El lanzamiento lunar de Corea del Sur explorará misterios magnéticos lunares y más


La primera misión de Corea del Sur a la luna, el Korea Pathfinder Lunar Orbiter (KPLO), despegará el jueves en una misión para explorar anomalías magnéticas, buscar futuros sitios de aterrizaje y olfatear elementos raros en la Luna.

La nave espacial, que también se conoce como ‘Danuri’, un acrónimo de palabras coreanas que significan ‘luna’ y ‘disfrutar’, está programado para lanzarse el 4 de agosto a las 7:08 p.m. EDT (2308 GMT) sobre un cohete SpaceX Falcon 9. Al llegar a la luna, Danuri entrará en la órbita polar lunar y navegará sobre la superficie a una altitud de 60 millas (100 kilómetros).

Impresión de un artista de la nave espacial Danuri comunicándose con la Tierra utilizando su carga útil del experimento de red tolerante a la interrupción. (Crédito de la imagen: Instituto de Investigación Aeroespacial de Corea (KARI))

Danuri no solo es un pionero para la exploración espacial coreana, con más misiones a seguir, sino que Danuri también utilizará seis instrumentos diferentes para realizar importantes actividades científicas durante su año en operación alrededor de la luna. Entre otros temas, se centrará en el desconcertante magnetismo de la luna, buscará hielo de agua en cráteres permanentemente sombreados y probará un nuevo experimento diseñado para mejorar las fallas de comunicación.

Entre los instrumentos de Danuri se encuentra un detector de campo magnético llamado KMAG, que medirá la fuerza de los campos magnéticos en la corteza lunar. Los científicos esperan aprender más sobre el origen de estos campos y tal vez descubrir más pistas sobre las circunstancias que rodearon la formación de la luna hace 4.500 millones de años.

Los científicos saben que el campo magnético de la Tierra es producido por el efecto dínamo, en el que capas de hierro fundido conductor eléctrico en el núcleo giratorio generan un campo eléctrico que induce un campo magnético resultante. Pero hoy, el núcleo de la luna es sólido.

«Esperamos que hubiera tal entorno dentro de la región central de la luna en el momento de su formación», dijo a Space.com Eunhyeuk Kim, científico del proyecto de Danuri en KARI, el Instituto de Investigación Aeroespacial de Corea, en una entrevista por correo electrónico. . «Sin embargo, el movimiento del metal líquido cesó en algún momento».

En la mayoría de las áreas de la luna, todo lo que queda ahora es algún rastro residual de magnetismo, pero hay ciertos parches donde está presente un magnetismo muy fuerte, en comparación con el resto de la luna. Estos lugares se denominan anomalías magnéticas lunares y los científicos no están seguros de cómo se formaron.

Algunas de las anomalías magnéticas ocurren en «remolinos lunares» brillantes, que son características superficiales inusuales con, a falta de una palabra mejor, una forma «torcida». Los científicos creen que los remolinos podrían estar relacionados de alguna manera con el magnetismo, quizás porque las anomalías magnéticas marcan antiguos impactos de asteroides ricos en metales que dejaron su material magnético enterrado bajo la superficie lunar.

El remolino magnético Reiner Gamma en la superficie lunar. La imagen muestra una región de aproximadamente 50 millas (80 kilómetros) de ancho. (Crédito de la imagen: NASA/GSFC/Universidad Estatal de Arizona)

«Creemos que el instrumento KMAG a bordo del Danuri recopilará datos valiosos para el estudio científico de estas anomalías magnéticas», dijo Kim.

Además de KMAG, Danuri llevará un espectrómetro de rayos gamma llamado KGRS que buscará átomos y moléculas como aluminio, silicio, uranio, agua y helio-3. El último de estos es creado por el viento solar, una corriente constante de partículas cargadas que fluyen del sol, interactuando con la superficie lunar; los científicos creen que podría usarse en experimentos de fusión nuclear.

La nave espacial también está armada con una cámara polarizada (PolCam) que estudiará las propiedades a granel del material de la superficie lunar, y un instrumento de la NASA llamado ShadowCam dirigido por Mark Robinson, un científico planetario de la Universidad Estatal de Arizona.

ShadowCam mirará dentro de los cráteres permanentemente sombreados en los polos lunares en busca de grandes cantidades de hielo que las observaciones de radar sugieren que están presentes. Con el fin de ver en las sombras oscuras y detectar el hielo oculto, ShadowCam ha sido diseñado para ser 200 veces más sensible que cualquier cámara anterior que haya ido a la luna.

Una quinta carga útil es un demostrador de tecnología, la carga útil del experimento de red tolerante a la interrupción (DTNPL). No siempre hay una conexión fluida cuando se descargan datos de una nave espacial y, a menudo, ocurren interrupciones, como experimentar una interrupción de Internet mientras se descargan archivos en la computadora de su hogar.

La nave espacial Danuri en la sala limpia de la sede del Instituto de Investigación Aeroespacial de Corea en Daejeon. (Crédito de la imagen: Instituto de Investigación Aeroespacial de Corea (KARI))

«Si se espera una interrupción con bastante frecuencia, entonces necesita una forma de evitarlo, como no reiniciar las descargas desde la nave espacial desde el principio, sino desde el punto en que ocurrió la interrupción», dijo Kim. DTNPL probará un sistema que puede hacer precisamente eso. La tecnología ya se ha implementado con éxito en la Estación Espacial Internacional, a 400 km (250 millas) de la superficie de la Tierra. Ahora Danuri buscará verificar por primera vez que la tecnología también puede funcionar con éxito a distancias mucho mayores más allá de la órbita terrestre.

Danuri se describe como pionero porque está allanando el camino para que Corea del Sur amplíe su programa de exploración espacial. Y la inclusión del instrumento científico final de Danuri, llamado Lunar Terrain Imager (LUTI), insinúa las ambiciones de la nación de una misión terrestre.

«LUTI tomará imágenes de posibles sitios de aterrizaje, específicamente para una misión de aterrizaje lunar prevista para principios de la década de 2030», dijo Kim. KARI ha recabado las opiniones de los miembros de la comunidad coreana de ciencia lunar para generar una lista de docenas de posibles sitios de aterrizaje para fotografiar.

Hasta ahora, solo los EE. UU., la Unión Soviética y China han aterrizado con éxito en la luna, por lo que para Corea del Sur seguir sus pasos sería un gran paso. «Esperamos que sea necesario construir nuevas tecnologías espaciales, además de las tecnologías acumuladas de la misión del orbitador, para una misión de aterrizaje lunar segura», dijo Kim.

Y las ambiciones de Corea del Sur no se limitan a una o dos excursiones a la luna. “Nuestro plan general es dirigirnos a los asteroides y Marte después de eso”, dijo Kim. La nación incluso está desarrollando planes para misiones ambiciosas de devolución de muestras, y aunque Danuri se está lanzando con SpaceX, la nación también ha desarrollado su propio cohete.

Después de su lanzamiento, Danuri pasará cuatro meses y medio viajando a la órbita polar lunar y comenzará su misión de un año en enero de 2023, comenzando con una fase de puesta en marcha de un mes.

Con información de Space.com

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