades de albergar exoplanetas de esta naturaleza es PSR J2007+3120. El equipo cree que este púlsar, situado a 17.000 años luz de la Tierra, podría albergar dos planetas con masas algunas veces superiores a la de la Tierra y con periodos orbitales de entre 1,9 y alrededor de 3,6 años respectivamente.

Los astrónomos no encontraron suficiente información para decir que los planetas alrededor de los púlsares comparten masas y períodos orbitales similares, pero parecen tener algo más en común: los exoplanetas alrededor de los púlsares investigados parecen tener órbitas altamente elípticas, a diferencia de los casi circulares. órbitas de los planetas del sistema solar.

Esto podría indicar que, independientemente de cómo se formen los planetas alrededor de los púlsares, estos procesos difieren del mecanismo que condujo a la formación de planetas en el sistema solar.

«Los púlsares son objetos increíblemente interesantes y exóticos. Hace exactamente 30 años, se descubrieron los primeros planetas extrasolares alrededor de un púlsar, pero aún tenemos que entender cómo estos planetas pueden formarse y sobrevivir en condiciones tan extremas», dijo Nițu en un comunicado (abre en nueva pestaña). «Descubrir qué tan comunes son y cómo se ven es un paso crucial hacia esto».

La investigación (opens in new tab) se presentará el 12 de julio en el Encuentro Nacional de Astronomía (NAM 2022).

Con información de Space.com

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