¿Por qué siempre tenemos que esperar a las ‘ventanas de lanzamiento’ para llevar un cohete al espacio?


A principios de esta semana, la misión lunar Artemis I fue cancelada nuevamente; ahora toca esperar una nueva ventana de lanzamiento.

Apenas 40 minutos antes de que el cohete del Sistema de Lanzamiento Espacial despegara del Centro Espacial Kennedy en Florida el 3 de septiembre, una línea de combustible con fugas obligó a los ingenieros a fregar el lanzamiento.

Entonces, ¿qué es una ventana de lanzamiento y por qué un cohete no puede subir en cualquier momento? ¿Y qué significa «fregarlo»?

Esperando la alineación correcta

Una ventana de lanzamiento es como esperar a que las estrellas se alineen. El cohete será «lanzado» fuera de la superficie de la Tierra. Este lanzamiento debe sincronizarse perfectamente para que el camino resultante de la nave a través del espacio lo envíe, y todo lo que lleva, hacia el lugar previsto en el momento adecuado.

Para Artemis I, una misión para enviar la cápsula de Orión en órbita alrededor de la luna, el «momento adecuado» significa esperar a que la luna esté lo más cerca posible de la Tierra (conocido como «perigeo») durante su ciclo de 28 días. Por lo tanto, ahora estaremos esperando aproximadamente cuatro semanas para el próximo viaje a la luna.

Dado que gran parte de la ruta de vuelo depende de la asistencia de la gravedad (un «swing-by» que usa el impulso de un cuerpo grande para aumentar o disminuir la velocidad de una nave que pasa) tanto de la Tierra como de la Luna, y porque queremos que la cápsula de Orión Para volver sano y salvo, el momento es crucial.

Orion debe lanzarse más allá de la luna, no chocar contra ella, por lo que las posiciones del lanzador de cohetes, la Tierra, la luna y la cápsula lunar deben conocerse con precisión en todo momento.

Fue una historia similar con el lanzamiento del telescopio espacial James Webb. En este caso, los controladores de la misión se aseguraban de que no chocara contra la Luna en su camino hacia el Punto 2 de Lagrange, un punto gravitacionalmente equilibrado entre la Tierra y el Sol. El lanzamiento del telescopio se restregó un par de veces para evitar el mal tiempo; finalmente se lanzó desde la Guayana Francesa en un cohete Ariane 5 el día de Navidad de 2021.

Jerga de misión ‘extraña’

Entonces, ¿por qué se llama «depurar» el lanzamiento y no cancelarlo? Resulta que hay una jerga bastante específica para las misiones espaciales.

En realidad, hay cinco palabras diferentes que se usan para las misiones espaciales abandonadas. «Limpiado», «cancelado», «desechado», «retirado» y «terminado» suenan parecidos, pero para los planificadores de misiones significan cosas diferentes.

Una misión que está «cancelada» no se lanzará. Por ejemplo, se planeó lanzar el Laboratorio Internacional de Rayos X en 2021 como un esfuerzo conjunto de la NASA, la Agencia Espacial Europea (ESA) y la Agencia de Exploración Aeroespacial de Japón (JAXA), pero debido a los recortes presupuestarios se canceló. Se había planificado, se había investigado, pero no se construyó nada. Esta es una cancelación de misión, que generalmente ocurre en las etapas de desarrollo.

Si la misión es parte de un programa que se elimina, esto es «terminación». Entonces, si Rusia abandona el programa de la Estación Espacial Internacional, su participación terminará, aunque la misión de la ISS continúe. Esto es lo mismo que cuando la NASA finalizó su participación en la misión ExoMars de la ESA.

Por otro lado, los últimos cohetes Saturno V fueron «desechados» cuando se «cancelaron» las últimas tres misiones Apolo. Dos cohetes Saturno V están en exhibición en los Centros Espaciales Johnson y Kennedy, compuestos de «restos» de varios cohetes y misiones más antiguos.

Trayectoria de vuelo Artemis I del cohete Space Launch System y la cápsula de tripulación Orion. Crédito: NASA

Finalmente, estamos acostumbrados a ver a los astronautas retirarse, pero lo mismo sucede con las misiones espaciales también. Los programas Mercury, Gemini, Apollo y STS (transbordador espacial) han sido «retirados». Esto significa que no habrá más misiones de ese tipo.

fregado

Entonces, ¿por qué se limpió el lanzamiento de Artemis I? La expresión «fregado» es un vestigio de los días en que los detalles de la misión se escribían a mano en una pizarra. Si ocurría mal tiempo o fallaba el equipo, la información de la hora de inicio de la misión se borraba de la pizarra con un paño húmedo, se restregaba.

Todavía se supone que la misión sucederá, pero se reprogramará para un momento diferente.

Esta es una buena noticia para todos aquellos que esperan ansiosamente ver que las misiones lunares vuelvan a suceder por primera vez en 50 años. El lanzamiento de Artemis I simplemente se pospuso para la próxima ventana de lanzamiento disponible.

Con información de Phys.org

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