Otro de los asteroides de la Misión Lucy tiene luna


Todavía hay mucho que no sabemos sobre los asteroides. Ya se han enviado varias misiones a algunas cercanas a la Tierra y en el cinturón de asteroides, pero hay tantas que es difícil hacer un seguimiento de todas. Se supone que Lucy, la misión de la NASA a los asteroides troyanos, ayudará con eso, pero ni siquiera sabe en qué se está metiendo. Aparentemente, hay aún más cosas para explorar de lo que los diseñadores de la misión pensaron inicialmente cuando se lanzó. En lugar de visitar siete asteroides como se había previsto originalmente, el descubrimiento de otro asteroide en órbita alrededor de Polymede significa que la misión visitará nueve asteroides en total.

Sí, nueve es dos más que siete, pero esa es de hecho la cantidad de asteroides que visitará la nave espacial porque había otro asteroide compañero emparejado con otro por el que se supone que Lucy volará. Eurybates, otra de las paradas originalmente planeadas de Lucy, también tiene un asteroide compañero, que un equipo descubrió usando el Hubble en enero de 2021, unos nueve meses antes del lanzamiento de la misión.

Incluso una vez que Lucy se lanzó y sufrió algunos problemas técnicos que solo recientemente se solucionaron en gran medida, el equipo responsable todavía estaba tratando de recopilar la mayor cantidad de datos posible sobre los objetivos de la misión. Uno de ellos, Polymede, el más pequeño de los asteroides que Lucy planeaba visitar, tuvo un evento astronómico fortuito para observar.

Modelo de Polymele y su satélite recién descubierto.
Crédito: Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA

Estaba ocultando una estrella. Y esa ocultación podría generar muchos datos adicionales sobre este objeto tan pequeño y distante de la Tierra. Observarlo equivale a intentar ver una moneda de veinticinco centavos en las calles de Los Ángeles desde Manhattan.

Entonces, el equipo de Lucy pidió a una colección de 26 grupos de astrónomos profesionales y aficionados que se extendieran por el camino de la ocultación el 27 de marzo de este año. Solo catorce de esos equipos pudieron detectar con éxito la ocultación debido en parte a las condiciones del cielo. Pero dos de esas observaciones tenían una «sorpresa especial», como lo llamó un comunicado de prensa.

Datos de la ocultación que muestran el satélite adicional, previamente desconocido.
Crédito: Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA

Vieron pasar algo más frente a la estrella que no era Polymede en sí, pero parecía estar ubicado a unos 200 km de distancia. “Tenía que ser un satélite”, dijo Marc Buie, jefe del equipo de ocultación de Lucy en el Southwest Research Institute. El objeto en sí parece tener unos 5 km de largo, no mucho más pequeño que Polymede, que tiene solo 27 km de largo en su lado más largo.

Técnicamente, solo hay dos puntos de datos que prueban que este satélite existe actualmente, y el equipo no podrá nombrarlo hasta que puedan determinar oficialmente su patrón orbital. Es probable que eso resulte imposible a corto plazo, ya que el satélite en sí es demasiado pequeño, tenue y está cerca del mismo Polymede para ser distinguido por los telescopios cercanos a la Tierra. Su única esperanza radica en otra ocultación potencial (una de las cuales ocurrirá el 26 de agosto), o cuando Lucy llegue al sistema alrededor de 2027.

Esta no es ni siquiera la primera vez que ocurre una ocultación de estrellas. Anteriormente informamos sobre una ocultación de Eurybates, el otro de los objetivos de Lucy con un pequeño satélite, en octubre del año pasado. No está claro si esa ocultación también captó el mismo satélite que encontró el Hubble. Es posible que la misión deba cambiar el eslogan de la misión, que originalmente decía «Doce años, siete asteroides, una nave espacial». Es posible que no sean los únicos dos asteroides adicionales encontrados como parte de la misión de doce años de Lucy. Hay muchos más cambios para ocultaciones y otras observaciones antes de que Lucy visite Patroclus, su último asteroide, en 2033.

Con información de UniverseToday.com

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