Así simula la NASA las condiciones de Marte en la isla Devon en el Ártico


Me duele el cuerpo en lugares que no sabía que me podrían doler antes de esta noche.

Acabamos de regresar de un viaje por tierra estremecedor a través de la isla Devon en el Ártico, el más largo hasta ahora de aproximadamente 56 kilómetros (38 millas) de ida y vuelta, con rumbo suroeste desde el puesto avanzado simulado de Marte en el campamento base del Proyecto Haughton-Mars (HMP).

Desde la izquierda: Rod Pyle, Gabriel Dube, Sawan Dalal, Pascal Lee, Rigel Cappalo y John Schutt con vistas al valle H.H. Wells. (Crédito de la imagen: cortesía de Rod Pyle)

Los objetivos eran dos: primero, recuperar una cuatrimoto que quedó a unas 15 millas (23 km) de nuestra ubicación en 2018, y segundo, verificar el estado del primer Humvee de HMP, adquirido en 2002 y dejado entre el campamento base y la costa en la misma travesía de 2018. El objetivo en ese momento había sido reconocer un camino hacia la costa para que lo siguiera un rover tripulado presurizado posterior desde el aterrizaje en la costa de la isla de Devon hasta el campamento.

Al final resultó que, durante la travesía de 2018, no llegaron a la costa y, cuando terminó la temporada de verano, decidieron estacionar el Humvee donde está hoy y aterrizar un avión Twin Otter cerca para la extracción del equipo. En lo que respecta a dejar el Humvee, habían ido tan lejos como el terreno lo permitía cuando el clima comenzó a cambiar, con el Humvee atascándose en lodo y suelo blando cada vez con mayor frecuencia.

En cualquier caso, el plan era que el Humvee pasara el invierno en el campo, ya que las condiciones serían las mismas que las del campamento base del HMP. El ATV que se fue unas millas más cerca del campamento fue esencialmente la misma historia; Se extrajeron dos vehículos todo terreno con la tripulación y, dado que el tercero agregó demasiado peso, se dejó pasar el invierno en el fondo de un valle.

La expectativa en 2018 era que lo recuperarían en los próximos años, pero 2019 fue una temporada corta sin tiempo para recuperar el ATV, y 2020… bueno, COVID. Al final, ambos vehículos permanecerían a la intemperie durante cuatro años.

Salimos del campamento alrededor de las 11 a.m., tan pronto como el equipo del MIT regresó de su excursión a unas pocas millas de distancia para verificar el experimento EDGES. Debido a la necesidad de cambiar las baterías del sistema de calefacción en este ambiente gélido, viajan al piso de Von Braun Planitia (una llanura al norte) para cambiar las baterías y verificar su adquisición de datos dos o tres veces al día.

Cinco miembros del Proyecto Haughton-Mars atraviesan un paisaje ártico en vehículos todo terreno. (Crédito de la imagen: cortesía de Rod Pyle)

Mi ATV estaba listo para funcionar con mi carga habitual de equipo fotográfico (varios cuerpos Nikon, lentes, un trípode, baterías adicionales, accesorios para disparar iPhone, cámaras de video y paquetes de energía), tres latas de gasolina, una de las cuales me clavaría en la espalda. durante la mayor parte del viaje, y una escopeta.

El elemento final de esta lista no se incluye por deseo de cazar; es una precaución necesaria en caso del evento raro pero no improbable de ataques de osos polares. Nadie en nuestra tripulación querría lastimar a uno de estos magníficos animales, pero si uno nos ataca, y han estado hambrientos y, a veces, al borde de la inanición durante muchos años debido al cambio climático, sería necesario tomar medidas. Algunos de nosotros tenemos experiencia con armas de fuego y, por lo tanto, estamos encargados de tareas de seguridad.

Inicialmente, nuestra ruta nos llevó a través de los valles bajos al suroeste de la base. Hacía frío y estaba nublado, pero seco. Las paredes del valle tienen solo unos cientos de pies de altura aquí, y el paisaje en su mayoría suave y ondulado está salpicado por la colina o la escarpa ocasional. Era una forma muy escénica de comenzar la travesía, y para alguien que ha estudiado minuciosamente las imágenes orbitales y a nivel del suelo de Marte durante años, era bastante fácil creer que estaba en ese planeta.

Pronto llegamos a la cima de una colina más alta y un impresionante valle se abrió ante nosotros; resultaría ser solo la primera de muchas vistas similares. A medida que avanzábamos, el suelo cambió de la omnipresente roca roja y el limo al que nos habíamos acostumbrado y ahora estaba alfombrado con lo que tomé como líquenes amarillos apagados o maleza muerta. Tras un examen más detallado resultó que no era ninguno de los dos: las colinas y el vasto suelo del valle estaban cubiertos casi en su totalidad por diminutos fragmentos y tabletas de roca afilada y amarilla, en su mayoría piedra caliza teñida con óxido de hierro.

Grietas en las rocas de la isla de Devon. (Crédito de la imagen: cortesía de Rod Pyle)

Siempre me sorprende lo afiladas que están las rocas en esta parte de la isla de Devon. Es como si se hubieran hecho añicos y caído a nuestro alrededor el mes pasado o el año pasado. Y, en cierto sentido, lo han sido: si bien no hay un exceso de meteorización erosiva por la lluvia y el viento, los ciclos de congelación y descongelación durante los meses de invierno y primavera causan estragos en el terreno aquí. El agua se filtra en pequeñas grietas en las rocas, fracturando todo, desde guijarros hasta cantos rodados por las increíbles presiones de expansión ejercidas por la congelación, haciendo que esas grietas sean cada vez más grandes hasta que la roca se parte o explota en fragmentos afilados.

Después de unas tres horas de conducción, sobre campos de rocas angulares, lechos de arroyos suaves y fangosos y pendientes suaves, llegamos al área denominada Freedom Airfield, en el centro de Viking Valley (llamado así por las sondas espaciales de 1976). Sentado orgulloso y aparentemente abandonado en el centro de un amplio y plano lavado, había un ATV verde Kawasaki y un pequeño remolque, sin tocar por manos humanas desde 2018. Aquí es donde la tripulación del HMP y dos ATV volaron a través de Twin Otter ese año. y todo lo que quedó atrás fue el último vehículo todo terreno, el remolque y el Humvee en el camino.

Con información de Space.com

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