Prototipos de rover y drones de Marte desafían los fuertes vientos de Islandia en una prueba analógica


¿Recuerdas esa tormenta de viento de «El marciano»?

Los prototipos de drones y rover de Marte que se sometieron a pruebas en Islandia este verano tuvieron que soportar un entorno ventoso algo similar a la tormenta ficticia en la película de 2016.

«Nunca había visto vientos tan locos en mi vida», dijo a Space.com la geóloga planetaria Catherine Neish, profesora asociada de la Universidad Occidental de Canadá. «Los drones no pueden volar en condiciones de mucho viento y, en este caso, era tan alto que tampoco queríamos gente», dijo Neish, y señaló que la tormenta estaba cerca de las condiciones de un huracán.

La tormenta no era algo que uno vería en el Planeta Rojo, a pesar de la licencia artística de «The Martian». Pero la situación mostró cómo los robots y los humanos pueden soportar condiciones difíciles, dijo Neish, y esa es una preparación importante para que los drones y los rovers trabajen junto con los ayudantes humanos en la luna, Marte y otros mundos rocosos.

Islandia ya se ha convertido en un lugar ideal para realizar misiones analógicas que tienen como objetivo replicar las condiciones, lo más fielmente posible, a las que se enfrentarían los astronautas en las misiones del espacio profundo. La isla cuenta con una variedad de hábitats que se asemejan a lugares extraterrestres, incluidos flujos de lava, glaciares y montañas. Además, Islandia es un país relativamente pequeño, por lo que los investigadores pueden acceder a muchos tipos de terreno en una excursión corta.

El Mars Exploration Science Rover (MERS) de la Agencia Espacial Canadiense en el campo con el glaciar Vatnajökull al fondo. (Crédito de la imagen: Gavin Tolometti)

Durante la misión de este verano, el equipo de Neish exploró un flujo de lava en el centro de Islandia que estalló a fines de 2014 o principios de 2015. Si bien Marte no tiene vulcanismo activo que sepamos, el beneficio de un sitio análogo fresco es que no se ha erosionado mucho; La erosión marciana es relativamente lenta en comparación con la de la Tierra, explicó Neish.

«Tenemos esta superficie fresca que se está cubriendo; también vemos una gran cantidad de polvo y arena en Marte, siendo arrastrados y depositados en los flujos de lava», dijo Neish. «Luego, cerca de [nuestro sitio], en realidad hay un glaciar. También hay mucho hielo en Marte, por lo que realmente es un análogo perfecto de Marte».

Llamado estudio de campo Rover-Aerial Vehicle Exploration Network (RAVEN), tanto humanos como robots exploraron el flujo de lava de Holuhraun utilizando un prototipo de dron construido por Honeybee Robotics y equipado con un dispositivo de adquisición de muestras. Ese trabajo podría ser útil para los objetivos de la NASA de recuperar muestras marcianas con drones, como el helicóptero Ingenuity de la misión del rover Perseverance.

También en el lugar se encontraba el Mars Exploration Science Rover (MERS) de la Agencia Espacial Canadiense y drones de la Universidad de Arizona, así como personal de la MDA de Canadá (que opera los brazos robóticos Canadarm en la Estación Espacial Internacional) y la Universidad de Reykjavik en Islandia.

Durante esta excursión, la primera del proyecto, el equipo tuvo como objetivo operar los rovers y los drones por separado con el apoyo remoto del Laboratorio de Propulsión a Chorro (JPL) de la NASA en California, que ejecuta misiones de rover reales en Marte, incluidas Perseverance y Curiosity.

Los ingenieros de JPL, explicó Neish, enviarían comandos a través de Internet. Luego, los equipos de operaciones en el sitio elaborarían un plan basado en los comandos.

«JPL tenía ciertos objetivos científicos en mente, y luego habría un equipo de implementación que saldría al campo con el rover o el dron e implementaría los comandos que les dio el equipo de operaciones», dijo Neish.

Los equipos todavía están analizando datos sobre sus excursiones a Islandia. Es posible que en breve se publiquen más trabajos de investigación sobre lo que encontraron. Mientras tanto, Neish y sus colaboradores planean otra visita en 2023.

En ese momento, los científicos esperan que los rovers y los drones puedan trabajar juntos de manera más directa, y con vientos más favorables.

Con información de Space.com

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