Un cometa ha estado registrando misteriosos múltiples grandes estallidos


Astrónomos aficionados y profesionales han descubierto que el cometa 29P / Schwassmann-Wachmann ha estado experimentando un estallido inusualmente grande recientemente. Normalmente, tiene pequeños arrebatos repartidos a lo largo del año.

Crédito: Proyecto del Telescopio Faulkes, red de telescopios del Observatorio Las Cumbres, nodo McDonald. Autores: Julio Vannini (NIC), Daniel Jose Mendicini (ARG)

El cometa 29P fue descubierto en 1927 y poco después se descubrió que orbitaba el sol en una trayectoria similar a un planeta en el espacio entre Júpiter y Saturno. También se encontró que era muy grande, de aproximadamente 60 kilómetros de diámetro. Más tarde, los astrónomos descubrieron que se comportaba de manera diferente a otros cometas. En lugar de desprenderse de material cuando sus capas externas se derritieron durante los sobrevuelos cercanos al sol, exhibió una especie de comportamiento explosivo en ocasiones. Algo estaba siendo expulsado del interior del cometa, lo que hacía que el cometa brillara extremadamente. La eyección luego cayó de regreso al cometa, agregando una capa. Un estudio adicional mostró que periódicamente, se produciría un estallido mucho más grande y el cometa brillaría aún más. Un gran estallido ha vuelto a ocurrir, esta vez comenzó a fines de septiembre.

Su investigación ha demostrado que tanto los pequeños estallidos como los grandes estallidos son impredecibles. En este último estallido, ha habido múltiples erupciones y el brillo del cometa aumentó a aproximadamente 250 veces el de su luminosidad normal.

En particular, nadie sabe por qué entra en erupción el cometa, aunque parece que los grandes estallidos funcionan de manera similar a algunos volcanes. Las eyecciones de las pequeñas erupciones cubren el exterior del cometa, creando una especie de caparazón. Esto, sugieren los investigadores, conduce a una acumulación de presión. Finalmente, la presión es lo suficientemente fuerte como para romper la corteza helada, lo que lleva a una erupción muy grande.

En un giro novedoso, la mayor parte de la investigación realizada sobre el cometa 29P ha sido realizada por aficionados con telescopios de jardín. El tiempo dedicado a los grandes telescopios se ha vuelto tan competitivo que la mayoría de los profesionales tienden a centrarse en proyectos más grandes e importantes. Sin embargo, la comunidad de aficionados a la astronomía esperaba aprender más sobre el cometa durante este gran estallido, ya que varios equipos profesionales solicitaron y se les concedió tiempo en el Telescopio Espacial Hubble para observar el cometa. Lamentablemente, estas esperanzas se vieron frustradas cuando el Hubble experimentó problemas técnicos que le impidieron apuntar al cometa a tiempo para captar su masivo estallido en acción.

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