Encontraron hielo de agua en Marte y probablemente tenga decenas de millones de años


Debido a los orbitadores y módulos de aterrizaje que han estudiado Marte a lo largo de los años, los científicos han descubierto que es muy probable que el hielo de agua esté encerrado justo debajo de la superficie en las latitudes medias del planeta. Estas regiones, especialmente en el hemisferio norte, están cubiertas en su mayoría con material liso y los científicos sospechan que hay hielo justo debajo.

Este mapa con los colores del arcoíris muestra hielo de agua subterráneo en Marte. Los colores fríos están más cerca de la superficie que los colores cálidos; las zonas negras indican áreas donde una nave espacial se hundiría en polvo fino; el cuadro delineado representa la región ideal para enviar astronautas para que desentierren hielo de agua. Créditos: NASA/JPL-Caltech/ASU

Pero a veces, imágenes como esta, tomadas por la cámara HiRISE (Experimento científico de imágenes de alta resolución) en el Mars Reconnaissance Orbiter, brindan una visión del hielo que podría estar enterrado debajo de la superficie. Esta imagen muestra un acantilado que sobresale del terreno normalmente liso, y el acantilado está cubierto de hielo brillante.

“El material brillante en la cara del acantilado es helado y se conserva solo porque el acantilado apunta hacia afuera del ecuador, por lo que está sombreado la mayor parte del tiempo”, escribió Shane Byrne, miembro del equipo de HiRISE. “Las bandas débiles en el acantilado podrían indicar capas en el hielo que registran diferentes condiciones climáticas. No sabemos cuánto tiempo tardó en acumularse este hielo aquí, pero los estudios en otras partes de Marte indican que material como este a veces tiene al menos decenas de millones de años”.

Una avalancha en Marte captada por la cámara HiRISE del Mars Reconnaissance Orbiter el 27 de noviembre de 2011. Crédito: NASA/JPL/Universidad de Arizona.

Byrne dijo que el acantilado en esta imagen es un ejemplo de unas pocas docenas que se conocen. Sin embargo, si la luz del sol golpea estos acantilados helados, y si el acantilado es lo suficientemente empinado, a veces se puede producir una avalancha a medida que el hielo se sublima. ¡HiRISE ha tomado previamente varias imágenes de avalanchas a medida que ocurren!

En 2019, los científicos utilizaron datos de MRO y la misión Mars Odyssey para crear un mapa de hielo de agua en las latitudes medias marcianas, donde creen que el hielo podría estar tan solo a una pulgada (2,5 centímetros) por debajo de la superficie.

“No necesitarías una retroexcavadora para desenterrar este hielo. Te vendría bien una pala”, dijo el autor principal del estudio, Sylvain Piqueux, del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA. “Seguimos recopilando datos sobre el hielo enterrado en Marte, concentrándonos en los mejores lugares para que aterricen los astronautas”.

Un acantilado helado en Marte. Crédito: NASA/JPL-Caltech/UArizona.

El hielo de agua justo debajo de la superficie proporcionaría recursos in situ de fácil acceso para los futuros exploradores de Marte. Si bien hay varios lugares atractivos en los que podrían aterrizar, una gran parte de una región llamada Arcadia Planitia es el objetivo más tentador en el hemisferio norte. El mapa de arriba muestra mucho azul y púrpura en esta región, lo que representa hielo de agua a menos de un pie (30 centímetros) por debajo de la superficie; los colores cálidos tienen más de dos pies (60 centímetros) de profundidad.

Es probable que falten una o dos décadas para que los humanos aterricen en Marte, pero mientras tanto, MRO y HiRISE seguirán dando vueltas alrededor del planeta, en busca de lugares de aterrizaje que puedan incluir hielo de agua cercano.

Con información de UniverseToday.com

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