Basura espacial tiene un 10% de posibilidades de matar a alguien en la próxima década


Las estadísticas de cómo mueren las personas ofrecen una forma espantosa pero informativa de comprender cómo los humanos perciben las amenazas y cómo reaccionan ante el miedo. Por ejemplo, es más probable que lo aplaste una máquina expendedora que se cae (~13 personas mueren por año) que ser devorado por un tiburón (~10 por año). Sin embargo, actualmente hay una causa de muerte estadísticamente improbable que tiene un riesgo real de aumentar drásticamente en las próximas décadas: la caída de desechos espaciales. Según un nuevo estudio, hay entre un 6 y un 10 % de posibilidades de que alguien muera a causa de los escombros que caen del espacio en los próximos diez años.

Esto probablemente no sorprenda a nadie involucrado en la industria espacial. El problema de los desechos ha estado creciendo durante décadas en este punto, ya que los cohetes y los satélites dejan pequeños pedazos de sí mismos flotando sin control alrededor de la Tierra. Aquí en UT informamos sobre incidentes que lo involucran constantemente (como ayer), aunque afortunadamente, hasta ahora no hemos tenido que informar ninguna muerte.

Eso podría probar que solo tenemos suerte. Sin duda, algunos escombros han golpeado áreas despobladas en el pasado cercano, y una parte de un cohete Gran Marcha 5B golpeó una ciudad en Costa de Marfil en la costa oeste de África. Afortunadamente, aunque hubo algunos daños en el edificio, nadie resultó herido.

Sin embargo, es solo cuestión de tiempo antes de que alguien lo esté. El espacio está cada vez más saturado, con empresas privadas que envían miles de satélites para brindar servicios como Internet de banda ancha e imágenes de superficie casi en tiempo real. ¿Pero a qué precio?

Actualmente, no existe ningún requisito reglamento sobre cómo deshacerse de las etapas de cohetes no reutilizables que brindan capacidades de lanzamiento a la miríada de empresas y naciones que desean ponerse en órbita. Algunos de estos componentes pueden pesar toneladas literales y es posible que no se rompan por completo, ya que efectivamente frenan aerodinámicamente a través de la atmósfera.

Además, una parte particular del mundo que es más susceptible a estos riesgos: el «sur global». Si bien la mayoría de estas naciones, que residen debajo del ecuador, no tienen capacidades propias para viajar por el espacio, una desafortunada realidad de la física hace que sea más probable que se vean afectadas por ella. Los caminos de los cohetes para ponerse en órbita generalmente colocan sus partes irrecuperables en una posición para caer en algún lugar debajo del ecuador.

En un nuevo artículo publicado en Nature Astronomy, investigadores de la Universidad de Columbia Británica han señalado todas estas disparidades y riesgos. Según sus cálculos, los desechos espaciales tienen entre un 6 y un 10 % de posibilidades de matar al menos a una persona en los próximos diez años. Lo más probable es que esa persona no sea de la nación que creó los escombros.

Eso suena como una receta para la acritud internacional, sin embargo, aún no se ha presentado ningún gobierno para desarrollar un marco para manejar la regulación de estas piezas de tecnología potencialmente peligrosas. Como señala el equipo de UBC, existen sistemas y tecnologías que pueden detener esta posible pérdida de vidas; solo tenemos que estar dispuestos a aceptar el aumento del costo.

El más obvio de estos sería requerir un reingreso controlado desde cualquier carenado de cohete. Con el reingreso controlado, los peligrosos fragmentos de escombros pueden aterrizar de manera segura sobre uno de los gigantescos cuerpos de agua que pueblan nuestro planeta. Dado el éxito de SpaceX al aterrizar sus propias etapas de refuerzo en una plataforma, la tecnología obviamente está ahí para hacer esto. Pero las compañías de cohetes no implementarán dicho esquema a menos que los organismos reguladores lo exijan.

Desafortunadamente, a menos que se haga algo pronto para frenar la probabilidad de este evento, alguien eventualmente morirá por la caída de desechos espaciales. En el peor de los casos, cientos podrían morir a causa de una sola pieza de escombros, si golpea un avión, por ejemplo. Con suerte, los gobiernos adoptarán un enfoque proactivo para frenar esa probabilidad mucho antes de que llegue a ese punto. Este nuevo artículo les indica, al menos, el camino correcto.

Con información de Universetoday

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