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¡Miren! Nuestra vista más cercana de Europa, la luna oceánica de Júpiter, en 22 años

La nave espacial de observación de Júpiter de la NASA acaba de obtener un raro primer plano de un mundo helado.

La sonda Juno hizo el paso más cercano en 22 años de la luna helada Europa de Júpiter el jueves (29 de septiembre), proporcionando la mejor vista del mundo oceánico desde que la nave espacial Galileo de la NASA voló sobre ella en 2000.

Deslizándose a solo 219 millas (352 kilómetros) sobre la superficie de Europa, el sobrevuelo de dos horas fue uno de los tres atisbos más cercanos jamás vistos del mundo helado. La última vista similar que recibimos fue el 3 de enero de 2000 con Galileo, dijeron en un comunicado funcionarios del Jet Propulsion Laboratory (JPL) de la NASA en el sur de California.

«Las características accidentadas del terreno se ven fácilmente, incluidos los bloques altos que proyectan sombras, mientras que las crestas y valles brillantes y oscuros se curvan a lo largo de la superficie. El hoyo oblongo cerca del terminador podría ser un cráter de impacto degradado», escribieron los funcionarios del JPL sobre las imágenes de sobrevuelo de Juno el jueves (29 de septiembre).

Si bien los datos geológicos del sobrevuelo apenas comienzan a llegar, los funcionarios calificaron la mirada rara de Juno como clave para establecer observaciones para la próxima misión Europa Clipper de la NASA, que se lanzará en solo dos años para estudiar la luna helada.

«Europa Clipper estudiará la atmósfera, la superficie y el interior de la luna, con el principal objetivo científico de determinar si hay lugares debajo de la superficie de Europa que podrían albergar vida», dijo el JPL sobre la misión, que está programada para llegar al sistema de Júpiter en 2030.

Como la sexta luna más grande del sistema solar, Europa es similar en tamaño a la luna de la Tierra, pero tiene una formación y una historia evolutiva muy diferentes. Europa tiene una enorme corteza helada que recubre un océano que los investigadores creen que puede albergar vida similar a la de la Tierra.

Durante su sobrevuelo, Juno recopiló algunas de las imágenes de la luna con la resolución más alta jamás vista a 0,6 millas o 1 km por píxel, dijo el JPL, junto con información sobre el entorno, la atmósfera, la superficie y la estructura interior de la luna.

«El equipo científico… buscará ver si las características de la superficie de Europa han cambiado en las últimas dos décadas», dijo Candy Hansen, coinvestigadora de Juno que lidera la planificación de JunoCam (que obtuvo las imágenes) en el Instituto de Ciencias Planetarias. en Tucson, Arizona.

Los datos del instrumento radiómetro de microondas de Juno podrían ser especialmente importantes para futuras misiones como Clipper, ya que pueden ayudar a identificar algunos «bolsillos» de agua líquida potencialmente habitables justo debajo de la enorme capa de hielo.

Los científicos utilizaron el sobrevuelo para cambiar ligeramente la trayectoria de Juno, ya que ahora está programado para hacer una sola órbita de Júpiter en 38 días terrestres (en comparación con los 43 días anteriores). Se esperan sobrevuelos de la luna volcánica joviana Io en 2023 y 2024, si el La misión puede continuar sobreviviendo a los cinturones de radiación de radiación intensa cerca de Júpiter.

Con información de Space.com

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Homer Dávila. Máster en geología. Miembro de la International Meteor Organization. Astronomía, radioastronomía, cosmología y ciencia planetaria.
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