Sonda espacial revela secretos de la ‘inquieta’ Vía Láctea (Actualización)


La sonda espacial Gaia dio a conocer el lunes sus últimos descubrimientos en su búsqueda para cartografiar la Vía Láctea con un detalle sin precedentes, examinando casi dos millones de estrellas y revelando misteriosos «terremotos estelares» que barren a los gigantes ardientes como grandes tsunamis.

La Vía Láctea, utilizando los nuevos datos de Gaia, en los que las estrellas más ricas en metales se hacen parecer más rojas.

El tercer conjunto de datos de la misión, que se entregó a los astrónomos de todo el mundo que esperaban ansiosamente a las 1000 GMT, «revoluciona nuestra comprensión de la galaxia», dijo la Agencia Espacial Europea (ESA).

El director general de la ESA, Josef Aschbacher, dijo en una conferencia de prensa que era «un día fantástico para la astronomía» porque los datos «abrirán las compuertas para nueva ciencia, para nuevos hallazgos de nuestro universo, de nuestra Vía Láctea».

Algunas de las nuevas revelaciones del mapa se acercaron a casa, como un catálogo de más de 156.000 asteroides en nuestro Sistema Solar «cuyas órbitas el instrumento ha calculado con una precisión incomparable», dijo a la AFP Francois Mignard, miembro del equipo de Gaia.

‘Estás aquí’: un mapa de la Vía Láctea usando datos de Gaia

Pero Gaia también ve más allá de la Vía Láctea, detectando 2,9 millones de otras galaxias, así como 1,9 millones de cuásares, los corazones increíblemente brillantes de las galaxias alimentados por agujeros negros supermasivos.

La nave espacial Gaia se encuentra en una órbita estratégicamente ubicada a 1,5 millones de kilómetros (937 000 millas) de la Tierra, desde donde ha estado observando los cielos desde que fue lanzada por la ESA en 2013.

La observación de los terremotos de estrellas, vibraciones masivas que cambian la forma de las estrellas distantes, fue «uno de los descubrimientos más sorprendentes que surgieron de los nuevos datos», dijo la ESA.

Gaia no fue construida para observar terremotos de estrellas, pero aun así detectó el extraño fenómeno en miles de estrellas, incluidas algunas que no deberían tener ninguno, al menos según nuestra comprensión actual del universo.

Galaxia ‘turbulenta’

«Tenemos una nueva y fantástica mina de oro para realizar la astrosismología de cientos de miles de estrellas en nuestra galaxia de la Guerra Láctea», dijo Conny Aerts, miembro del equipo de Gaia.

Gaia ha estudiado más de 1800 millones de estrellas, pero eso solo representa alrededor del uno por ciento de las estrellas de la Vía Láctea, que tiene unos 100 000 años luz de diámetro.

La misión espacial Gaia ha publicado el mapa más detallado hasta el momento de la Vía Láctea, que revela una galaxia «inquieta», dijeron los científicos.

La sonda está equipada con dos telescopios y una cámara de mil millones de píxeles, que captura imágenes lo suficientemente nítidas como para medir el diámetro de una sola hebra de cabello humano a 1.000 kilómetros (620 millas) de distancia.

También tiene una gama de otros instrumentos que le permiten no solo mapear las estrellas, sino también medir sus movimientos, composiciones químicas y edades.

Los datos increíblemente precisos «nos permiten mirar más de 10 mil millones de años en la historia pasada de nuestra propia Vía Láctea», dijo Anthony Brown, presidente del Consorcio de Análisis y Procesamiento de Datos, que analizó la enorme cantidad de datos.

Los resultados de Gaia ya están «mucho más allá de lo que esperábamos» en este momento, dijo Mignard.

Muestran que nuestra galaxia no se mueve suavemente a través del universo como se había pensado, sino que es «turbulenta» e «inquieta», dijo.

«Ha tenido muchos accidentes en su vida y todavía los tiene» mientras interactúa con otras galaxias, agregó. «Quizás nunca estará en un estado estacionario».

«Nuestra galaxia es de hecho una entidad viva, donde nacen los objetos, donde mueren», dijo Aerts.

‘Decenas de miles de exoplanetas’

«Las galaxias circundantes interactúan continuamente con nuestra galaxia y, a veces, también caen dentro de ella».

Las órbitas de más de 150.000 asteroides en nuestro Sistema Solar: el punto amarillo en el centro es el Sol.

Se publicaron alrededor de 50 artículos científicos junto con los nuevos datos, y se esperan muchos más en los próximos años.

Las observaciones de Gaia han alimentado miles de estudios desde que se publicó su primer conjunto de datos en 2016.

El segundo conjunto de datos en 2018 permitió a los astrónomos mostrar que la Vía Láctea se fusionó con otra galaxia en una colisión violenta hace unos 10 mil millones de años.

El equipo tardó cinco años en entregar los datos más recientes, que se observaron entre 2014 y 2017.

El conjunto de datos final se publicará en 2030, después de que Gaia termine su misión de estudiar los cielos en 2025.

El lanzamiento del lunes confirmó solo dos nuevos exoplanetas, y otros 200 candidatos potenciales, pero se esperan muchos más en el futuro.

«En principio, Gaia, especialmente cuando continúa durante los 10 años completos, debería ser capaz de detectar decenas de miles de exoplanetas hasta la masa de Júpiter», dijo Brown.

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