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lunes, diciembre 5, 2022
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Satélite Cubo envió imágenes del impacto de DART contra asteroide Dimorphos

El Light Italian CubeSat for Imaging of Asteroids (LICIACube) ha devuelto una serie de imágenes en primer plano del asteroide Dimorphos, después del exitoso impacto de la sonda Double Asteroid Redirect Test (DART) la semana pasada. LICIACube fue construido y operado por la Agencia Espacial Italiana (ASI) y fue diseñado para capturar imágenes posteriores al impacto para el equipo DART, para ayudar a evaluar los efectos del impacto.

Imagen capturada por LICIACube de la Agencia Espacial Italiana unos minutos después de la colisión intencional de la misión Prueba de redirección de doble asteroide (DART) de la NASA con su asteroide objetivo, Dimorphos, capturado el 26 de septiembre de 2022. Créditos: ASI/NASA

El conjunto inicial de imágenes recibidas después del impacto muestra una dramática columna de polvo y escombros. Fueron capturados unos 2 minutos y 45 segundos después del impacto, durante un sobrevuelo de Dimorphos. Esta misma columna era claramente visible para los telescopios terrestres. Con suerte, las imágenes futuras deberían revelar detalles del cráter de impacto y podrían ayudar a los investigadores a comprender mejor la composición del pequeño asteroide. El CubeSat del tamaño de una caja de zapatos pasará las próximas semanas enviando los datos restantes a la Tierra. Si le queda suficiente propulsor, es de esperar que pueda regresar para un segundo sobrevuelo.

La misión DART se lanzó en noviembre de 2021 para probar la viabilidad de redirigir un asteroide al chocar contra él. Si se descubre un cuerpo grande en nuestro Sistema Solar que está en curso de colisión con la Tierra, es posible que podamos desviarlo de su curso. En teoría, incluso una pequeña sonda espacial que se estrelle contra el objeto a una velocidad lo suficientemente alta debería cambiar su curso lo suficiente como para evitar que se estrelle más tarde contra la Tierra, siempre que esto se haga con suficiente antelación. Pero la teoría no es suficiente, por lo que la misión DART se desarrolló para probar y confirmar que se puede hacer y que funcionará como se esperaba.

El objetivo de DART, Dimorphos, es un pequeño asteroide con una longitud de unos 160 metros. Orbita alrededor de un compañero más grande llamado Didymos, con un diámetro de unos 780 metros. Los dos objetos tardan 11 horas y 55 minutos en orbitar entre sí, a una distancia de 1,18 kilómetros. Si los modelos teóricos del impacto son correctos, este período orbital debería haberse acortado unos minutos. Sin embargo, esta estimación es solo una aproximación, basada en las masas probables de los dos objetos.

La nave espacial DART, con un peso de 570 kg, chocó contra Dimorphos el 26 de septiembre de 2022, a aproximadamente 22 500 km/h. El impacto es la primera prueba del método de redirección de asteroides «Impacto cinético». Si los astrónomos alguna vez detectan un asteroide en curso de colisión con la Tierra, y si es lo suficientemente masivo como para ser una amenaza para la vida humana o la propiedad, la mejor acción a tomar sería cambiar su camino para que la colisión nunca ocurra. El método de redirección de impacto cinético implica simplemente dispararle un objeto pesado, impartiendo suficiente energía cinética para empujarlo a una órbita ligeramente diferente. Debido a que los asteroides son tan masivos, incluso un impacto muy poderoso probablemente solo cambiaría su velocidad en una cantidad muy pequeña, pero incluso una pequeña desviación sería suficiente para asegurar una falla si ocurre lo suficientemente pronto.

Los ingenieros del equipo de DART levantan e inspeccionan el LICIACube CubeSat después de que llegó a APL en agosto. El satélite miniaturizado se desplegará 10 días antes del impacto del asteroide de DART, proporcionando imágenes esenciales de la colisión y la columna de materiales posterior. Crédito de la imagen: NASA/Johns Hopkins APL/Ed Whitman

El par Didymos y Dimorphos ocupan una órbita elíptica alrededor del Sol. Su perihelio, o el punto más bajo de su órbita, está ligeramente más alejado del Sol que la Tierra, y su punto más alto, o afelio, está un poco más allá de Marte. Esta órbita está inclinada con respecto al plano de la eclíptica unos 3 grados, por lo que nunca se cruza con la trayectoria de la Tierra o la de Marte. Esto significa que el sistema binario de asteroides Didymos nunca se acercará a la Tierra y no representa un riesgo de colisión. El impacto del DART habría cambiado la velocidad de Dimorphos solo en una fracción de un porcentaje, demasiado poco para crear algún riesgo de colisión con la Tierra o cualquier otro planeta.

LICIACube es la primera misión espacial profunda de Italia. Fue construido en su totalidad y es operado por ASI. DART llevó la pequeña nave espacial a cuestas a su ubicación actual, y actualmente se encuentra cerca de Didymos y Dimorphos, dos objetos que se orbitan entre sí para formar un asteroide doble que orbita alrededor del Sol.

Su misión era capturar imágenes de ambos cuerpos a través de todas las fases de la misión DART y enviar esos datos a los controladores terrestres de la misión. Las imágenes están destinadas a ayudar a medir cómo ha cambiado la órbita de Dimorphos. También nos mostrarán qué efecto tiene el impacto en el propio asteroide y probablemente proporcionarán datos útiles a los científicos que deseen comprender mejor la composición del propio asteroide.

Otros métodos que se están explorando para proteger la Tierra del impacto de un asteroide incluyen aterrizar en el asteroide e instalar un motor de cohete; estacionar una nave espacial cerca del objeto para desviarlo gravitacionalmente; o incluso pintar un lado del asteroide para que el Sol lo caliente de manera desigual, lo que hace que emita más radiación de calor de un lado que del otro, ¡creando una pequeña cantidad de empuje! Todas estas ideas son sólidas en teoría e incluso pueden ser prácticas en diversas circunstancias, pero el método de impacto cinético tiene la ventaja de la simplicidad y no requiere el desarrollo de ninguna tecnología nueva.

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Skycr_editorhttps://hdavila.com/
Homer Dávila. Máster en geología. Miembro de la International Meteor Organization. Astronomía, radioastronomía, cosmología y ciencia planetaria.
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