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miércoles, febrero 8, 2023
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Perseverancia recogió dos rocas marcianas muy extrañas

Estas rocas son realmente particulares y serán enviadas a la Tierra

El rover Perseverance de la NASA tomó dos nuevas muestras de la superficie marciana el 2 y el 6 de diciembre. Pero a diferencia de los 15 núcleos de roca recolectados hasta la fecha, estas muestras más nuevas provienen de una pila de arena y polvo arrastrada por el viento similar pero más pequeña que una duna. Ahora contenida en tubos de recolección de metal especiales, una de estas dos muestras se considerará para depositar en la superficie marciana en algún momento de este mes como parte de la campaña Mars Sample Return.

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Los científicos quieren estudiar muestras marcianas con potentes equipos de laboratorio en la Tierra para buscar signos de vida microbiana antigua y comprender mejor los procesos que han dado forma a la superficie de Marte. La mayoría de las muestras serán de roca; sin embargo, los investigadores también quieren examinar el regolito (roca rota y polvo) no solo por lo que puede enseñarnos sobre los procesos geológicos y el medio ambiente en Marte, sino también para mitigar algunos de los desafíos que enfrentarán los astronautas en el Planeta Rojo. El regolito puede afectar todo, desde trajes espaciales hasta paneles solares, por lo que es tan interesante para los ingenieros como para los científicos.

Quedan dos agujeros en la superficie marciana después de que el rover Perseverance de la NASA usó una broca especializada para recolectar las primeras muestras de regolito de la misión el 2 y 6 de diciembre de 2022. Credit: NASA/JPL-Caltech
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Al igual que con los núcleos de roca, estas últimas muestras se recolectaron utilizando un taladro en el extremo del brazo robótico del rover. Pero para las muestras de regolito, Perseverance usó una broca que parece una punta con pequeños agujeros en un extremo para recolectar material suelto.

Los ingenieros diseñaron la broca especial después de extensas pruebas con regolito simulado desarrollado por JPL. Llamado Mojave Mars Simulant, está hecho de roca volcánica triturada en una variedad de tamaños de partículas, desde polvo fino hasta guijarros gruesos, según imágenes de regolito y datos recopilados por misiones anteriores a Marte.

«Todo lo que aprendemos sobre el tamaño, la forma y la química de los granos de regolito nos ayuda a diseñar y probar mejores herramientas para futuras misiones», dijo Iona Tirona, del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en el sur de California, que lidera la misión Perseverance. Tirona fue el líder de actividad de las operaciones para recolectar la muestra de regolito reciente. «Cuantos más datos tengamos, más realistas pueden ser nuestros simuladores».

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El rover Perseverance Mars de la NASA tomó esta imagen de regolito (roca rota y polvo) el 2 de diciembre de 2022. Este regolito se considerará para depositarlo en la superficie marciana como parte de la campaña Mars Sample Return. Crédito: NASA/JPL-Caltech

El reto del polvo

Estudiar de cerca el regolito podría ayudar a los ingenieros a diseñar futuras misiones a Marte, así como el equipo utilizado por los futuros astronautas marcianos. El polvo y el regolito pueden dañar las naves espaciales y los instrumentos científicos por igual. Regolith puede atascar partes sensibles y ralentizar a los rovers en la superficie. Los granos también podrían plantear desafíos únicos para los astronautas: se descubrió que el regolito lunar es lo suficientemente afilado como para rasgar agujeros microscópicos en los trajes espaciales durante las misiones Apolo a la luna.

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El regolito podría ser útil si se empaca contra un hábitat para proteger a los astronautas de la radiación, pero también contiene riesgos: la superficie marciana contiene perclorato, una sustancia química tóxica que podría amenazar la salud de los astronautas si se inhalan o ingieren accidentalmente grandes cantidades.

«Si tenemos una presencia más permanente en Marte, necesitamos saber cómo interactuarán el polvo y el regolito con nuestra nave espacial y nuestros hábitats», dijo Erin Gibbons, miembro del equipo de Perseverance, candidata a doctorado de la Universidad McGill que usa simuladores de regolito de Marte como parte de su trabajar con el láser de vaporización de rocas del rover, llamado SuperCam.

Optimism, una réplica a escala real del rover Perseverance Mars de la NASA, prueba un modelo del trozo de regolito de Perseverance en una pila de regolito simulado (roca rota y polvo) en el JPL. Crédito: NASA/JPL-Caltech

«Algunos de esos granos de polvo podrían ser tan finos como el humo del cigarrillo y podrían entrar en el aparato respiratorio de un astronauta», agregó Gibbons, quien anteriormente formó parte de un programa de la NASA que estudiaba la exploración de Marte por humanos y robots. «Queremos una imagen más completa de qué materiales serían dañinos para nuestros exploradores, ya sean humanos o robóticos».

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Además de responder preguntas sobre los riesgos para la salud y la seguridad, un tubo de regolito marciano podría inspirar asombro científico. Mirándolo bajo un microscopio revelaría un caleidoscopio de granos en diferentes formas y colores. Cada uno sería como una pieza de rompecabezas, todos unidos por el viento y el agua durante miles de millones de años.

Las brocas utilizadas por el rover Perseverance de la NASA se ven antes de instalarse antes del lanzamiento. Desde la izquierda, la broca de regolito, seis brocas utilizadas para perforar núcleos de roca y dos brocas de abrasión. Crédito: NASA/JPL-Caltech

«Hay tantos materiales diferentes mezclados en el regolito marciano», dijo Libby Hausrath de la Universidad de Nevada, Las Vegas, una de las científicas de devolución de muestras de Perseverance. «Cada muestra representa una historia integrada de la superficie del planeta».

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Como experto en los suelos de la Tierra, Hausrath está más interesado en encontrar signos de interacción entre el agua y las rocas. En la Tierra, la vida se encuentra prácticamente en todos los lugares donde hay agua. Lo mismo podría haber sido cierto para Marte hace miles de millones de años, cuando el clima del planeta era mucho más parecido al de la Tierra.

Con información de Phys.org

SourceSKYCR.ORG
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Skycr_editorhttps://hdavila.com/
Homer Dávila. Máster en geología. Miembro de la International Meteor Organization. Astronomía, radioastronomía, cosmología y ciencia planetaria.
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