Un mes en ‘Marte’: Preparando el viaje… en la isla Devon


El lunes (1 de agosto), un grupo de ocho investigadores y sus asociados se dirigieron al norte del Ártico para pasar un mes en la base del Proyecto Haughton-Mars (HMP) en la isla Devon, a unos 15 grados al sur del Polo Norte. El grupo incluye al fundador de la base y líder de la expedición, el Dr. Pascal Lee, un grupo de investigadores del Observatorio Haystack del MIT, otros investigadores y personal de apoyo, y yo, el único representante de los medios.

Cráter Haughton y la base del Proyecto Haughton-Mars (HMP) en la isla Devon de Canadá. (Crédito de la imagen: NASA HMP/Pascal Lee)

Este será el regreso del equipo de HMP a la base desde 2019 debido a las restricciones de COVID-19, y su condición es incierta: el clima y los osos polares (opens in new tab) pueden causar estragos en las estructuras y el equipo de apoyo. Los generadores y vehículos todo terreno en el sitio han pasado por múltiples ciclos de congelación/descongelación, y es posible que los osos polares cada vez más hambrientos se hayan abierto camino en algunos de los hábitats de construcción ligera; lo han intentado antes. Si bien las imágenes satelitales no muestran ningún daño extenso, el éxito está lejos de ser seguro.

Antes de que podamos comenzar la serie de cuatro a seis vuelos a lo largo de dos días que son necesarios para llegar al puesto de avanzada distante, debemos empacar el equipo necesario y prepararnos para el clima extremo. Si bien la estación meteorológica más cercana informa temperaturas que oscilan entre 34 y 46 grados Fahrenheit (1 a 7 grados Celsius), con una humedad que ronda el 90 %, el clima en la isla de Devon, que es la isla deshabitada más grande del mundo, puede ser bastante diferente. , con fuertes vientos que con frecuencia provocan que las temperaturas bajen debido a la sensación térmica.

Rod Pyle empaca para una misión simulada a Marte en el Ártico. (Crédito de la imagen: cortesía de Rod Pyle)

Para viajar a HMP, estamos restringidos a 50 libras (22,6 kilogramos) de equipaje facturado para efectos personales y un solo equipaje de mano. En un viaje normal, esto no es un desafío, ya que cualquier cosa olvidada o pasada por alto se puede recoger en un Walmart cercano o en una tienda familiar. Pero en Devon, nos ocuparemos de todo lo que llevemos, por lo que la ropa para clima frío es fundamental y es probable que no se pueda reemplazar nada mecánico o electrónico. La base de HMP tiene repuestos de algunas cosas, pero se nos dice que no contemos con ellas.

En mi caso, eso significa que el equipo de cámara y las computadoras portátiles son bienes críticos, y las copias de seguridad de cada elemento que se desgasta o es sensible a la temperatura son esenciales. Las baterías odian el frío, las lentes odian la gran arena arrastrada por el viento y todo lo electrónico adora fallar en momentos críticos. La tecnología duplicada se vuelve pesada rápidamente, pero dado que la falla de un elemento crítico me pondría en modo de vacaciones durante un mes, las copias de seguridad son imprescindibles. Me he estado preparando durante semanas, y tres días antes de partir, estoy empacando, desempacando, eliminando y reempacando por tercera vez.

Pascal Lee y su aventurero preferido. (Crédito de la imagen: cortesía de Rod Pyle)

La base es operada por el Mars Institute y fue fundada y construida a fines de la década de 1990 por Lee, un geólogo planetario y cofundador del instituto. A Lee le apasiona el proyecto y, como ahora bromea, «he vivido en California durante 25 años, pero nunca había pasado un verano aquí hasta la COVID». Cuando se le pregunta si está deseando volver a su base analógica de Marte, sonríe ampliamente. «No diría que es agradable, pero sí, es un lugar maravilloso, de otro mundo, con mucho que ofrecer para comprender la futura exploración de Marte».

La base de HMP consta de un grupo de ocho estructuras: un par de edificios duros y varios marcos cubiertos de vinilo que conforman el resto del campamento. El Proyecto Haughton-Mars cuenta con el apoyo de la NASA, el Instituto SETI, el Instituto Mars y una variedad de otras fuentes, y la NASA proporciona varios de los experimentos que se realizarán allí cada año, lo que aumenta la investigación que se lleva a cabo allí.

Un equipo de avanzada formado por Lee, el veterano polar y el administrador de la base de HMP, John Schutt, yo y un puñado de personas más completarán el tramo final del viaje para realizar un reconocimiento aéreo de la base y, si las condiciones meteorológicas y del terreno lo permiten, aterrizarán en la base. Pista de aterrizaje de HMP. Suponiendo que todo esté en un orden aceptable, los participantes restantes seguirán en un segundo vuelo Twin Otter, junto con unas 25 cajas de equipos de radioastronomía.

Mi próximo despacho detallará nuestras llegadas a Canadá, lidiando con los extensos protocolos de seguridad de COVID y nuestra partida a la isla de Devon. Hasta entonces.

Con información de Space.com

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