Marte es ya un basurero espacial de EE.UU. y Europa arrojando 12 toneladas de desperdicios


La gente ha estado explorando la superficie de Marte durante más de 50 años. Según la Oficina de Asuntos del Espacio Exterior de las Naciones Unidas, las naciones han enviado 18 objetos hechos por humanos a Marte en 14 misiones separadas. Muchas de estas misiones aún están en curso, pero durante las décadas de exploración marciana, la humanidad ha dejado muchos restos en la superficie del planeta.

Soy un investigador postdoctoral que estudia formas de rastrear los rovers de Marte y la Luna. A mediados de agosto de 2022, la NASA confirmó que el rover Perseverance de Marte había detectado un pedazo de basura arrojado durante su aterrizaje, esta vez una red enredada. Y esta no es la primera vez que los científicos encuentran basura en Marte. Eso es porque hay mucho allí.

Los rovers en Marte con frecuencia se encuentran con escombros, como este escudo térmico y el manantial, de sus propias misiones o de otras. Crédito: NASA/JPL-Caltech

¿De dónde vienen los escombros?

Los desechos en Marte provienen de tres fuentes principales: hardware desechado, naves espaciales inactivas y naves espaciales estrelladas.

Cada misión a la superficie marciana requiere un módulo que proteja la nave espacial. Este módulo incluye un escudo térmico para cuando la nave atraviese la atmósfera del planeta y un paracaídas y hardware de aterrizaje para que pueda aterrizar suavemente.

La nave desecha piezas del módulo a medida que desciende, y estas piezas pueden aterrizar en diferentes lugares de la superficie del planeta; puede haber un escudo térmico inferior en un lugar y un paracaídas en otro. Cuando estos escombros caen al suelo, pueden romperse en pedazos más pequeños, como sucedió durante el aterrizaje del rover Perseverance en 2021. Estos pequeños pedazos pueden volar debido a los vientos marcianos.

El rover Perseverance se encontró con este trozo de red el 12 de julio de 2022, más de un año después de aterrizar en Marte. Crédito: NASA/JPL-Caltech

A lo largo de los años, se ha encontrado mucha basura pequeña arrastrada por el viento, como el material de red que se encontró recientemente. A principios de año, el 13 de junio de 2022, el rover Perseverance detectó una manta térmica grande y brillante encajada en unas rocas a 2 km (1,25 millas) de donde aterrizó el rover. Tanto Curiosity en 2012 como Opportunity en 2005 también encontraron escombros de sus vehículos de aterrizaje.

Nave espacial muerta y estrellada

Las nueve naves espaciales inactivas en la superficie de Marte constituyen el siguiente tipo de escombros. Estas naves son el módulo de aterrizaje Mars 3, el módulo de aterrizaje Mars 6, el módulo de aterrizaje Viking 1, el módulo de aterrizaje Viking 2, el rover Sojourner, el módulo de aterrizaje Beagle 2 anteriormente perdido, el módulo de aterrizaje Phoenix, el rover Spirit y la nave espacial fallecida más recientemente, el rover Opportunity. En su mayoría intactos, es mejor considerarlos reliquias históricas que basura.

El módulo de aterrizaje Schiaparelli de la Agencia Espacial Europea se estrelló contra la superficie de Marte en 2016, como se ve en estas fotos del lugar del accidente capturadas por el Mars Reconnaissance Orbiter de la NASA. Crédito: NASA/JPL-Caltech/Univ. de arizona

El desgaste pasa factura a todo lo que hay en la superficie marciana. Algunas partes de las ruedas de aluminio de Curiosity se han roto y presumiblemente están esparcidas a lo largo de la pista del rover. Parte de la basura tiene un propósito, ya que Perseverance dejó caer una broca en la superficie en julio de 2021, lo que le permitió cambiar una broca nueva y prístina para poder seguir recolectando muestras.

Las naves espaciales estrelladas y sus piezas son otra fuente importante de basura. Al menos dos naves espaciales se han estrellado y otras cuatro han perdido el contacto antes o justo después del aterrizaje. Descender de manera segura a la superficie del planeta es la parte más difícil de cualquier misión de aterrizaje en Marte, y no siempre termina bien.

Cuando sumas la masa de todas las naves espaciales que se han enviado alguna vez a Marte, obtienes alrededor de 9 979 kilogramos. Reste el peso de la nave actualmente operativa en la superficie 2,860 kilogramos y obtendrá 7,119 kilogramos de desechos humanos en Marte.

Las ruedas del rover Curiosity se han dañado a lo largo de los años, dejando pequeños trozos de aluminio. Crédito: NASA/JPL-Caltech

¿Por qué importa la basura?

Hoy en día, la principal preocupación de los científicos sobre la basura en Marte es el riesgo que representa para las misiones actuales y futuras. Los equipos de Perseverance están documentando todos los escombros que encuentran y verificando si alguno de ellos podría contaminar las muestras que está recolectando el rover. Los ingenieros de la NASA también consideraron si Perseverance podría enredarse en los escombros del aterrizaje, pero concluyeron que el riesgo es bajo.

La verdadera razón por la que los desechos en Marte son importantes es por su lugar en la historia. La nave espacial y sus piezas son los primeros hitos para la exploración planetaria humana.

Con información de Phys.org

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