James Webb capturó el anillo de Einstein perfectamente


El telescopio espacial James Webb de la NASA ha tomado una foto perfecta de un «anillo de Einstein».

El impresionante halo es el resultado de la luz de una galaxia distante que pasa a través del espacio-tiempo deformado que rodea a otra galaxia alineada entre la fuente de luz distante y la Tierra. La nueva imagen del telescopio espacial James Webb, que fue creada por un entusiasta de la astronomía basado en Reddit, es uno de los mejores ejemplos del fenómeno astronómico trippy jamás capturado.

El anillo de luz en la nueva imagen proviene de la galaxia distante SPT-S J041839-4751.8 (o JO418 para abreviar), que está a unos 12 mil millones de años luz de la Tierra, lo que la convierte en una de las galaxias más antiguas del universo. JO418 está orientado directamente detrás de otra galaxia, la luz azul brillante en el centro del anillo, que es tan masiva que su atracción gravitatoria deforma el espacio-tiempo a su alrededor. Cuando la luz de JO418 llega a la galaxia en primer plano, viaja a través de este espacio-tiempo deformado. Desde la Tierra, parece como si la luz se hubiera curvado alrededor de la galaxia, pero las ondas electromagnéticas que vemos en realidad han estado viajando en línea recta todo el tiempo.

Un anillo de Einstein casi perfecto de la galaxia JO418. (Crédito de la imagen: Spaceguy44)

Este extraño efecto es similar a cómo las lentes de vidrio redirigen la luz. Al igual que las lupas, este fenómeno también hace que la luz de las galaxias distantes parezca mucho más cercana de lo que realmente está. La única diferencia es que la lente está hecha de espacio-tiempo destrozado por la gravedad en lugar de vidrio. Como resultado, los investigadores han denominado a este efecto alucinante lente gravitacional. Albert Einstein predijo por primera vez las lentes gravitatorias en 1912, cuando ideó su teoría de la relatividad.

El usuario de Reddit y estudiante de posgrado en astronomía «Spaceguy44» publicó la imagen del anillo JOS18 Einstein el 23 de agosto en el subreddit r/Astronomy. El astrónomo anónimo creó la toma utilizando datos disponibles públicamente recopilados por el Instrumento de infrarrojo medio (MIRI) en el telescopio espacial James Webb.

«No podríamos ver J0418 si no fuera por las propiedades de la gravedad que doblan la luz», escribió Spaceguy44 en Reddit. «Sin el efecto de lente, la galaxia probablemente se vería como la mayoría de las galaxias distantes: una pequeña gota de luz».

La nueva imagen no es el primer vistazo de JO418, pero es, con mucho, la más detallada hasta el momento.

En 2020, los investigadores descubrieron la galaxia distante después de detectar lentes gravitacionales parciales con el Atacama Large Millimeter/submillimeter Array (ALMA) en Chile; informaron el hallazgo en un artículo publicado ese año en la revista Nature.

El 13 de agosto, Spaceguy44 publicó una imagen de JO418 utilizando datos recopilados por el instrumento NIRCam de Webb, pero la toma inicial tenía una resolución mucho más baja y el anillo de luz era menos visible, según ScienceAlert.

Un primer plano del anillo JO418 de Einstein. (Crédito de la imagen: Spaceguy44)

El telescopio espacial Hubble de la NASA capturó imágenes de varios otros anillos de Einstein, incluido uno formado a partir de la luz distorsionada del cuásar. Sin embargo, ninguno de estos anillos de Einstein estaba tan completo o tan claramente visible como el de la nueva imagen.

Los anillos de Einstein perfectamente circulares son extremadamente raros porque requieren que tanto las galaxias distantes como las de primer plano estén perfectamente alineadas con el observador. Sin embargo, los sensores más avanzados de Webb deberían facilitar su detección en el futuro.

La foto publicada recientemente es solo el último ejemplo de la vista de alta definición del cosmos que Webb proporcionará tanto a los investigadores como al público en general. El telescopio espacial, que publicó sus primeras imágenes en julio, ya tomó una impresionante imagen infrarroja de Júpiter, una vista fascinante de Cartwheel Galaxy, la más profunda imagen del universo jamás tomada y otras fotos asombrosas.

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