¿Podría una tormenta solar destruir la Tierra?


Toda la vida en la Tierra debe su existencia al calor radiante del sol. Pero, ¿qué sucede cuando esa radiación se sale de control y miles de millones de toneladas de material solar cargado de repente se abren camino a miles de millas por segundo? ¿Qué sucede cuando la Tierra recibe un impacto directo de una llamarada solar, y una lo suficientemente fuerte podría destruir la vida en nuestro planeta tal como la conocemos?.

Las respuestas son complicadas, pero la mayoría de los científicos están de acuerdo en una cosa: el campo magnético de la Tierra y la atmósfera aislante nos mantienen extremadamente bien protegidos incluso de los estallidos solares más poderosos. Si bien las tormentas solares pueden alterar los sistemas de radar y radio o desconectar los satélites, la radiación más dañina se absorbe en el cielo mucho antes de tocar la piel humana.

«Vivimos en un planeta con una atmósfera muy espesa… que detiene toda la radiación dañina que se produce en una llamarada solar», dijo Alex Young, Director Asociado de Ciencias en la División de Ciencias de Heliofísica en el Centro de Vuelos Espaciales Goddard de la NASA en Greenbelt. Maryland. «Incluso en los eventos más grandes que hemos visto en los últimos 10 000 años, vemos que el efecto no es suficiente para dañar la atmósfera de tal manera que ya no estamos protegidos», dijo Young en un video de 2011 (se abre en una pestaña nueva) abordar los temores de que una llamarada solar acabaría con el mundo en 2012.

¿Qué son las erupciones solares?

Las erupciones solares ocurren cuando las líneas del campo magnético del sol se tensan y se retuercen, causando enormes tormentas de energía electromagnética del tamaño de un planeta que se forman en la superficie del sol. Podemos ver estas tormentas como manchas frías y oscuras conocidas como manchas solares. Alrededor de las manchas solares, enormes zarcillos de líneas de campo magnético se retuercen, se enrollan y, a veces, se rompen, creando poderosos destellos de energía o erupciones solares.

La mayor parte de la energía de una llamarada solar se irradia como luz ultravioleta y de rayos X, informó anteriormente Live Science. Sin embargo, la intensa energía de una llamarada también puede calentar el gas cercano en la atmósfera del sol, lanzando al espacio enormes gotas de partículas cargadas conocidas como eyecciones de masa coronal (CME). Si una mancha solar en llamas está frente a la Tierra, entonces cualquier CME resultante se dispara directamente hacia nosotros y, por lo general, llega a nuestro planeta en cualquier lugar entre 15 horas y varios días.

Ya sea que haya oído hablar de las CME o no, es probable que haya vivido cientos de ellas; el sol emite desde una CME por semana hasta varias por día, dependiendo de dónde nos encontremos en el ciclo de actividad de 11 años del sol, según la NASA (opens in new tab). La mayoría de las CME pasan sobre nuestro planeta sin ser detectadas por el público en general, gracias al poderoso campo magnético de la Tierra, o magnetosfera.

Sin embargo, las CME más grandes y energéticas pueden comprimir el campo magnético de nuestro planeta a medida que pasan, lo que se conoce como tormenta geomagnética.

A medida que la energía electromagnética del sol se vierte en nuestra magnetosfera, los átomos y las moléculas en la atmósfera de la Tierra se cargan eléctricamente, creando efectos que se pueden ver en todo el mundo. Durante tales tormentas, la aurora boreal, que generalmente solo se ve cerca del Polo Norte, puede desplazarse hacia abajo tanto que se vuelve visible cerca del ecuador.

Los sistemas de radio y radar de todo el mundo pueden apagarse y las redes eléctricas pueden sobrecargarse y perder energía. Algunos expertos temen que una CME lo suficientemente grande pueda crear un «apocalipsis de Internet (se abre en una nueva pestaña)» al sobrecargar los cables de Internet submarinos y dejar partes del mundo sin acceso a la web durante semanas o meses, aunque esto aún no ha sucedido. Los satélites y las estaciones espaciales, que orbitan más allá de la protección de la atmósfera terrestre, también pueden verse debilitados por la radiación renegada de las CME.

Aún así, incluso la tormenta geomagnética más poderosa en la historia registrada, el evento Carrington de 1859, no tuvo un impacto notable en la salud de los humanos u otras formas de vida en la Tierra. Si tormentas solares aún más fuertes azotaron nuestro planeta antes de esto, tampoco hay evidencia de que hayan afectado la salud humana.

«Pase lo que pase, las erupciones no tienen un efecto significativo sobre nosotros aquí en la Tierra», dijo Doug Biesecker, investigador del Centro de Predicción del Clima Espacial de la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica, al Centro Solar de Stanford (se abre en una pestaña nueva). «¿Qué tipo de flujos tendrían que golpear la Tierra para acabar con nosotros? No sé la respuesta a eso, pero obviamente, nunca hemos observado un evento solar lo suficientemente grande como para tener efectos medibles en la salud humana».

Daño de estrella

Es posible que nuestra estrella más cercana no represente una amenaza de extinción, pero los científicos sospechan que otras estrellas cercanas podrían hacerlo. Cuando ciertas estrellas se quedan sin combustible y mueren, explotan en una tremenda supernova que lanza una poderosa radiación al espacio a millones de años luz a la redonda. Estas explosiones son muchas, muchas veces más poderosas que las erupciones solares; Si tal explosión ocurriera lo suficientemente cerca de la Tierra, la estrella moribunda podría bañar nuestro planeta con tanta radiación ultravioleta que eliminaría nuestra capa protectora de ozono, haciendo que la Tierra sea vulnerable a un aluvión de partículas interestelares cargadas.

Los autores de un estudio reciente (publicado en Proceedings of the National Academy of Sciences (opens in new tab) en agosto de 2020) sospechan que la muerte de una estrella a 65 años luz de la Tierra pudo haber causado exactamente eso hace unos 359 millones de años. hace, al final del Período Devónico (opens in new tab) (hace 416 millones a 358 millones de años). Una extinción masiva al final de este período resultó en la muerte del 70% de los invertebrados de la Tierra, aunque los científicos no están seguros de qué la desencadenó. Sin embargo, un examen de las esporas fósiles de la época de la extinción reveló signos de daño por luz ultravioleta, lo que sugiere que quizás una estrella en explosión desencadenó la extinción (opens in new tab).

Afortunadamente, no hay candidatos a supernova lo suficientemente cerca de la Tierra como para representar tal amenaza en el corto plazo, aseguraron los autores del estudio. Solo tenemos que preocuparnos por nuestro pequeño y cálido sol, y nuestra atmósfera se asegura de que nos mantengamos del lado amistoso de esa estrella.

Con información de Space.com

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