Crean un nuevo rover para explorar la Luna


Los equipos de estudiantes son un recurso subestimado en gran parte de la comunidad científica. Unirse a un equipo que trabaja para lograr un objetivo mientras se está en la universidad, ya sea para competir con autos que funcionan con energía solar o cavar estanques de peces en África, es una excelente manera de perfeccionar las habilidades técnicas y de proyectos al mismo tiempo que se mejora la comunicación y el trabajo en equipo. La industria espacial está comenzando a darse cuenta de estas fortalezas, con equipos de estudiantes desarrollando proyectos emocionantes en todo el mundo. Una entrada reciente proviene de estudiantes de la Universidad Tecnológica de Delft en los Países Bajos: un robot de seis patas llamado Lunar Zebro con una versión única de las ruedas.

Zebro, abreviatura de «zes-benige robot», o robot de seis patas en holandés, se desarrolló inicialmente como un concepto para que los estudiantes trabajaran en él en 2013. Originalmente destinado a aplicaciones terrestres, el grupo, que cuenta con más de 120 estudiantes en el últimos cinco años, decidió desarrollar también el Lunar Zebro, con la expresa intención de ser el primer rover europeo en la superficie de la Luna.

Para navegar por un terreno tan accidentado, el rover utiliza un sistema de locomoción único diseñado originalmente como el proyecto RHex en la Universidad de Pensilvania. Estas ruedas permiten que el rover, que tiene solo el tamaño de una hoja de papel A4, atraviese obstáculos mucho más grandes que los rover con ruedas en su clase de tamaño.

Incluso con un tamaño tan pequeño, el rover aún puede incluir una cantidad decente de sensores en su plataforma, incluidas dos cámaras hechas a medida y un sensor de radiación. Su misión original es permanecer operativa en la Luna y continuar comunicándose con las estaciones terrestres en TU Delft durante medio día lunar (o 14 días terrestres) mientras pueda recibir energía de la luz solar.

Asegurar que el pequeño rover pueda cumplir con su desafío lunar es una tarea difícil. El equipo ya ha realizado pruebas in situ en algunos de los entornos más hostiles de la Tierra, incluidos los tubos de lava en Islandia y en las laderas de los Alpes. Pero el espacio presenta aún más desafíos, incluida la radiación constante y los cambios extremos de temperatura, que el equipo cree que el rover puede superar en su configuración actual.

En esa configuración, el rover se puede conectar al módulo de aterrizaje lunar de cualquier nación, aunque no parece que el grupo de estudiantes haya elegido un módulo de aterrizaje específico para llevar a cuestas. Tampoco han seleccionado una línea de tiempo para cuándo podría ser ese lanzamiento. Pero eso no les ha impedido planificar la siguiente etapa.

Esa etapa incluiría el uso de una de las ventajas del tamaño pequeño del Lunar Zebro: es relativamente económico de fabricar. Lo que significa que alguien puede hacer más de ellos y luego conectarlos en un enjambre. El equipo de TU Delft no es el único equipo de robótica con esa idea, pero el proyecto Lunar Zebro parece ser una buena plataforma. La vinculación de múltiples sistemas robóticos pequeños podría proporcionar más información de la que cualquier rover podría hacer por sí solo.

Pero para pasar a esa parte de la misión, el equipo primero tiene que tener su primera misión lunar en su haber. Allí, se enfocan las ventajas de un equipo dirigido por estudiantes. Tendrán un suministro interminable de estudiantes dispuestos a trabajar en el proyecto, y el proyecto en sí mismo mejora la reputación de TU Delft como una universidad donde los estudiantes pueden trabajar en proyectos avanzados como este. Sin embargo, esos estudiantes también rotan después de una cierta cantidad de tiempo. Algunos han llegado a crear sus propias empresas relacionadas con el espacio, pero, lo que es más importante, permite que la propia universidad brinde a sus estudiantes la valiosa experiencia de participar e incluso liderar proyectos técnicos. Algún día incluso podrán decir que trabajaron en un rover lunar, y eso es genial por derecho propio.

Con información de la ESA

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